Duits publiek stuwt Becker naar triomf

ROTTERDAM, 18 NOV. Boris Becker heeft gisteren in het ATP-wereldkampioenschap in Frankfurt met 6-4 en 7-5 gewonnen van de Rus Jevgeni Kafelnikov. Hij moest zijn laatste groepswedstrijd per se in twee sets winnen, en deed dat. Daardoor plaatste hij zich met de Amerikanen Pete Sampras en Michael Chang en de Zweed Thomas Enqvist voor de halve finales van het titeltoernooi.

In hun groep wonnen Sampras, Becker en Ferreira ieder twee van de drie wedstrijden. Ferreira viel af, omdat Sampras en Becker minder sets verloren. Als Becker gisteren één set had prijs gegeven aan Kafelnikov, had zijn zijn plaats moeten afstaan aan Ferreira, die donderdagavond verrassend won van Sampras.

In de halve finale speelt Becker vandaag tegen Enqvist. Die 21-jarige debutant won ook zijn derde groepswedstrijd. Hij bezorgde Thomas Muster gisteravond zijn derde nederlaag met 6-4, 6-7 (3-7) en 6-4. Favoriet Sampras stuit in de andere halve finale op Chang, die gisteren met 6-2 en 7-5 won van Jim Courier.

Becker werd tijdens zijn wedstrijd tegen Kafelnikov luid toegejuicht door de 9.000 toeschouwers in de Festhalle in Frankfurt, het publiek dat hij eerder deze week 'mijn dubbelspel-partner' noemde.

De nummer vijf van de wereldranglijst overleefde in de tweede set een aantal benauwde momenten tegen nummer zes Kafelnikov. De Rus had vier breekpunten in de zesde game en twee in de achtste game. Becker werkte de punten weg, met onder meer een ace op zijn tweede service. Het publiek vond het prachtig en veranderde de zaal in een heksenketel door luidruchtig op de tribunes te stampen. 'Boris is beter dan sex', luidde een spandoek in de zaal.

“Ik neem altijd risico op mijn tweede service”, zei Becker. “Soms gaan ze in, soms gaan ze uit. Het is mijn handelsmerk dat ik voluit ga op de belangrijke momenten in een partij. En vaak, heel vaak, loopt het goed af.”

Becker, winnaar van het toernooi in 1992 en vorig jaar verliezend finalist tegen Sampras, brak in de tweede set naar 6-5 en verzilverde daarna zijn derde matchpoint met een onhoudbare service. “De druk was groter dan normaal”, zei Becker. “Als ik tien minuten zou verslappen, zou hij een break pakken en had ik het toernooi kunnen vergeten.” Na afloop hekelde Becker het poule-systeem. “De rest van het jaar spelen we volgens een knock-outsysteem. Het is beter om dat in dit toernooi ook te doen.”

Er is weinig kans dat Becker zijn zin krijgt. De huidige opzet garandeert dat de publiekstrekkers minimaal drie partijen spelen. Vooral de aanwezigheid van Becker is in Duitsland van groot belang. En Duitsland is weer bijzonder belangrijk voor de organiserende Association of Tennis Professionals, die er jaarlijks ongeveer driekwart van zijn inkomsten genereert. Het toernooi met de beste acht spelers ter wereld dat het seizoen afsluit, werd tot en met 1989 in New York afgewerkt. De laatste zes jaar was Frankfurt de vaste locatie. De komende vier jaar heeft Hannover de rechten gekocht. Die stad bood beduidend meer dan de twintig miljoen gulden die Frankfurt had willen uitgeven. Becker zal ook de komende jaren, als hij blijft spelen, kunnen rekenen op fanatiek thuispubliek.

Kafelnikov, die al zijn drie groepswedstrijden verloor, raakte gisteravond zo gefrustreerd door een aantal dubieuze beslissingen van de scheidsrechter en door het gedrag van het publiek, dat hij tegen een waarschuwing opliep wegens een obsceen gebaar in de richting van de tribunes. “Om eerlijk te zijn, ik heb wel eens leuker publiek gehad, in andere landen”, zei Kafelnikov. “In Duitsland steunt het publiek alleen de eigen spelers.” Hij betreurde zijn reactie. “Ik explodeerde en ik heb er spijt van. Ik wist dat ik, door een set te winnen, mijn vriend Wayne had kunnen helpen. Ik heb mijn best gedaan, maar het lukte niet.”

In de strijd tussen de Amerikanen Chang en Courier gaf opvallend genoeg de service de doorslag. Chang is met zijn 1.75 meter tien centimeter korter dan Courier. Maar hij traint al een tijdje een bijzonder hard op zijn service en hij won aan kracht door zijn racket met vijf centimeter te verlengen. Hij sloeg dit jaar gemiddeld zes aces per wedstrijd - kanonnen als Sampras, Ivanisevic en Krajicek staan op twaalf á dertien per wedstrijd - en sloeg er gisteren elf. Courier bleef op nu steken.

Met zijn zege bracht Chang zijn stand tegen Courier op 10-10, waarbij Chang zes van de acht indoorpartijen won. Chang was bijzonder tevreden over zijn succes. Hij doet al voor de vijfde keer mee aan het ATP-wereldkampioenschap maar was er tot nu toe nog niet in geslaagd de laatste vier te bereiken.

Het lijkt onwaarschijnlijk dat Chang de finale zal halen. Tegen Sampras staat hij na veertien partijen met 8-6 achter, maar veelzeggender is dat Sampras de laatste zes partijen won.