Chang rekent strompelend af met Muster

FRANKFURT, 15 NOV. Op één been nam Michael Chang na twee uur heen en weer rennen de felicitaties van Thomas Muster in ontvangst. Strompelend haastte hij zich vervolgens van de tennisbaan naar de kleedkamer om zijn gekwetste enkel door een fysiotherapeut te laten behandelen. De Amerikaan won gisteravond in Frankfurt zijn eerste poule-wedstrijd met 4-6, 6-2 en 6-3, maar blesseerde zich in de voorlaatste game.

In de andere poule versloeg de Amerikaanse favoriet Pete Sampras zonder veel problemen de Rus Jevgeni Kafelnikov, die debuteert op het ATP-wereldkampioenschap met de acht beste spelers van de ranglijst. Sampras won met 6-3 en 6-3 en speelt vandaag tegen Boris Becker.

De Duitser had het veel zwaarder dan was verwacht tegen de Zuidafrikaan Wayne Ferreira, invaller voor de geblesseerde André Agassi. Ferreira profiteerde van de gebruikelijke trage start van Becker, won de eerste service-game en daarmee de eerste set. Pas in de derde set kwam Becker, fanatiek gesteund door de negenduizend fans in Frankfurt, op stoom, al wist hij de partij pas te beslissen op zijn achtste matchpoint: 4-6, 6-2 en 7-6.

Hoewel de blessurebehandeling bij Chang zo lang duurde dat hij niet meer op de persconferentie verscheen, is het onwaarschijnlijk dat hij morgen - vandaag heeft hij vrij - niet zal spelen. Zijn tegenstander insinueerde gisteravond zelfs dat Chang de blessure voorwendde. “Jullie beschuldigen mij er altijd van dat ik blessures simuleer”, zei Muster, die veronderstelde dat Chang net deed alsof hij last had gekregen van kramp. “Maar let eens op Chang. Altijd als hij een zware wedstrijd speelt, raakt hij geblesseerd. Destijds in de partij tegen Lendl op Roland Garros, in een Davis-Cupwedstrijd tegen Skoff. Er zijn veel voorbeelden. Het lijkt wel of hij beter gaat spelen met kramp. Hij wordt er in ieder geval niet langzamer van.”

In de uitputtingsslag tussen de nummers drie en vier van de wereldranglijst, verstapte Chang zich op het moment dat hij in de derde set een breakpoint had voor 5-3. Met een van pijn vertrokken gezicht wist hij een winnende return te slaan. Ook in de laatste game liep hij tussen de punten door hinkend over de baan, maar in de rally's snelde hij vlotjes van links naar rechts. Toch had Muster weinig reden tot klagen. Hij had de nederlaag, de eerste na vier overwinningen op Chang, aan zichzelf te wijten. Tot 6-4 en 2-2 had hij de partij onder controle. Maar hij verslapte, verloor zijn concentratie en zijn scherpte en bood Chang de kans terug te komen in de wedstrijd.

Voor Chang stond er meer op het spel dan alleen een revanche voor de nederlaag in de finale van Roland Garros. De 23-jarige Amerikaan heeft een uitzonderlijk goed seizoen achter de rug. Hij won vier toernooien en zal, voor de tweede keer in zijn carrière, het jaar afsluiten in de top-vijf. Maar hij heeft nog iets recht te zetten. Het heeft hem pijnlijk getroffen dat hij is gepasseerd voor het Amerikaanse Davis-Cupteam, dat over twee weken in Moskou de finale speelt tegen Rusland.

Hoewel hij sinds zijn verrassende overwinning op Roland Garros in 1989 vrijwel onafgebroken in de top-tien stond, speelde Chang zijn laatste Davis-Cupwedstrijd in 1990. Het lijkt alsof spelers als Agassi, McEnroe en Sampras hem te serieus vinden en hem er niet bij willen hebben. De topspelers willen in het Davis-Cuptoernooi graag winnen, maar ook plezier maken. Dan lijkt de gelovige Chang, die zijn succes naar eigen zeggen dankt aan de goedwillendheid van God, niet de meest geschikte teampartner. Courier heeft altijd zijn gitaar bij zich, Todd Martin kan aardig pool-biljarten, Chang heeft als hobby een verzameling tropische vissen.

De Amerikaanse captain Tim Gullikson was dit keer zelfs vergeten Chang te bellen om hem op de hoogte te stellen van de samenstelling van het team, waardoor Chang het pas te weten kwam dat hij was gepasseerd toen een journalist het hem vertelde. Gullikson koos voor Sampras, Agassi, Courier en Martin. Voordat Agassi zich afmeldde voor Frankfurt met een gekwetste borstspier, was er bovendien sprake van dat Agassi en Courier de enkelspelen voor hun rekening zouden nemen en Sampras met Martin in het dubbelspel zou aantreden. Nu Agassi herstellende is zal er pas ter plekke worden beslist wie welke partijen speelt.

“Davis Cup spelen is bijzonder, omdat het een teamwedstrijd is”, zei Chang deze week. “De Verenigde Staten hadden, op papier, de afgelopen jaren de Davis Cup moeten winnen. En dat moet ook kunnen in de komende jaren. Maar ik heb niet het gevoel dat er nu een team staat. Het gaat om twee spelers, Agassi en Sampras, die hebben gezegd dat ze dit jaar en die week wel het team willen zijn. Dat wordt steeds aangevuld met anderen. Toen Agassi en Sampras aankondigden dat ze het hele jaar wilden spelen, was het voor mij voorbij. Maar het was niet prettig om de keuze van de coach van een journalist te moeten horen. Ik verwacht ook geen uitnodiging meer nu Agassi geblesseerd is. Dan had ik het al veel eerder moeten horen.”