Leeson was 'een mens in paniek' en geen 'crimineel'

SINGAPORE, 1 DEC. In januari van dit jaar werd het Nick en Lisa Leeson allemaal domweg teveel en sloeg de paniek in het leven van het jonge Britse echtpaar dubbel en dwars toe. Nick had zich als even dynamische als onervaren handelaar in derivaten financieel in de nesten gewerkt bij zijn werkgever Barings. Lisa, die droomde van een spoedige terugkeer naar Groot-Brittannië, zag haar wereld instorten toen ze na een korte zwangerschap een miskraam kreeg.

Daarom verliet het duo op 23 februari overspannen, verdrietig en in de war hun appartement in Singapore. “Het was een vlucht in paniek. Mijn cliënt en zijn vrouw konden de stress niet meer aan”, zei John Koh, advocaat van Leeson vanmorgen. “Vanuit hun hotel in Kuala Lumpur heeft Nick een brief gefaxt waarin hij zijn ontslag indiende. Hij wist dat hij daardoor zijn premie misliep van 450.000 pond. Dat geeft nog eens aan dat hij niet uit was op het verrijken van zichzelf. Het ging hier om een mens in paniek en geen crimineel die met voorbedachte rade een misdaad pleegde”, aldus Koh.

In het betoog van de 38-jarige advocaat uit Singapore draaide het vooral om 'de mens' Leeson, die nooit de intentie zou hebben gehad om met uitgekookte trucs en briljante plannen een van de meest gerenommeerde banken ter wereld, de 232 jaar oude Barings, naar de ondergang te helpen. “Nee, hier zit een berouwvolle jongeman die probeerde om de oplopende verliezen van zijn werkgever te verbergen. Daar neemt hij nu verantwoordelijkheid voor. Hij is bereid een gevangenisstraf uit te zitten, en ik heb begrepen dat de aanklager niet uit is op een afschrikwekkende straf”, besloot Koh.

Hoewel de aanklager dat laatste bevestigde, hoeft Leeson niet te rekenen op zonnige bespiegelingen - een celstraf van zes tot 24 maanden - die eerder deze week te horen waren. Volgens juridische bronnen in Singapore is het aannemelijk dat de straf die morgenochtend om half tien lokale tijd tegen Leeson wordt uitgesproken zo'n vijf jaar zal bedragen. Met aftrek van zijn voorarrest in een Duitse cel en door goed gedrag van de Brit kan de uiteindelijke gevangenisstraf teruglopen tot twee a drie jaar.

Leeson is “klaar” voor zijn straf, zei zijn advocaat. Maar hij zal er alles aan doen om zijn tijd in de Changi-gevangenis in Singapore te bekorten. Dat kan hij, zo wordt verwacht, vooral doen door straks als zijn zaak voorbij is terug te keren in de rechtzaal. Nu niet als gedaagde maar als getuige tegen zijn voormalige bazen van Barings.

De jacht op de Britten is geopend: volgens Singapore was de ondergang van Barings een grote samenzwering, heeft iedereen in Londen elkaar de hand boven het hoofd gehouden en is het tijd dat Leeson's bazen zich voor de Singaporese rechtbank komen verantwoorden voor hun rol in het debâcle. Toch zei Koh verrassenderwijs in zijn betoog weinig over extra bewijzen die zijn cliënt in handen heeft. In juridische kring werd zijn verhaal daarom na afloop getypeerd als “niet heel sterk” en “minder solide dan gedacht”. Men was vooral teleurgesteld dat er geen keiharde bewijzen op tafel kwamen waaruit blijkt dat Leeson's meerderen een duidelijke rol hebben gespeeld bij de ondergang. Koh noemde alleen de namen van Simon Jones en James Bax, Leeson's bazen in Singapore, maar het bleef voorlopig bij een wat vage toelichting in termen van 'mede-schuldig-aan'.

Toch gaat iedereen ervanuit dat er meer komt na deze zaak. “Leeson is het voorafje. De hoofdmaaltijd komt nog”, zei een Britse commentator vanmiddag. Dat gegeven lijkt de voornaamste reden dat de Singaporese rechtbank het proces rond de Brit zo snel afhandelt. Door negen van de elf aanklachten te laten vallen, is enorm veel tijd gespaard.

Over de kosten van dit eerste Barings-proces hoeft men zich sinds vandaag ook geen zorgen meer te maken. Als aardige geste, en natuurlijk met het idee zijn zaak gunstig te beïnvloeden, bood John Koh namens Leeson twee cheques van samen 150.000 Singapore dollar aan. “Geleend van de familie van Lisa”, zei hij erbij. Want inderdaad: Leeson was zelf geen cent wijzer geworden van de affaire.