In het voorportaal van Internet

Het is oorlog in het voorportaal van Internet, waar 43 Internet-providers vechten om de gunst van de klant. De bekendste en grootste leveranciers van software die toegang geeft tot Internet zijn Planet Internet, Euronet Internet en het Amerikaanse CompuServe. Planet Internet - een samenwerkingsverband van KPN, De Telegraaf en Quote - beweert met bijna 14.000 abonnees de grootste Internet-aanbieder te zijn. Ook CompuServe Information Service (CIS) maakt met 17.000 Nederlandse leden aanspraak op dat predicaat. Euronet Internet, een Amsterdams bedrijfje met 25 werknemers dat precies een jaar op de markt is en nu al een omzet op jaarbasis van 5 miljoen gulden draait, heeft bijna 10.000 aansluitingen. “Planet Internet heeft veel aansluitingen gratis weggegeven”, zegt mede-oprichter en -eigenaar Arko van Brakel (27) van Euronet. “Trek je die af, dan zijn wij groter”.

Van Brakel is het prototype van de jonge, dynamische entrepreneur. Afgelopen week werkte hij naar eigen zeggen 104 uur. En dan nog ligt hij 's nachts ongedurig in zijn bed te draaien. “Ik kan haast niet wachten op de dag om weer aan de gang te gaan”, zegt hij. “Elke ochtend denk ik weer: yés! De adrenaline giert dan door mijn hoofd”. Het werkt kennelijk aanstekelijk. In het voormalige hoofdkantoor van de chique zakenbank Pierson Heldring & Pierson (inmiddels gefuseerd en overgenomen door ABN Amro), waar Euronet nu is gevestigd, wordt tot 's avonds laat gewerkt. “Als je energie in een groep mensen pompt, krijg je energie terug”, zegt Van Brakel.

Na de Internet Wars zullen er volgens de jonge entrepreneur in Nederland nog maar vijf aanbieders overblijven, die allemaal hun eigen doelgroep hebben. En hij gaat ervan uit dat zijn bedrijf daarbij is. Voor het zover is moet David nog strijd leveren tegen Goliath. Giganten als KPN, Philips, Veronica en de NS willen de markt oppakken en naar hun hand zetten, maar volgens Van Brakel “wordt niet degene met het meeste geld, maar degene met de meeste visie de uiteindelijke winnaar”. “Planet Internet”, zegt hij, “is eerder begonnen en heeft miljoenen geïnvesteerd. Toch waren ze acht maanden later op de markt dan wij en maken ze nog steeds geen winst. Wij wel.”

Begin 1994 liep Van Brakel, die toen nog bij KPN werkte, de Engelse consultant Simon Cavendish (38) tegen het lijf. De karakters pasten wonderwel bij elkaar. Voor Cavendish en Van Brakel is fun in het werk het allerbelangrijkste. Beiden hebben een hoog adrenalinegehalte en zoeken de kick. Cavendish had plannen voor het opzetten van een Internet-provider in Nederland. De markt bestond toen nog voornamelijk uit hobbyisten: NL Net, XS4All. Het principe is simpel: je koopt gewoon bandbreedte (het aantal megabits per seconde waarmee informatie door een kabel of via een satelliet wordt getransporteerd) van telecommunicatie bedrijven als KPN, British Telecom en AT&T en levert je klanten de software om 'in te kunnen bellen'. Het liefst tegen lokaal telefoontarief, want dat is het goedkoopst.

Van Brakel gooide er zijn marketingkennis tegenaan. “Wij zijn de eersten die het verhaal commercieel hebben opgepakt”, zegt hij. De in kleurrijke doos verpakte software werd (inclusief handleiding en inschrijfformulier) via de gevestigde distributiekanalen (V&D, Dixon, Macro) afgezet. Een service help desk stond klaar om de abonnees met raad ter zijde te staan. “In 90 procent van de gevallen is de software binnen een halfuur geïnstalleerd”, zegt Van Brakel.

Euronet zit direct op M-Bone, de hogesnelheidslijn die de ruggegraat vormt van Internet. Een dikke glasvezelkabel die Europa via Nederland met de VS verbindt. “E-mailtjes vanuit Spanje lopen via een gebouw in Amsterdam Zuid-Oost naar de VS”, zegt Van Brakel, die plannen heeft om zijn marketingformule komend voorjaar uit te breiden naar andere landen in Europa. De beschermde naam Euronet is daarbij een 'gouden bezit'. Over een week krijgt Euronet een eigen directe verbinding op Washington. “Daarmee zijn we de eerste top level provider in Nederland”, zegt Van Brakel triomfantelijk.

Met zijn 27 jaar is Van Brakel de Indiana Jones van de Nederlandse Internet providers. Netjes in het pak, stropdas, keurig gekapt, maar achter deze façade ligt fysiek en mentaal dynamiet opgestapeld. Als student zette hij een reclamebureautje op, hij ging naar Botswana om jachtgeweren en cementmolens te verkopen, op St. Maarten was hij manager van een schilders- en stukadoorsbedrijf en alleen een auto-ongeluk op Barbados, waarbij hij een ruggewervel brak en waar hij de douane moest omkopen om het land uit te kunnen, kon de pionier tot rust manen. Bij KPN was Van Brakel (“ik geloof heilig in het nut van emoties in het zakenleven”) al binnen een jaar uitgekeken. “Ik was een vrijbuitersleven gewend en merkte bij KPN dat er bij zo'n concern geen rekening wordt gehouden met ideeën van individuen. Als ik gelijk heb, wil ik dat ook krijgen. In plaats van te ondernemen ben je binnen zo'n concern continu bezig politiek te bedrijven.”

Wat hem als KPN-soldaat niet lukte, lukt hem als onafhankelijk guerrillastrijder wel: KPN en de andere giganten Philips, NS en Veronica in beweging te houden. Van Brakel geniet van het gevecht. Hij heeft al weer nieuwe initiatieven op stapel staan om de giganten een stap voor te blijven. Entrepreneurs als hij vergroten de concurrentiekracht van deze veelbelovende nieuwe bedrijfstak, die de banen kan gaan opleveren die Nederland hard nodig heeft.