Muster uit op tennis-troon van Sampras

FRANKFURT, 14 NOV. Een week nadat Pete Sampras de eerste plek op de ranglijst overnam van zijn landgenoot Andre Agassi, zou de Amerikaan de ereplaats al weer kunnen kwijtraken. De Oostenrijker Thomas Muster, die dit seizoen twaalf tennistoernooien heeft gewonnen, kan het puntentotaal van Sampras overtreffen als hij deze week in Frankfurt het ATP-wereldkampioenschap wint en wanneer Sampras er bovendien niet in slaagt de finale te bereiken.

“Dat zou de bekroning zijn van een mooi seizoen”, zei Muster gisteren op een persconferentie, waar de acht deelnemers strak in het pak de pers te woord stonden. “Maar ik voel me alsof ik nog steeds tweeduizend mijlen verwijderd ben van de nummer-één-positie. Als het me al een keer zal lukken, is de kans groter dat het 't komende voorjaar gebeurt.” Muster staat nu nog derde achter Sampras en Agassi.

Het ATP-wereldkampioenschap in Frankfurt is het jaarlijkse onderonsje van de beste acht spelers van de wereld. Alleen Agassi ontbreekt wegens een gekwetste borstspier. Zijn plaats is ingenomen door de Zuidafrikaan Wayne Ferreira. Het achttal speelt van vandaag tot en met vrijdag in twee poules. De beste twee van elke poule plaatsen zich voor de halve finales, die zaterdag worden gespeeld. De winnaar van de finale op zondag verdient ruim een miljoen dollar.

Sampras, die het toernooi won in 1991 en 1994, is de grote favoriet. Hij bewees in vorm te zijn met een zege in Parijs, vorig weekeinde, waarbij hij in de finale overtuigd won van Boris Becker. In zijn poule stuit hij wederom op Becker en daarnaast op Ferreira en de Rus Jevgeni Kafelnikov, die beiden hun debuut maken in Frankfurt. In de andere poule krijgt Muster te maken met drie spelers die net als hijzelf voornamelijk vanaf de baseline opereren: de Amerikanen Jim Courier en Michael Chang en de Zweed Thomas Enqvist.

Als Sampras zijn koppositie op de ranglijst weet te verdedigen, is hij de eerste speler sinds Ivan Lendl (in 1985-'87) die drie keer achter elkaar het jaar afsluit als de nummer één. Hij won dit seizoen twee van de vier grand-slamtoernooien. Nadat Agassi had gezegevierd in Australië en Muster de titel op Roland Garros had gepakt, toonde Sampras zich de beste op Wimbledon en de US Open.

Muster maakt nog een kans Sampras van de troon te stoten, omdat er in Frankfurt relatief veel punten zijn te verdienen, namelijk net zoveel als op een grand-slamtoernooi. Die punteninflatie van het 'wereldkampioenschap' is het resultaat van de al jaren durende machtsstrijd tussen de ATP en de ITF. De Internationale Tennis Federatie organiseert de grand-slamtoernooien en de Davis Cup. De ATP begon als een spelersvakbond, maar heeft zich ontwikkeld tot een zelfstandig opererend bedrijf dat alle overige toernooien beheert. Het evenement in Frankfurt is het kroonjuweel, behangen met een vracht punten.

De ranking van de spelers is gebaseerd op de beste veertien toernooi-resultaten in de laatste twaalf maanden. Sampras verzamelde tot nu toe 4.811 punten, Muster 4.474. Het is een gecompliceerd systeem. Sampras nam bijvoorbeeld vorige week de koppositie over van Agassi, omdat deze wegens zijn blessure zijn titel van het indoortoernooi in Parijs niet kon verdedigen. Agassi raakte daardoor automatisch zijn punten kwijt en zijn totaal zakte onder dat van Sampras.

Muster behaalde dit jaar elf van zijn twaalf overwinningen op gravel, relatief de traagste baansoort. Op het snellere 'tapijt' in Frankfurt zou hij in theorie minder goed uit de voeten kunnen. Maar hij bewees vorige maand in Essen dat hij zich dit seizoen heeft ontwikkeld tot een complete speler. Hij won het indoortoernooi en versloeg in de halve finale Sampras met 7-6 en 6-2.

“De indeling van de poule bevalt me wel”, liet Muster zich gisteren ontvallen. “Ik heb in Essen, en al eerder, bewezen dat ik ook op andere baansoorten dan gravel kan presteren. En de organisatie heeft de baan en de ballen wat trager gemaakt, wat ook in mijn voordeel werkt. Ik ben zeker niet kansloos.” Muster begint vanavond tegen Chang, een reprise van de finale op Roland Garros waaraan hij goede herinneringen heeft.