Charlton over Ierland-Nederland

Zo lang Charlton het bij het Ierse elftal voor het zeggen heeft, hoeft McGrath niets te vrezen. De bondscoach beschouwt hem nog steeds als een van de beste centrale verdedigers in de wereld. “Noem me een betere!” McGrath staat op zijn beurt voor honderd procent achter het strijdplan van Charlton: “We moeten doen waar we het beste in zijn. We moeten de tegenstander niet in zijn spel laten komen. Dat geldt vooral voor Nederland. Die ploeg is juist heel sterk aan de bal. Maar onze lads zijn in vorm.”

McGrath is een typische Britse voetballer die weinig oog heeft voor wat er op de velden op het vasteland gebeurt. Hij kan met moeite vier namen noemen van Nederlandse internationals, Helder, Overmars, Bergkamp en Blind. Van Overmars (“Snel en handig”) is de Ier zeer gecharmeerd. Ook Charlton zegt niet veel van Oranje af te weten. “Maar zij ook niet van ons. We weten pas drie weken dat we tegen elkaar moeten spelen.” De coach heeft wel wat wedstrijden van Ajax op tv gezien en geconstateerd dat er een stel “fair players” rondlopen, aardige spelertjes. “Maar het interesseert me niets dat de Nederlanders favoriet zijn. Ik ben niet bang voor ze. Het gaat om het collectief. En als we onze draai weten te vinden dan zal Nederland het niet leuk vinden om tegen ons te spelen, dat beloof ik!”

Charlton heeft er alle vertrouwen in. Hij heeft de afgelopen twee dagen in het hotel in Ewloe gezien dat zijn spelers “netjes eten en aardig zijn tegen de kamermeisjes”. Dus het zit wel goed, vindt de coach.

De lange ex-international blijft met zijn gevatte uitspraken en laconieke houding de drijvende kracht van de Ieren. Soms is Charlton onhandelbaar voor zijn omgeving, soms ook doet hij alles wat hem wordt gevraagd. In die bui verkeert hij na de zondagtraining. Hij laat zich op de stoep van het hotel gewillig fotograferen met een glas bier in de hand en met een vat naast hem waarop staat: Good luck, Jack.

Het is cadeautje van de Ierse brouwerij Guinness voor Charlton en zijn spelers. Het vat komt achter de bar in het hotel te staan, maar er mag volgens strikte orders van de coach pas na de wedstrijd tegen Nederland uit worden getapt. Om de overwinning te vieren, óf om de vieze smaak van de nederlaag weg te spoelen. Eén ding is zeker, als de Ieren verliezen, zullen strijdend tenonder gaan.

Paul McGrath verontschuldigt zich er voor dat hij tijdens de training als voor dood op een bal heeft gezeten. Vier maanden geleden hebben de voetballer en zijn tweede vrouw een zoon gekregen en het kind houdt 's nachts de familie wakker. Mc Grath is dus moe. Maar woensdag, belooft hij plechtig, is hij “alive again”. Zal Jack Charlton Ierland met één of twee spitsen tegen Nederland laten spelen? Niall Quinn, die de laatste twee interlands een duo vormde met John Aldridge, is woensdag geschorst. Tony Cascarino is zijn mogelijke vervanger. Charlton kan er ook voor kiezen om óf de speler van de Franse tweedeklasser Olympique Marseille, óf Aldridge alleen voorin te zetten. In september van dit jaar speelde Ierland in Wenen tegen Oostenrijk met maar één aanvaller, Quinn. Er werd toen met 3-1 verloren.

Daarom lijkt Charlton het twee-spitsensysteem te prefereren, de 37-jarige Aldridge met de 33-jarige Cascarino. Zo werd er gisteren ook getraind. Bovendien zei Charlton naderhand dat het geen zin heeft om op een gelijkspel te spelen en het op strafschoppen te laten aankomen. Dat is volgens de Ierse bondscoach een te groot risico. “Maar het zou me niet slecht uitkomen als Nederland heel aanvallend gaat spelen”, aldus Charlton.

Ierland had de afgelopen maanden vooral te kampen met blessures van middenvelders. Voor woensdag is bijna iedereen weer beschikbaar. Alleen Roy Keane van Manchester United bleek onvoldoende hersteld van een hernia-operatie. John Sheridan, zes weken geleden aan zijn knie geopereerd, viel zaterdag voor het eerst weer in. Hij was de enige international die van Charlton toestemming had gekregen in het weekeinde te spelen. De coach zat zelf op de tribune op Old Trafford. Hij achtte Sheridan fit genoeg om de voorbereiding op het duel tegen Nederland te laten meemaken.