Jacco Eltingh verdient record prijzengeld

MÜNCHEN, 9 DEC. Met soeverein serve-and-volleyspel leek Jacco Eltingh gisteravond voor een nieuwe surprise te zorgen in het toernooi om de Grand Slam Cup in München. Na zijn verrassende zege in de eerste ronde op Michael Chang, de Amerikaanse nummer vijf van de wereldranglijst, moest Eltingh het in de kwartfinale opnemen tegen Jevgeni Kafelnikov, de Russische nummer zes.

Tot de achtste game van de tweede set was er voor Eltingh geen vuiltje aan de lucht. Na een flitsende start had hij met 6-3 de eerste set naar zich toegetrokken. Een halve-finaleduel tegen Goran Ivanisevic en een premie van 431.250 dollar lagen in het verschiet. Wat kon er nog misgaan? Kafelnikov wist zich geen raad met Eltinghs krachtige service. Twaalf aces van soms wel 200 kilometer had de Rus al voorbij zien vliegen. Nog geen enkele keer had hij het zelfs maar tot deuce kunnen brengen. Het wachten was op een nieuwe service-doorbraak van Eltingh.

De eerste opslag van Eltingh in de negende game was opnieuw snoeihard. Maar op de een of ander manier kreeg de Rus zijn racket erachter. Net zo hard vloog de bal weer over het net, langs de verbouwereerde Eltingh die de bal in de uiterste hoek zag neervallen. Ook Kafelnikov keek zijn return vol ongeloof na. Hij pauzeerde even om zijn prestatie op een van de grote televisieschermen in de Olympiahalle terug te zien. Kennelijk wist hij hoe het moest, want onmiddellijk volgden nog twee van die voortreffelijke service-returns. Bij 15-40 forceerde Eltingh zich. Hij wilde “iets extra's” doen en sloeg een dubbele fout: 5-3 voor Kafelnikov.

Het was het breekpunt in de wedstrijd. Plotseling waren de rollen omgedraaid en was het Kafelnikov die overliep van vertrouwen. Ieder klap van de Rus was raak. Vanaf de baseline mepte hij de ballen langs Eltingh, die tevergeefs naar het net bleef stormen. Nog slechts zeventien punten waren de Nederlander gegund. In recordtempo raffelde Kafelnikov naar het einde: 3-6, 6-3 en 6-2.

“Tot die onverwachte break in de tweede set had ik alles onder controle”, mokte Eltingh na afloop. “Daarna serveerde hij steeds vaker op mijn lichaam, waardoor ik steeds te laat aan het net kwam.” Vooraf had Eltingh zijn zinnen gezet op een goede start. Kafelnikov is vaak het slachtoffer van zijn eigen temperament. Als het hem even tegenzit, verliest hij dikwijls zijn hoofd. Maar tegen Eltingh hield de Rus zijn emoties in bedwang. “Hij was in de stemming om hard te werken”, concludeerde Eltingh.

Kafelnikov stond afgelopen weekeinde in Moskou voor het tweede achtereenvolgende jaar in de finale van de Davis Cup. “Alle spanning van die wedstrijd vloeide maandag bij aankomst in Duitsland van me weg. Ik sta hier zonder druk te spelen”, lichtte Kafelnikov zijn opgewekte humeur toe. “Ik ben niet gefrusteerd geraakt, ook niet na de eerste set. Vandaag heb ik rustig mijn kans afgewacht.”

Tegen Eltingh speelde Kafelnikov zijn 180ste wedstrijd van het jaar. De ook in het dubbelspel actieve Rus is daarmee voor het tweede opeenvolgende jaar de meest actieve tennisprof. De 21-jarige geldt als een van de grootste talenten van het circuit. Vorig jaar begon zijn opmars. Hij won drie toernooien en steeg van plaats 102 naar plaats 11 op de wereldranglijst. Dit jaar won hij opnieuw vier titels en reikte hij al tot plaats vier.

Bob Brett, oud-coach van Becker en Ivanisevic en in München trainend met Andrei Medvedev, is erg onder de indruk van de blonde Rus. “Ik aarzel om de vergelijking te maken, maar in zekere zin is Jevgeni een moderne versie van Björn Borg. Hij speelt weliswaar zonder top-spin, maar wat lichaamsbouw en motoriek betreft lijkt hij op Borg.”

Voor Eltingh zit het jaar er op. Morgen vertrekt hij naar Zuid-Afrika voor een vakantie, na kerstmis begint de voorbereiding op het nieuwe seizoen. 1995 was een wisselvallig jaar voor Eltingh. Samen met Paul Haarhuis won hij zes dubbeltitels. In het enkelspel was hij beduidend minder succesvol: hij verloor meer partijen dan hij er winnen afsloot (26 om 28) en won, anders dan de afgelopen drie jaar, geen enkel toernooi.

Zijn aanwezigheid in München dankte Eltingh aan kwartfinaleplaatsen bij de Australian Open en op Wimbledon. Tussen beide grand-slamtoernooien door raakte hij in een diepe vormcrisis. Zeven keer achtereen verloor hij in de eerste ronde van tegenstanders van wie hij in goede doen zou hebben gewonnen. Door de matige resultaten duikelde hij op de wereldranglijst van plaats 19 naar plaats 43. Bovendien kampte hij voor het eerst met blessures.

Toch keek Eltingh na zijn laatste wedstrijd tevreden terug op het afgelopen jaar. “Ik was slechts bij de helft van mijn toernooien topfit. Niettemin heb ik nog nooit zoveel prijzengeld verdiend.” Mede dankzij de 262.500 dollar die hij in München verdiende, bracht Eltingh het in 1995 tot ruim 1,5 miljoen dollar. Met de enorme geldbedragen die in München worden uitgekeerd, heeft de inwoner van Monaco geen enkele moeite. “Ik ben het waard. Tweehonderd televisie-stations heben de rechten opgekocht. Bovendien wordt met dit toernooi zoveel geld verdiend, dat de spelers er recht op hebben.”