Big Brenda rijp voor de top-tien

Met haar zege op Conchita Martinez, afgelopen vrijdag, klom Nederlands beste tennisster Brenda Schultz naar de dertiende plaats op de wereldranglijst. In de halve eindstrijd van de Masters in New York verloor Schultz vervolgens van de Duitse Anke Huber. Maar de overwinning op Martinez, de nummer drie van de wereld, belooft veel voor het volgende seizoen. Schultz is rijp voor de top-tien, als eerste Nederlandse speelster sinds Betty Stöve in de jaren zeventig.

De 24-jarige Schultz slaagde er dit jaar op bewonderenswaardige wijze in haar verdriet over het overlijden van haar moeder te overwinnen. Regelmatig kreeg ze het op de baan te kwaad als met de spanning van een wedstrijd de herinneringen aan haar moeder door haar hoofd begonnen te dwalen. Een paar keer moest ze haar gezicht verbergen in een handdoek of holde ze naar de kleekamer om haar tranen voor te zijn.

Ze vond steun bij haar echtgenoot, de Amerikaan Sean McCarthy, met wie ze in het voorjaar trouwde. Ze woont sindsdien het grootste deel van het jaar in de Verenigde Staten. Ze verzet zich niet langer tegen een onafwendbare 'ver-Amerikanisering' en probeert te genieten van het klimaat en haar appartement in Delray Beach, op een paar kilometer afstand van het strand in Florida.

In het voorjaar worstelde ze met de vraag of ze wel mocht tennissen. Mocht ze haar beroep gebruiken om de gedachten aan haar moeder te verdringen? Mocht ze naar Amerika verhuizen om haar met herinneringen beladen huis in Heemstede te vergeten? Ze begon te vroeg met spelen, vond ze achteraf. De eerste weken van het gravelseizoen werd ze geplaagd door allerlei, kleine en onverklaarbare blessures. Maar ze bleef volharden. En in juli vond ze uiteindelijk de kracht voor het beste jaar uit haar carrière. Zowel op Wimbledon als op de US Open reikte Schultz verder dan ooit. Voor het eerste bereikte ze op een grand-slamtoernooi de kwartfinale.

Met haar machtige service en krachtige spel, hoeft Schultz geen enkele tegenstandster te vrezen, met uitzondering van Steffi Graf en Monica Seles. Maar de rangorde in het vrouwentennis heeft wat weg van een status-quo. Schultz verloor op Wimbledon en op de US Open vooral uit ontzag voor haar opponentes Sanchez-Vicario en Martinez. Als Schultz volgend jaar haar vrees voor de gevestigde reputaties naast zich neer kan leggen, ligt een plaats in de top-tien binnen handbereik.