Akoestisch project brengt opwarmen van de oceaan in kaart

Na 18 maanden van vertragingen en tegenslag is op 1 december in Californië eindelijk een groot akoestisch oceaanproject van start gegaan. Het is de bedoeling om met behulp van onderwatergeluiden het broeikaseffect in de oceaan te onderzoeken. Tegelijkertijd wil men de eventuele gevolgen van het onderwatergeluid voor walvissen en andere zeedieren bestuderen. Met het Acoustic Thermometry of Ocean Climate (ATOC) project is 35 miljoen dollar gemoeid.

Het idee was, om vanaf Pioneer Seamount, een onderwaterrif zo'n 80 kilometer uit de kust van San Francisco, een bromtoon van 185 decibel uit te zenden. De vondst van drie dode bultrugwalvissen in het gebied stak een spaak in het wiel. Er volgde meteen een onderzoek om na te gaan of dat te maken kon hebben met de proefgeluiden uit de ATOC-hydrofoon tijdens de voorbereidingen voor het experiment. Nu is aangetoond, dat de dood van de drie zeezoogdieren hier niets mee te maken had, hebben de onderzoekers eindelijk groen licht gekregen.

Oorspronkelijk wilde men de temperatuur van het oceaanwater op diverse plaatsen berekenen door uit te zoeken hoe snel de bromtoon naar ontvangers over de hele wereld reist. Omdat biologen bezorgd waren over voor verstoring van zeezoogdieren, zoals walvissen, dolfijnen en zeehonden, die zelf ook via onderwatergeluiden communiceren, is die opzet nu veranderd. Het geluid gaat nu afwisselend twee dagen aan - voor de oceanografen - en daarna vier dagen uit om de dieren rust te gunnen. Jammer genoeg is men nu door alle vertragingen al te laat om de wintertrek van de bultruggen naar het zuiden nog mee te maken, en volgend jaar september wordt het project al weer afgesloten. (Science, 1 december)