Beperking invloed bij Northwest dupeert KLM

Rotterdam, 17 NOV. Northwest Airlines (NWA) heeft gisteren tegen de uitdrukkelijke wens van partner KLM in besloten dat de (stemgevende) rechten van afzonderlijke aandeelhouders niet boven de 19 procent mogen uitkomen. Tijdenseen vergadering van NWA's board of directors gisteren in Minneapolis deden de drie KLM-afgevaardigden Bouw, Abrahamsen en Van Wijk nog een tegenvoorstel om het op 25 procent te houden, maar dat werd door de overige elf leden afgewezen.

“Wij vinden dit ten onrechte”, zei de duidelijk teleurgestelde KLM-topman Pieter Bouw gisteravond in een telefoongesprek met Nederlandse journalisten. “Onze rechten zijn aangetast. Ik denk dat wij alle opties moeten openhouden en naar de nieuwe situatie moeten kijken nu een besluit is genomen dat zo duidelijk tegen de KLM is gericht. Want zo interpreteren wij het.” Het (stemgevend) belang van de KLM in NWA is nu, volgens Bouw, gezakt tot iets onder die 19 procent. Maar het Nederlandse bedrijf had dat belang in 1998 via eerder verkregen opties kunnen opschroeven naar 25 procent.

Volgens Bouw is het principe van een 'aandeelhouders-rechtenplan', zoals NWA dat nu doordrukt, best te verdedigen als beschermingsconstructie tegen ongewenste overvallen. Per slot van rekening is er in de luchtvaartwereld veel in beweging. Maar dan was een grens van 25 procent, zoals die ook bij 73 andere Amerikaanse bedrijven bestaat, zijns inziens gerechtvaardigd geweest. Op de vraag of de KLM een eerder geuit dreigement uitvoert om het NWA-besluit bij de rechter aan te vechten, zei Bouw: “Wij willen eerst alle opties overwegen en nemen dan pas een besluit. Ik wil niet beperkt worden in mijn verworven rechten. Onze rechten moeten gehonoreerd worden.”

De KLM-bestuursvoorzitter erkende in Minneapolis “teleurgesteld” te zijn. Overweegt hij misschien naar een andere Amerikaanse partner om te zien, zoals British Airways dat volgens Britse krantenberichten lonkt naar American Airlines? “Zoals ik al zei, wij houden alle opties open”, aldus Bouw, “en tegelijk moeten we naar de nieuwe situatie kijken die is ontstaan nu NWA een besluit heeft genomen dat zó duidelijk tegen ons is gericht.” Maar Bouw voegde daar in één adem weer aan toe dat de huidige twist met NWA niet automatisch een handicap betekent voor toekomstige relaties met dat bedrijf. Bouw: “Wij doen ons uiterste best om met een goede samenwerking door te gaan. In dit soort spannende tijden moet je je hoofd koel houden en er voor zorgen dat de negatieve effecten van een geschil niet doorwerken. Wij zullen er voor zorgen dat dit niet gebeurt.”

Bouw schat de waarde van de opties waarmee de KLM het stemgevend belang in NWA in 1998 tot 25 procent had kunnen uitbreiden op 150 miljoen dollar. Nu NWA heeft besloten een maximaal aandeelhoudersbelang van 19 procent aan te houden, is er dus een goede kans dat de KLM daardoor een financiële tegenslag krijgt. Bouw: “Als wij in 1998 door die opties uit te oefenen boven de 19 procent uitkomen, wat nu nog niet zeker is, zouden wij gedwongen worden aandelen te verkopen. En dan krijg je meestal minder. Wij hadden gehoopt dat de KLM-rechten gerespecteerd zouden worden en dat is niet gebeurd.” Ging Pieter Bouw misschien nog een borrel drinken met zijn collega John Dasburg van NWA? “Oh, ja hoor, maar dan liever thee.”

Dasburg zei gisteren na afloop van de vergadering van de board of directors desgevraagd er op te rekenen dat de goede samenwerking met de KLM voortduurt. “Wij moeten de kwestie van aandeelhoudersbelangen blijven scheiden van operationele samenwerking”, aldus de topman van NWA. “Er zijn zelfs uitstekende vormen van samenwerking waar geen aandeel aan te pas komt.” Dat Pieter Bouw na het NWA-besluit zijn opties op een aantal terreinen open zegt te willen houden, noemde hij “handig”. “Dat deden ze altijd al”, aldus de NWA-president. “Destijds praatte de KLM toch ook met andere Europese airlines en met (het Amerikaanse) Delta op de achtergrond over samenwerking in Alcazar?”