Justitie in VS doet onderzoek naar Microsoft

NEW YORK, 5 DEC. Softwareproducent Microsoft is opnieuw prooi van een antimonopolieonderzoek door het Amerikaanse departement van justitie.

Overheidsvertegenwoordigers hebben documenten en verklaringen onder ede geëist van onder meer Netscape Communications en Compuserve.

Aan de basis van het onderzoek ligt de bewering van gebruikers dat onderdelen van Windows 95 die toegang tot Internet bieden, de al aanwezige Internetsoftware in een computer onklaar maken. Al in augustus bleek dit euvel te zijn geconstateerd, maar volgens Microsoft betrof het alleen proefexemplaren van zijn software. Na de klachten van onder meer Netscape, Compuserve, Netcom en Network Telesystems nam justitie de zaak in onderzoek. In het bijzonder is daarbij de positie van Netscape, het bedrijf van de Internet-browser met de grootste verspreiding, belangrijk. Jim Clark van Netscape klaagde tijdens een tv-uitzending in september al over Microsoft.

Het onderdeel op Windows 95 waar het om gaat heet Plus!, een stukje software dat een gebruiker toegang tot het Internet verschaft. Wie dit eenmaal een keer gebruikt, merkt dat andere Internetsoftware die op dezelfde harde schijf is geïnstalleerd wordt uitgewist. De pc-gebruiker moet vervolgens zijn Internet-software geheel opnieuw installeren. Dit zou zich elke keer na gebruik van Plus! herhalen.

Volgens Microsoft is er van opzet geen sprake en heeft het bedrijf vanaf het begin zijn best gedaan om zijn software aan te passen en gedupeerde concurrenten te helpen. Het zegt ook dat het nooit klachten heeft gehad van Netscape.

Waarnemers wijzen erop dat Microsoft met zijn dominante positie van Windows op de pc-markt een bijna-monopolie heeft en door die positie een grotere produktverantwoordelijkheid heeft. Als justitie zich op dat aspect concentreert bij het beoordelen van eventuele overtredingen is Microsoft al zeer verdacht als het alleen de schijn tegen zich heeft.

Microsoft wordt al enkele jaren in de gaten gehouden door justitie. De Federal Trade Commission (FTC) begon in 1990 een onderzoek, maar kwam na drie jaar niet tot een slotsom, omdat de stemmen staakten. Daarna ging de zaak over naar justitie. Na nog een jaar onderzoek kwamen justitie en Microsoft in juli vorig jaar tot een overeenkomst. Justitie zou geen strafvervolging instellen en Microsoft zou zich voortaan onthouden van enkele van zijn intimidatiepraktijken. Bovendien zal het een 'Chinese muur' respecteren tussen ontwerpafdelingen van besturings- en toepassingssoftware.

In augustus dit jaar werd in de aanloop naar de lancering van Windows 95 opnieuw een onderzoek gedaan naar Microsoft, nu omdat het bedrijf op zijn nieuwe besturingssoftware meteen een aansluitingsmogelijkheid bood op Microsoft Network, de online-service van Microsoft. Concurrenten klaagden dat Microsoft daarmee een ongeoorloofde voorsprong nam. Justitie liet vlak voor de geplande lancering weten dat zij geen stappen zou nemen. Ook nu zijn er nog geen aanwijzingen dat justitie tot iets drastisch zal besluiten, anders zou er sneller zijn gehandeld.

    • Lucas Ligtenberg