Beslissingswedstrijd voor Ieren thuisduel

ROTTERDAM, 16 NOV. Fantastisch, zo omschreven de meeste spelers van het Nederlands elftal de eigen aanhang in de Rotterdamse Kuip. Het Oranje-legioen maakte er een klein volksfeest van, maar de meeste toeschouwers van gisteravond zullen over vier weken in Liverpool niet van de partij zijn. De officiële thuiswedstrijd tegen de Noren wordt gevolgd door een officieuze uitwedstrijd tegen de Ieren. “We hebben genoeg complicaties overwonnen, dan kan dit er ook nog wel bij”, sprak bondscoach Guus Hiddink gisteravond.

De beslissingswedstrijd op Anfield Road moet uitmaken welk land zich als zestiende deelnemer zal plaatsen voor het Europees kampioenschap. De Ierse voetballers hadden zich gisteravond rechtstreeks kunnen kwalificeren, als zij de laatste groepswedstrijd in Portugal hadden gewonnen. Maar de ploeg van bondscoach Jack Charlton kwam er niet aan te pas in Lissabon, waar het thuisland in de tweede helft drie keer scoorde. Costa, Helder en Cadete passeerden de Ierse doelman Alan Kelly. Portugal eindigde als eerste in de poule.

Aanvankelijk leek de ploeg van Charlton zich rechtstreeks te kunnen plaatsen voor de eindronde, maar dit voorjaar stokte de Ierse zegereeks. Oostenrijk won beide onderlinge duels en bleef tot gisteravond in de race voor de tweede plaats in de poule. De meeste Nederlandse spelers hadden hun hoop gevestigd op een beslissingsduel tegen Oostenrijk, maar dat land werd uitgeschakeld door de 5-3 nederlaag tegen Noord-Ierland.

“Jammer”, zo reageerde Danny Blind na afloop van het duel tegen de Noren. Even later sprak de aanvoerder van Oranje een stuk genuanceerder. “Wij zijn al genoeg geholpen door andere landen, nu moeten we het zelf maar doen. Als je zo dichtbij bent, moet je het ook kunnen afmaken. Qua voetbal hebben wij meer in huis. De Ieren spelen met 100 kilometer per uur, maar wel met hun hart. Het is de kunst om daar in mee te gaan, maar ook weer niet te veel.”

Hiddink sprak van een klassieke tweestrijd. “Ierland speelt een beetje hetzelfde verdedigende spelletje als de Noren, maar ik verwacht dat ze het toch iets gedurfder zullen spelen.” De bondscoach herinnerde zijn toehoorders aan eerdere confrontaties tussen Nederland en Ierland. Bij de laatste vier grote toernooien kwamen beide landen drie keer tegenover elkaar te staan.

In 1988 zorgde Wim Kieft in buitenspelpositie voor de winnende goal, waardoor Oranje de halve finales bereikte en later de Europese titel kon winnen. In 1990 eindigde de botsing tussen de verschillende speelstijlen in 1-1, wat algemeen als een salonremise werd betiteld. Door het gelijkspel plaatsten beide landen zich voor de achtste finales bij het WK. In 1994 won Nederland bij het WK in de Verenigde Staten in de achtste finales met 2-0 van Ierland.

Tijdens de drie confrontaties zat Jack Charlton op de bank bij Ierland. Voor de Engelsman is het Europees kampioenschap in zijn vaderland niet alleen een mooie voetbaldroom, maar ook een nostalgisch evenement. De laatste keer dat Engeland een internationaal kampioenschap organiseerde, dateert al weer van 1966. Engeland won op Wembley de wereldbeker en de oudste Charlton stond met zijn grote lijf en zijn lange nek aan de basis van het succes. Zijn bijnaam Giraffe kreeg mondiale bekendheid.

Inmiddels is Charlton al bijna tien jaar bondscoach van het Ierse team, dat sinds zijn komst van een saaie middenmoter is veranderd in een geduchte subtopper. Sportief hoogtepunt onder Charlton was de 1-0 overwinning tegen Engeland, bij het EK'88 in West-Duitsland. Twee jaar later bereikte Jack's Army met een vrijwel identiek elftal de kwartfinales bij het WK in Italië. Bij het EK in 1992 wisten de Ieren zich niet te plaatsen voor de eindronde. Desondanks werd Charlton uitgeroepen tot ereburger van Dublin.

Liverpool heeft van oudsher sterke banden met Ierland. De Engelse industriestad ligt aan de Ierse Zee en zal op 13 december een toevluchtsoord zijn voor de meest verstokte Ierse voetbalfans. Zij reizen elk competitieweekeinde in georganiseerd verband naar Engeland, waar de meeste Ierse internationals actief zijn. Phil Babb speelt tegen Nederland een echte thuiswedstrijd, hij staat bij FC Liverpool onder contract. Jason McAteer en Mark Kennedy zijn volwaardige Ierse internationals, maar bij Liverpool zijn ze veroordeeld tot het tweede team.

De bekendste namen in de huidige selectie zijn John Aldridge, Steve Staunton, Paul McGrath en Naill Quinn. De laatste kreeg gisteravond een tweede gele kaart en mag niet meespelen tegen Nederland, dat om dezelfde reden zonder Frank de Boer moet aantreden. Even na de wedstrijd tegen Noorwegen was de Ajax-verdediger nog niet geheel op de hoogte van alle ontwikkelingen.

“Is het Ierland geworden? Weet je zeker dat ik geschorst ben?” Toen de geruchten werden bevestigd, toonde De Boer zijn nuchtere karakter. “Het is lullig, meer niet. Nee, ik ga zeker niet mee naar Liverpool. Ik ga lekker thuis in mijn luie stoel kijken. Wat niet wil zeggen dat ik niet ontzettend zenuwachtig zal zijn.”