Aardse sonde verricht metingen binnen dampkring van Jupiter

PASADENA, 8 DEC. De atmosferische sonde van het ruimteschip Galileo is gisteren afgedaald in de dampkring van de planeet Jupiter. De sonde, die op 13 juli van de Galileo werd losgekoppeld en zelfstandig de overgebleven afstand naar Jupiter overbrugde, maakte gisteravond laat contact met zijn moederschip om de gegevens door te seinen over de atmosfeer van de planeet. De Galileo stuurde een bevestiging van het contact met de sonde naar het laboratorium van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA in Pasadena, waar het signaal rond middernacht Europese tijd met gejuich werd ontvangen. De sonde heeft anderhalf uur signalen kunnen doorgeven, voordat het contact met de Galileo werd verbroken door de intense hitte en grote druk in de atmosfeer van de planeet.

De Galileo werd in 1989 vanuit het ruimteveer Atlantis gelanceerd met het doel metingen te verrichten in de atmosfeer van Jupiter, die voornamelijk uit waterstof en helium bestaat. De metingen moeten een nader inzicht geven in het ontstaan en de ontwikkeling van de planeet, die slechts een kleine stenen kern heeft.

Komende zondag zal de Galileo de eerste signalen van de sonde, die op band zijn vastgelegd, naar de aarde seinen. In januari zal het grootste gedeelte van de metingen naar de aarde worden geseind. Dat komt doordat Jupiter deze maand relatief gezien zo dicht bij de zon komt, dat radioverbindingen worden gestoord. Het overseinen van de gegevens zal door het gebruik van de kleinere antenne ook langer duren, waardoor beeldopnamen van de manen van Jupiter en de planeet zelf die de Galileo heeft gemaakt pas in het voorjaar naar de aarde zullen worden gestuurd. Doordat de belangrijkste antenne niet geheel is uitgeklapt, moet voor het overseinen gebruik worden gemaakt van een 'tragere' noodantenne.

Tijdens de afdalingen in de atmosfeer heeft de sonde druk, dichtheid en chemische samenstelling van de atmosfeer van Jupiter gemeten, alsmede de hoogte en de samenstelling van wolkenstructuren. Er is door de sonde ook 'geluisterd' naar de signalen van bliksemontladingen, die op Jupiter honderd keer krachtiger zijn dan op aarde.

De radiosignalen van de sonde waren voor de Galileo na ongeveer 75 minuten niet meer te ontvangen. De sonde is verder afgedaald tot na ongeveer zes uur alle metalen door de grote hitte dichterbij de kern van de planeet waren verdampt. (Reuter/ AP)