Sampras verslaat Russen in zijn eentje

MOSKOU, 4 DEC. Pete Sampras was naar Moskou gekomen om één wedstrijdje te dubbelen in de finale van het Davis-Cuptoernooi. Hij stond uiteindelijk acht uur lang te zwoegen op het rode gravel. Hoewel hij vrijdagmiddag na zijn eerste wedstrijd letterlijk van de baan gedragen moest worden met verkrampte spieren, keerde Sampras de volgende dag al weer terug voor het dubbelspel en bracht hij gistermiddag ook nog het derde en beslissende punt binnen.

De Verenigde Staten versloegen Rusland in het olympische sportcomplex met 3-2. Vrijdag, na een dramatische zege van Sampras op Andrei Tjesnokov en een nederlaag van Jim Courier tegen Jevgeni Kafelnikov, was de tussenstand 1-1. Zaterdag won Sampras met Todd Martin aan zijn zijde verrassend eenvoudig het dubbelspel van het beproefde Davis-Cupduo Kafelnikov en Olhovsky (7-5, 6-4 en 6-3). Gisteren won Sampras met vlekkeloos tennis zijn derde wedstrijd. Kafelnikov werd met 6-2, 6-4 en 7-6 afgeserveerd. Daarna deed Courier de laatste partij cadeau aan Tjesnokov.

De eerste tenniswedstrijd tussen de Verenigde Staten en Rusland, annex de Sovjet-Unie, bracht niet het spektakel dat was verwacht. Sportwedstrijden tussen beide grootmachten hebben in het verleden prachtige momenten opgeleverd.

Berucht is Russische zege in het de basketbaltoernooi op de Olympische Spelen in 1972. De Sovjet-Unie won met 51-50 omdat de laatste score van de Amerikanen die in het fluitsignaal viel, werd afgekeurd. Beroemd is de Amerikaanse overwinning in de ijshockeyfinale van de Spelen in 1980, toen onervaren studenten het wonnen van staatsamateurs.

Dit weekeinde was het krachtsverschil te groot. Sampras was, na zijn trage start tegen Tjesnokov, oppermachtig. Kafelnikov voelde zich machteloos. En Tjesnokov slaagde er niet in het wonder van de halve finale tegen Duitsland, waarin hij negen matchpoints overleefde, te herhalen.

Sampras moest dit weekeinde drie keer aantreden omdat Andre Agassi, die in Moskou langs de baan zat om zijn teamgenoten aan te moedigen, had afgezegd met een spierblessure. Aanvankelijk zouden Agassi en Courier het enkelspel voor hun rekening nemen en zou Sampras zich beperken tot het dubbel op zaterdagmiddag. Sampras is geen groot liefhebber van het rode gravel, dat de Russen speciaal uit Zweden hadden laten komen om een zo traag mogelijke baan neer te leggen. Gisteren, zo vertelde Sampras, voelde hij zich voor het eerst in zijn carrière thuis op het gemalen baksteen. “Op mijn slechtste ondergrond, tegen een zware tegenstander, voor een moeilijk publiek, heb ik vandaag mijn beste gravelwedstrijd ooit gespeeld”, concludeerde Sampras na zijn zege koeltjes.

“Zulk tennis als in de eerste sets heb ik nog nooit gezien op gravel”, voegde de Amerikaanse coach Tom Gullikson daar aan toe. “Een combinatie van kracht, precisie en geduld. Het was foutloos, perfect tennis.” Waar Sampras vrijdag nog regelmatig overhaast een klap had uitgedeeld, versnelde hij gisteren telkens op exact het juiste moment. Kafelnikov raakte er hopeloos gefrustreerd van. En zelfs Agassi schudde af en toe vol ongeloof met zijn hoofd als Sampras weer een streep sloeg met zijn forehand. De twaalfduizend toeschouwers werden er stil van.

Een uur na de wedstrijd leek Sampras nauwelijks te beseffen welke prestatie hij had geleverd. Hij keek niet bijzonder gelukkig, hooguit tevreden. Anders dan voorgangers als Björn Borg, John McEnroe of Boris Becker wil Sampras niet de man zijn die voor zijn land de Davis Cup heeft gewonnen. Het was tenslotte al de 31ste Cup voor de Amerikanen. Het was al zijn derde finale. En hij kan geen individualist binnen het team zijn.

“Wimbledon winnen en de US Open winnen, dat was fantastisch”, zei Sampras, die beide grand-slamtoernooien dit jaar op zijn naam schreef. “De Davis Cup voelt heel anders. Deze zege was voor Tom Gullikson, de captain. Voor zijn broer, mijn coach, Tim Gullikson. Voor het team. Voor het land. Dit is niet mijn eigen overwinning, al vind ik wel dat ik heb gedaan waarvoor ik betaald krijg.” De spelers, die volgende week in München strijden om een eerste prijs van anderhalf miljoen dollar, krijgen van de Amerikaanse tennisbond per ronde 25.000 dollar.

Sampras wilde gisteren nog niets zeggen over zijn deelname voor volgend jaar. De eerste drie Davis-Cupronde staan op de kalender in de weken na grand-slamtoernooien, besefte ook captain Gullikson. “Deze jongens zijn de beste tennissers in de wereld. In grand-slamtoernooien doen ze vaak tot op de laatste dag mee. Dat maakt het moeilijk om ook Davis Cup te spelen. Maar grote spelers als Sampras en Agassi hebben gevoel voor geschiedenis. Zij weten dat er later, behalve naar het aantal grand-slamtitels, wordt gevraagd hoe vaak ze hun land aan de Davis Cup hebben geholpen.”Het duo, de nummers één en twee van de wereld, zou dit jaar pas beschikbaar zijn bij de halve finales. Maar tijdens het filmen van een reclamespot voor Nike in San Francisco, stelde Agassi aan Sampras voor om al aan de kwartfinale mee toe doen, een uitwedstrijd tegen Italië op Sicilië. “Het zijn geen teamspelers”, vertelde Gullikson. “Ik heb vroeger ook basketbal en honkbal gespeeld. Maar deze jongens waren al zo jong zo goed in tennis, dat ze zich nooit aan andere sporten hebben gewaagd. Ze moeten echt wennen aan de teamgeest, maar dat is dit jaar wonderbaarlijk goed gelukt. Het is wel een prettige afwisseling. Sampras, Agassi en Courier besteden 48 weken van het jaar aan het beter worden dan de ander, vier keer per jaar kunnen ze zich verenigen tegenover de rest. Er is ook geen enkele reden waarom de Verenigde Staten niet de komende jaren het tennis zouden kunnen domineren. Als de spelers uit dit team bereid zijn te spelen. ”

Pas na de sluitingsceremonie kwam iets naar buiten van de spanningen waarmee te team de afgelopen dagen te maken had. Sampras vertelde toen dat hij tijdens de laatste wedstrijd veel had moeten denken aan zijn coach, Tim Gullikson, die in Chicago een chemokuur ondergaat om een hersentumor te bestrijden. Tim is de tweelingbroer van Davis-Cupcaptain Tom. Gevraagd om een reactie, kreeg Tom het te zwaar met zijn emoties. “Tim is verwikkeld in een heel ander soort competitie, hij strijd voor zijn leven. Dat wij dit ding winnen is voor ons, en voor hem, heel bijzonder.”

Gullikson had zijn tranen nog niet weggeslikt of hij kreeg een goudvis in een jampot cadeau van een Russische official. De captain en zijn spelers mochten een wens doen, vertelde de Rus. Gullikson beet op zijn lippen en gaf de vis door aan zijn spelers. “Ik wil vakantie, en die begint nu”, zei Courier. “Ik wil volgende week een paar miljoen gulden verdienen”, lachte Sampras.

    • Remmelt Otten