Gravel geheime wapen Rusland

MOSKOU, 30 NOV. De tennisfans in Moskou betreuren het dat Andre Agassi niet meedoet aan de finale van de Davis Cup. Weliswaar zijn daardoor de kansen van het Russische team op een overwinning gestegen, maar de Russen beschouwen het vooral als een eer dat hun tennissers in eigen land tegen de besten ter wereld de eindstrijd kunnen spelen. Bovendien had Agassi voor glitter en glamour kunnen zorgen in de finale - de eerste Davis Cup confrontatie tussen de twee landen in de geschiedenis.De afzegging van Agassi, die in september een borstspier verrekte en dezelfde spier in oktober wederom kwetste, werd pas dinsdag bekend. Het Amerikaanse team was al op zondag gearriveerd, maar Agassi zou gisteren aankomen in zijn privé-vliegtuig. Gisteren bleek echter dat Agassi, de nummer twee van de wereld, in het team was vervangen door dubbelspecialist Richey Reneberg.

De Verenigde Staten, die de Davis Cup al dertig keer wonnen, zijn op papier de grote favoriet in de finale. Pete Sampras en Jim Courier, de nummers één en acht op de ranglijst, spelen morgen en zondag in het enkelspel. Sampras is regerend Wimbledon- en US Open-kampioen, Courier won tweemaal Roland Garros en tweemaal de Australian Open. Todd Martin en Reneberg nemen zaterdagmiddag het dubbelspel voor hun rekening.

Toch zijn de Russen niet kansloos. Ze rekenen op de baansoort, op het grillige talent van hun kopman, Jevgeni Kafelnikov, en op de sluwheid van veteraan Andrei Tjesnokov. De 21-jarige Kafelnikov is een allrounder, de jongste speler uit de top-tien en een groot talent. Hoewel de druk steeds op zijn schouders lag, zijn z'n resultaten in de Davis Cup beduidend beter dan die van Sampras en Courier. Hij is de man die het afgelopen jaar de meeste partijen speelde van alle proftennissers; hij speelt niet voor niets met een bandage om zijn linkerknie. Toch zal hij dit weekeinde drie keer moeten aantreden: in het enkelspel en in het dubbel met specialist Andrei Olhovsky.

De andere Rus in het enkelspel is de 29-jarige Andrei Tjesnokov, de held van de halve finale tegen Duitsland van 24 september. Daarin won hij de beslissende partij van Michael Stich met 14-12 in de vijfde set, nadat hij negen matchpoints had overleefd op de service van Stich. “Tegenover Stich, de nummer acht van de wereld, had ik vooraf niet veel kans. De zege was het hoogtepunt van mijn carrière, een moment met veel emotie, maar zoiets laat zich niet herhalen”, zei Tjesnokov deze week. “Toch denk ik dat we gelijke kansen hebben tegen de Amerikanen. Tegen Sampras, bijvoorbeeld, zou ik op gras of op hardcourt weinig kans maken. Maar op gravel heb ik nog nooit tegen hem gespeeld. We kunnen voor een verrassing zorgen: 5-0, of wellicht 4-1, dat zou niet zo slecht zijn.”

Het geheime wapen van de Russen is het gravel. Tjesnokov beleefde zijn grootste successen op gravel en ook Kafelnikov kan er op uit de voeten. Courier bewees met zijn zeges in Parijs dat hij niet voor beide Russen hoeft onder te doen. Daarentegen leed Sampras dit jaar alleen op gravel een paar pijnlijke nederlagen.

In het olympisch stadion in Moskou ligt een trage soort gemalen baksteen. “Ik heb het er met Boris Becker over gehad”, zei Sampras deze week tegen de Moscow Times. “Ze zullen er alles aan doen om de baan zo traag mogelijk te maken.”

Bij de halve finale werd de baan op donderdagavond nog eens uitgebreid met water besproeid door de persoonlijke coach van Tjesnokov. Op vrijdag moest het begin van de wedstrijd zelfs worden uitgesteld omdat de baan te vochtig was. Deze week klaagden de Amerikaanse spelers dat de baan niet glibberig was, maar juist kleverig. Courier riep dat het gravel wederom te nat was. Niet waar, reageerden de mannen die verantwoordelijk zijn voor de baan. Het gravel komt uit Zweden en is donkerder van kleur dan de spelers gewend zijn. Daardoor lijkt het vochtiger dan het is. Zij gaven wel toe dat de het onlangs gestorte gravel zwaar te lijden heeft onder de zware belasting. Omdat er maar één baan is aangelegd, worden ook de trainingen afgewerkt op de wedstrijdbaan. De Amerikaanse coach Tim Gullikson was tijdens de oefensessies voortdurend bezig gaten in het gravel te repareren.

Karakteristieken:

Pete Sampras

24 jaar, 1.85 meter, 77 kilo; nummer 1 op wereldranglijst; prijzengeld 26,3 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 11-5 (9-5 enkelspel, 2-0 dubbelspel)

Todd Martin

25 jaar, 1.98 meter, 86 kilo; nummer 18 op wereldranglijst; prijzengeld 3,9 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 6-3 (5-3 enkelspel, 1-0 dubbel)

Jim Courier

25 jaar, 1.85 meter, 79 kilo; nummer 7 op wereldranglijst; prijzengeld 18,5 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 9-5 (9-5 enkelspel)

Richey Reneberg

30 jaar, 1.80 meter, 77 kilo; Nummer 59 op wereldranglijst; Prijzengeld 4,6 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 5-2 (enkelspel 1-0, dubbel 4-2)

Alexander Volkov

28 jaar, 1.88 meter, 79 kilo; nummer 48 op wereldranglijst; prijzengeld 4,5 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 15-10; (13-6 enkelspel, 2-4 dubbelspel)

Andrei Tjesnokov

29 jaar, 1.88 meter, 75 kilo; nummer 47 op wereldranglijst; prijzengeld 4,5 miljoen gulden; Davis-Cupresultaat 25-13; (24-12 enkelspel, 1-1 dubbelspel)

Andrei Olhovsky

29 jaar, 1.84 meter, 68 kilo; Prijzengeld 3,2 miljoen gulden; Nummer 117 op wereldranglijst; Davis-Cupresultaat 11-8 (2-2 enkel, 9-6 dubbel)