Drafmachine bij afscheid geëerd met opblaasvarken

DEN HAAG, 13 NOV. Trainer en rijder Hennie Grift heeft de modderspatten nog op zijn bril als hij zijn oogappel voor het laatst uitspant. “Ik zal hem heel erg missen”, fluistert hij. Hij zwijgt enige tijd, schudt eens met zijn hoofd en vervolgt dan: “Het was gewoon een drafmachine. Of de baan nou hard was, of wat zachter, of hij linksom moest of rechtsom, of het zomer was of winter, het maakte hem allemaal niets uit. Hij is het meest ideale paard dat je in je leven kunt tegenkomen.”

Met een koers vol emoties werd gisteren op renbaan Duindigt het drafseizoen afgesloten. De slotkoers betekende het afscheid van de achtjarige draver Incredible Crafts. De hengst, met een winstsom van ruim 650.000 gulden een van de beste dravers in Nederlandse handen ooit, liep zijn laatste meters in het Jan Hoefnagels Memorial, een koers ter nagedachtenis aan zijn vorig jaar plotseling overleden mede-eigenaar. Weduwe Hoefnagels had een gigantisch opblaasvarken met een spandoek op de buik als tijdelijk standbeeld op Duindigt laten verrijzen. Zij drukte haar partner in de drafsport Aad van Schie een fraai portret van Incredible Crafts in de hand. 'Craffie', zoals mevrouw Hoefnagels de hengst liefkozend noemt, kon zijn laatste koers niet winnnen. Maar dat maakte het afscheid niet minder moeilijk.

Incredible Crafts werd op anderhalfjarige leeftijd voor het luttele bedrag van 3.500 dollar op een veiling in Amerika gekocht. Grift en Hoefnagels geloofden er niet meteen in, maar Aad van Schie meende een paard met een bijzonder charisma te zien en kocht hem toch. Al twee maanden later wist Grift dat hij iets heel speciaals op stal had. “De manier waarop hij draafde, zo gemakkelijk, zo vanzelfsprekend, het was een pure atleet.”

Wegens de beperkende importbepalingen mocht Crafts aan veel klassieke koersen in Nederland niet deelnemen. Maar in Frankrijk vestigde hij als tweejarige meteen een kilometerrecord van 1.15,3, een tijd die nog steeds in de boeken staat. De talenten van Crafts kwamen ook over bij het publiek. “Een van mijn mooiste zeges was de Europa-match in Oslo voor vijfjarigen. Crafts versloeg daar de beste dravers van het noorden. De uitnodigingen uit Scandinavië bleven binnenstromen, want de mensen zagen dat hij iets heel speciaals had”, zegt Grift. Zoals elk topsportfenomeen, had Incredible Crafts ook zijn eigenaardigheden. Als er duiven wegvlogen op de baan draaide Crafts zich bijna om teneinde ze na te kunnen kijken. Dit overigens zonder snelheid te verliezen. Ook een toevallig papiertje zag hij altijd liggen. “Hij was gewoon speelsig”, verklaart Grift, “hij week ook een keer met een boog van tien meter uit voor een fotograaf. Maar hij bleef altijd draven en kon dan nog winnen”.

bpEen keer liep de speelsheid bijna fataal af. Vorig jaar schrok Incredible Crafts tijdens het uitrijden met zijn vaste verzorger Freek van den Berg zozeer, dat Van den Berg van de sulky viel. Na zes kilometer stuurloos galopperen kon de kapitale hengst vlak voor een snelweg nog net gestopt worden. Het typeert het karakter van het paard dat hij de klap weer snel te boven kwam.

xpIn de training had Grift hem altijd heel ontspannen op zestig procent van zijn vermogen laten lopen, maar na het ongeluk ging hij intervaltraining toepassen om het spierverval te kunnen opvangen. Incredible Crafts had er een half jaar voor nodig, maar maakte vervolgens van zijn afscheidsjaar nog een topjaar. Hij verbeterde zijn kilometerrecord in Gelsenkirchen nog tot 1.11,5 en won in september het kampioenschap van Nederland over 2.600 meter. Voor zijn afscheidskoers introduceerde Incredible Crafts in zijn warming-up-rondjes nog even zijn dochter Kir Royal op de baan. “Dit is geen echt afscheid”, zo troostte Van Schie zichzelf. “Zijn kinderen zullen zijn naam voortzetten en we behouden hem voor de sport als dekhengst.”