Branson waagt nieuwe kans in booming 'luchtvaartcasino'

ROTTERDAM, 1 DEC. De Britse Virgin Group van stuntman-ondernemer Richard Branson overweegt volgend jaar een nieuwe luchtvaartmaatschappij te beginnen die vanuit Brussel goedkope verbindingen gaat onderhouden met andere Europese bestemmingen.

Volgens Virgins communicatiedirecteur Will Whitehorn wordt gemikt op een 'low cost airline' met lage tarieven maar tegelijk met 'Virgin-kwaliteit'. De zegsman beklemtoont overigens dat nog geen definitieve besluiten zijn genomen.

Ruim tien jaar geleden richtte Richard Branson Virgin Atlantic Airways op, dat inmiddels is uitgegroeid tot een volwassen vliegbedrijf dat vanaf Londen-Heathrow naar vijf continenten vliegt. Whitehorn: “Wij dachten drie of vier jaar geleden ook al aan een Virgin Europe, maar toen waren er nog te veel protectie en obstakels. Maar nu is de luchtvaartliberalisering in Europa zo ver dat we nieuwe mogelijkheden zien.” Als Virgins Europese onderneming er komt, wordt het een geheel zelfstandig bedrijf.

Het doorgaans goedingelichte vakblad Airline Business meldt in zijn december-uitgave dat Branson bij de ontwikkeling van zijn Europese plannen samenwerkt met de Amerikaanse financier David Bonderman, eigenaar van de investeringsmaatschappijen Air Partners en TGP-partners in Texas. Via deze bedrijven heeft Bonderman al belangen in Continental Airlines waar hij in de raad van bestuur zit, in America West Airlines en in Aeromexico. Bonderman werkte eerder dit jaar met Richard Branson samen, toen zij op gelijke voorwaarden de MGM-bioscoopketen in Groot-Brittannië en Ierland opkochten.

Volgens Amerikaanse bronnen is het de bedoeling dat Virgin Europe een startkapitaal van 100 miljoen dollar krijgt, maar blijft onduidelijk wie daarvan welk deel voor z'n rekening neemt. Airline Business meldt dat ook nog gezocht wordt naar continentaal-Europese financiering en zou de interesse groot zijn. De vlootselectie van Virgin Europe is gaande en behalve de Boeing-737 en de Airbus-321 geldt ook de Fokker-100 als een serieuze kandidaat. Zegsman L. Steijn van Fokker bevestigt dat er met Bransons Virgin Group is gepraat.

Virgin Europe is niet de enige aspirant-luchtvaartmaatschappij die zich warm loopt om binnenkort het gedereguleerde Europese luchtruim te kiezen. Nu de luchtvaartmaatschappijen na een reeks rampjaren weer goed verdienen - dit jaar hopen de leden van de overkoepelende IATA samen een rekordwinst van bijna 6 miljard dollar te maken - staan ook de geldschieters klaar om een kansje te wagen in Europa's geliberaliseerde luchtvaartcasino. Waarmee nieuwe en explosief groeiende Amerikaanse maatschappijen als Southwest en Valuejet als voorbeelden gelden. Dat zijn 'lage-kosten-bedrijven' die met één enkel vliegtuigtype frequente verbindingen onderhouden tussen niet al te ver uiteengelegen plaatsen en daarbij een minimale service bieden tegen eveneens minimale tarieven.

Tot nu toe waagden zich in Europa slechts enkele maatschappijen op die markt, zoals Ryanair uit Dublin en EBA-Express te Brussel. Ryanair veroverde in korte tijd 37 procent van de Brits-Ierse markt. EBA verbindt sinds een jaar met Boeing-737's twee maal daags Brussel met Wenen, Rome, Barcelona en Madrid tegen de eenheids-retourprijs van 350 gulden. De reiziger mag slechts rekenen op een glaasje fris maar mag ook naar believen herboeken.

De laatste tijd wordt het steeds drukker. Zo gingen dit jaar in Groot-Brittannië EasyJet en Air Belfast van start, die Londen verbinden met resp. Schotse bestemmingen en Belfast. Sinds september j.l. vliegt Air Jet met enkele BAe-146 straalvliegtuigen tussen Londen City Airport en Parijs. In januari aanstaande gaat het nieuwe Eurowest van zakenman Markus Casey Londen verbinden met reeksen Britse steden. In februari begint Captain Raymond Johnson met enkele BAe-146's vier diensten per dag tussen Londen City Airport en Schiphol.

Niet alleen in Groot-Brittannië schieten nieuwe vliegmaatschappijen als paddestoelen uit de grond. In Italië doorbrak Air One deze maand met Boeing 737's Alitalia's monopolie op de drukke route Milaan-Rome. Air One, eigendom van bouwbedrijf Toto, hoopt deze lucratieve truc volgend jaar op andere binnenlandse routes te herhalen. Op zijn beurt gaat zakenman Constantinos Piladakis begin volgend jaar op de route Athene-Thessaloniki proberen het monopolie van staatsbedrijf Olympic te kraken. In Spanje biedt Air Nostrum te Valencia sinds vorig jaar de Spaanse luchtreiziger op een reeks binnenlandse routes een goedkoper alternatief voor de diensten van Iberia. Deze nieuwkomer gebruikt daarbij zeven Fokker-50's. Begin volgend jaar lanceert de bekende Franse juwelier Francois Arpels zijn Fairlines. Dat bedrijf gaat Parijs dagelijks verbinden met Nice en Rome en mikt met enkele weelderig ingerichte Boeing-737's juist op de zeer luxe reiziger.

Het zal al deze aspirant-luchtvaartpioniers zeker niet meevallen zich waar te maken in zo'n complexe, concurrerende en conjunctuurgevoelige bedrijfstak. Maar het doorslaande succes van jeugdige sterren als Southwest en Valuejet in de VS biedt ze althans de hoop dat het niet onmogelijk is.