Eurotunnel gaat prijzenslag op Kanaal niet uit de weg

ROTTERDAM, 10 NOV. Sir Alaister Morton, bestuursvoorzitter van Eurotunnel, het bedrijf dat de spoortunnel onder het Kanaal exploiteert, is voor een kort zakenbezoek van Londen naar Zestienhoven gevlogen. Binnenkort hoopt hij de oversteek per trein te kunnen maken. “De treinreis van Londen naar Rotterdam neemt na uitbreiding van het spoornet ten noorden van Brussel nog maar enkele uren in beslag.”

Voorlopig kan Eurotunnel de zakenreiziger die per vliegtuig de oversteek van het noorden van Europa naar Groot Brittannië maakt nog nauwelijks concurrentie aandoen. Op dit traject woedt wel een hevige concurrentiestrijd met de veerboot-maatschappijen. “De ferries zijn met de tariefdalingen begonnen”, zegt sir Alaister. “Een prijzenoorlog is nooit onze bedoeling geweest. We slagen er echter in de ferries flink pijn te doen. Eurotunnel pakt klanten van hen af en de volumes van de veerbootmaatschappijen gaan omlaag.”

Bij de bekendmaking van de nieuwe tarieven bleek gisteren dat Eurotunnel afstapt van de 'eenvoudige en doorzichtige tariefstructuur' die het bedrijf aanvankelijk voor ogen stond. Met gedifferentieerde prijzen wil Eurotunnel tegemoet komen aan de wensen van de klant.

Over de gehele linie zullen de tarieven over 1996 volgens Eurotunnel een lichte daling te zien geven. Veerboot-maatschappij P&O, de grootste concurrent van Eurotunnel, heeft de tarieven in Groot Brittannië met zes procent verhoogd en die in Frankrijk met vier procent verlaagd. De tarieven voor Nederland zijn nog niet definitief vastgesteld.

Bijna anderhalf jaar na de officiële opening van de Kanaaltunnel vecht sir Alaister nog altijd om het hoofd boven water te houden. De rentebetalingen over de schuldenlast van 800 miljard pond zijn gestaakt en het bedrijf is in conflict met de bouwers van de Kanaaltunnel, de spoorwegmaatschappijen en de Franse en Britse overheid, .

Sir Alaister is geïrriteerd over de brede aandacht die in de media aan de conflicten wordt geschonken: “De pers wil het altijd over problemen hebben”, zegt hij. “De Financial Times schrijft maar al te graag over ons, maar de uitzonderlijke groei van het verkeer door de Tunnel - met 14 procent in oktober - komt terecht in een piepklein stukje op de binnenpagina.” Hij praat liever over het 'materiële succesverhaal', dat de tunnel in zijn ogen is. “De operationele problemen hebben we achter ons gelaten, alles verloopt nu redelijk soepel.”

Volgens Sir Alaister blijven de ferries alleen dankzij allerlei kunstgrepen op de been. “De belangrijkste kurk waar de ze op drijven zijn de accijns- en btw-vrije verkopen aan boord. Zonder de inkomsten van de duty free-produkten kunnen de ferries geen winst maken.”

Eurotunnel verloor een rechtszaak waarin het eiste dat deze 'verkapte vorm van subsidieverstrekking' zou worden gestaakt, maar de bestuursvoorzitter heeft zich daardoor niet uit het veld laten slaan. De exploitant van de Kanaaltunnel heeft de tarieven voor de eigen duty free-produkten met een derde verlaagd.

“Die prijsstelling blijft gehandhaafd”, zegt Sir Alaistar. “De ferries moeten daarin meegaan anders zullen ze nog meer klanten aan ons verliezen. Zonder de inkomsten van verkopen aan boord zullen de ferries als aanbieder van vervoer hun geld moeten gaan verdienen en niet langer als een goedkoop drijvend winkelcentrum.”

Eurotunnel zelf slaagt er voorlopig niet in voldoende geld te verdienen met de exploitatie van de tunnel om kosten en rentebetalingen te dekken. Sir Alaistar beziet de zaken van de zonnige kant: “We verdienen meer geld met de exploitatie van de tunnel dan we aan operationele kosten kwijt zijn. Zolang we geen rente betalen hebben we geen extra leningen nodig.”

Ook de onderhandelingen met de banken over de financiële herstructurering ziet hij met onverwoestbaar optimisme tegemoet. “De banken weten dat wij de 8 miljard pond die we van ze geleend hebben terug zullen betalen. Het probleem is alleen dat ze langer moeten wachten dan twintig jaar, zoals oorspronkelijk was voorzien. Ik denk dat we dit voorjaar tot overeenstemming kunnen komen.”

Ondanks de problemen zou Sir Alaister zijn baan voor geen andere willen ruilen. “Het is de interessantste betrekking van Europa, eén van de meest uitdagende banen van deze eeuw. We moeten twee enorme stukken Europa aan elkaar zien te smeden, de fysieke verbinding is voltooid. De juridische en financiële problemen zullen we zeker te boven komen.”