Celstraf geëist in fraudezaak Arubaans hotel

ROTTERDAM, 1 DEC. In de grote fraudezaak rond het nooit afgebouwde Beta-hotel op Aruba heeft justitie gisteren drie jaar gevangenisstraf geëist tegen een van de hoofdverdachten, de notaris J.R. Croes. Het heeft er inmiddels alle schijn van dat ook de Nederlandse topman Ch. Smeets van de internationale trustketen Citco door de Arubaanse justitie zal worden vervolgd.

De betrokken officier van justitie Hartjes op Aruba wilde geen commentaar geven op een eventuele vervolging van Smeets, die in Nederland president-commissaris is van Citco Bank. Maar in de rechtbank sprak Hartjes deze week over “buitenlandse beklaagden” die op dat moment nog niet voor het gerecht konden verschijnen. “De verdere vervolging van die beklaagden zal evenwel naar verwachting op niet al te lange termijn kunnen plaatsvinden”, zo zei de officier.

Bij de buitenlandse beklaagden in de Beta-affaire, die Aruba nu al jaren bezighoudt, gaat het om de Italiaanse aannemer Spartaco Ghini die in 1989 met garanties van de overheid begon aan de bouw van het hotelcomplex. Halverwege de bouw ging zijn aannemersbedrijf failliet en verliet hij het eiland, terwijl het geld voor de bouw al betaald was. Smeets, voor de Arubaanse wet ook een buitenlander, zou volgens justitie een rol hebben gespeeld in het onder valse voorwendselen verkrijgen van een overheidsgarantie voor de bouw. Die destijds afgegeven garantie kan Aruba nog zo'n honderd miljoen gulden kosten, een bedrag waarvoor Nederland wellicht zal moeten bijspringen.

Smeets heeft altijd ontkend, en heeft gezegd dat hijzelf is misleid door zijn jeugdvriend Croes. De bankier probeert uit alle macht te voorkomen dat hij voor het gerecht moet verschijnen. Volgens de woordvoerder van Citco is Smeets nog steeds niet gedagvaard. Overigens is Citco “niet ongelukkig” met het betoog dat officier van justitie Hartjes deze week heeft gehouden omdat notaris Croes wordt aangemerkt als “de spil waarom alles heeft gedraaid”. Volgens het openbaar ministerie heeft Croes de leiding gehad in het fraudescenario waarmee de Arubaanse overheid overtuigd moest worden dat de hotelonderneming 15 procent (8 miljoen dollar) zelf in het project zou steken. Alleen dan zou Aruba een garantie verlenen voor de rest van de bouwkosten, ongeveer 50 miljoen dollar. Justitie probeerde deze week in de rechtszaal aan te tonen dat die 8 miljoen nooit hebben bestaan.

Twee maanden geleden werd het proces op het Caraïbische eiland nog verdaagd omdat de Italiaanse aannemer niet kwam opdagen als getuige. Dit keer ging het proces door, hoewel Ghini wederom was weggebleven. Behalve een zware gevangenisstraf tegen Croes, eiste Hartjes gevangenisstraffen van twaalf maanden (waarvan vier voorwaardelijk) tegen drie andere betrokkenen, onder wie de prominente Arubaanse hotel-eigenaar E. de Veer.