Finale bittere pil voor Haarhuis en Eltingh

EINDHOVEN, 27 NOV. Een zure appel, klaagde Jacco Eltingh. Een bittere pil, slikte Paul Haarhuis. De Nederlandse tennissers mopperden luid en duidelijk, gistermiddag na afloop van de mislukte finale van het WK-dubbel. De helden van Valkenswaard en omgeving leden in Eindhoven een nederlaag tegen een Canadese en een Amerikaanse dubbelspecialist, die gisteren hun laatste wedstrijd als team speelden.

Het toernooi was zo mooi begonnen. Het eindigde in een anti-climax. “Geen wereldkampioen, geen nummer één op de ranglijst en geen centjes voor deze partij”, somde Eltingh op. “Het duurt nog wel even voor ik dat kan accepteren.” De frustratie deed zich voelen tijdens de prijsuitreiking. Eltingh feliciteerde in zijn speech de “lelijke” kerels met hun overwinning.

De 25-jarige Eltingh en de 29-jarige Haarhuis verloren gistermiddag in iets minder dan drieeneenhalf uur met 7-6 (8-6), 7-6 (8-6), 3-6 en 7-6 (7-2) van Grant Connell, 30 jaar, en Patrick Galbraith, 28 jaar, een duo waar ze tot gisteren vijf van de zes wedstrijden van hadden gewonnen. Daardoor misten ze hun tweede wereldtitel. Daardoor blijven ze tweede staan op de ranglijst, achter de 'Woodies' uit Australië. En door de nederlaag misten ze als team een extra prijzengeld/bonus van 90.000 dollar.

De Nederlanders verloren gisteren drie tie-breaks, waarbij ze er zowel in de eerste als in de tweede set niet in slaagden een setpunt te verzilveren. Bij 6-5 in de tie-break van de eerste set, stuiterde een return van Connell via de netrand over het racket van Eltingh. Bij dezelfde stand in de tie-break van de tweede set sloeg Haarhuis een vlakke return, maar sloeg Connell een winnende volley.

“Als we die twee punten hadden gemaakt, hadden we twee sets gewonnen en de wedstrijd. Zo simpel is het”, analyseerde Haarhuis na afloop. “We speelden twee sets langer beter. Ook in de vierde set had ik nog het gevoel dat we in vijf sets zouden winnen. Maar alles bij elkaar opgeteld, haperde er net te vaak iets.” In de tweede set had Haarhuis/ Eltingh zeven breekpunten op de tergend trage service van Galbraith onbenut gelaten.

Het Nederlandse duo, dat in 1991 voor het eerst samen speelde en in 1993 begon als fulltime team, verdiende de titel. Ze hadden hun drie groepswedstrijden gewonnen en zaterdag in de halve finale geen problemen met de Tsjechen Cyril Suk en Daniel Vacek (7-6, 6-3). Maar uitgerekend tijdens de finale liepen er voor het eerste deze week talloze kleine dingetjes mis. De eerste service van Eltingh haperde, Galbraith verkrampte niet op het beslissende moment, zelfs de Nederlandse lijnrechters wilden niet meewerken en beslisten bij twijfelgevallen regelmatig in het nadeel van de thuisfavorieten.

Haarhuis, die negentiende staat op de ranglijst, en Eltingh, die jaar bij de Australian Open en op Wimbledon de kwartfinale bereikte, zijn solide subtoppers in het enkelspel. Connell stond ooit vier jaar in de top-honderd, Galbraith speelde al vier seizoenen helemaal geen enkelspel meer. Connell kan aardig serveren en lijkt een beetje op Jimmy Connors. Galbraith kan leuk retourneren en heeft snelle handjes aan het net, maar lijkt meer op een computer-freak dan op een atleet. Een deel van hun successen danken ze aan het feit dat ze beiden linkshandig zijn. Dat levert voor rechtshandige tegenstanders verrassende en moeilijk te bespelen hoeken op.

Connell/Galbraith had in de groep twee van de drie wedstrijden verloren, maar zich desondanks geplaatst voor de halve finales. Daarin versloegen ze de favorieten Mark Woodforde en Todd Woodbridge. Gisteren dankten ze hun succes aan de ontspannenheid waarmee ze op de baan stonden. “Wij kregen een kans die we niet hadden verdiend”, zei Galbraith. “Daardoor konden we vrijuit spelen. Voor Paul en Jacco, in hun thuishaven, was de druk veel groter.”

Galbraith en Connell, die drie jaar samen speelden, hebben volgend seizoen een andere partner, de eveneens gerenommeerde dubbelspelers Byron Black en Andrei Olhovksy. “In de lente en de zomer ging het zo slecht, dat we besloten uit elkaar te gaan”, vertelde Connell. “We besloten de rest van het seizoen gewoon lol te maken. Dat is aardig gelukt. Omdat we besloten te breken, is het de afgelopen weken zo goed gegaan.”

Het is nog onbekend of het WK-dubbel, dat dit jaar op het laatste moment geen doorgang kon vinden in Jakarta en verhuisde naar Nederland, volgend jaar weed in Eindhoven zal zijn. De publieke belangstelling was goed, ook omdat Haarhuis in Eindhoven is geboren en Eltingh er opgroeide. Maar ATP-directeur Mark Miles schermde gisteren met een groot aantal belangstellende steden en zal pas in januari een beslissing nemen.