JUNIOR WALKER 1942-1995; Rauw uit Motown

Zoals over elke goede soulgroep bestaat er een mooi verhaal over het ontstaan van Junior Walker & The All Stars, de band van de Amerikaanse altsaxofonist Junior Walker, die donderdag aan kanker overleed. Bij een van de optredens van de toen nog met een andere naam getooide groep sprong iemand uit het publiek op en riep: 'These guys are all stars.' Natuurlijk is dit een onzinverhaal, want 'The All Stars' is al heel lang een gangbare toevoeging die sporters en muzikanten gebruiken als ze even geen betere naam weten te verzinnen.

Junior Walker werd in 1942 geboren als Autrey De Walt Jr in Blytheville, Arkansas. Na in de jaren vijftig in allerlei bandjes te hebben gespeeld, richtte hij begin jaren zestig zichzelf & The All Stars op. Een platencontract met het Harvey-label had geen succes. Dat kwam pas toen Motown de groep halverwege de jaren zestig onder haar hoede nam. Dit zwarte label was toen al beroemd om de beroemde Motown-sound, maar Junior Walker & The All Stars hebben zich hieraan nooit aangepast. Van alle Motown-muzikanten klonk de groep het meest ongepolijsts en rauwst. Junior Walker bleef ver verwijderd van de verfijning die Motown voor soulsnobs zo onuitstaanbaar maakt.

De eerste hitsingle 'Shotgun' uit 1965 zegt al bijna alles over de muziek van Junior Walker & The All Stars: ongecompliceerde, grotendeels instrumentale dansmuziek. Zingen deed Junior Walker ook wel, maar dat mocht eigenlijk geen naam hebben; het ging om zijn korte saxofoonsolo's.

Van 1965 tot 1973 hadden Junior Walker & The All Stars 21 Amerikaanse Top 100-hits, waaronder 'How Sweet It Is (To Be Loved By You)' en 'Come See About Me'. In de tweede helft van de jaren zeventig gingen Junior Walker & The All Stars ten onder in het disco-tijdperk, dat wil zeggen: de groep had geen hitparadesucces meer met zijn pogingen om eigentijds te klinken. Optreden bleef de groep wel altijd. Ook Nederland werd vaak aangedaan en dan deed de groep altijd waar ze het best in was: zalen laten dansen met het eeuwige 'Shotgun' als uitsmijter.