British Airways boekt recordwinst, topman weg

ROTTERDAM, 7 NOV. Europa's grootste luchtvaartmaatschappij, British Airways (BA), heeft over de eerste zes maanden van het lopende boekjaar - april tot september - een recordwinst voor belastingen van 430 miljoen pond sterling (1075 miljoen gulden) geboekt.

Over dezelfde periode vorig jaar werd 349 miljoen (872 miljoen gulden) behaald, toen ook al een record. Bestuursvoorzitter Sir Colin Marshall, die per 1 januari terugtreedt, verzekerde gisteren in een toelichting in Londen dat de 'recordstemming' tot nu toe in het tweede half jaar wordt vastgehouden.

De laatste winstgroei van BA, met Singapore Airlines waarschijnlijk het meest winstgevende vliegbedrijf ter wereld, overtrof nog de verwachtingen van hooggestemde analisten.

Zij hadden op ongeveer 420 miljoen pond gerekend. Het bedrijfsresultaat kwam met 523 miljoen pond 21,3 procent hoger uit en de omzet steeg met 6,5 procent van bijna 3,8 naar iets meer dan 4 miljard pond sterling, de hoogste halfjaaromzet uit de geschiedenis van BA. Per aandeel steeg de halfjaarwinst 24 procent van 27,2 tot 33,8 pence. En het interim-dividend werd verhoogd van 3,5 naar 3,8 pence. Dit dividend kan voor het eerst naar keuze in contanten of aandelen worden opgenomen.

British Airways vervoerde van 1 april tot 1 oktober j.l. ook meer internationale passagiers dan ooit. Zo steeg de bezettingsgraad op de belangrijke verbindingen tot 76,9 procent, ook al weer een record. Deze hogere bezettingsgraden moesten overigens wel de lagere prijzen bij zowel passagiers- als vrachtvervoer opvangen. Topman Colin Marshall zei dat de vraag aanhoudend sterk blijft, maar dat tegelijk de prijzen onder druk blijven staan.

British Airways verrastte gisteren de Londense City met de melding dat de 62-jarige bestuursvoorzitter per 1 januari aanstaande terugtreedt en als hoogste man wordt opgevolgd door de 49-jarige Robert Ayling, tot nu toe chef marketing en operations.

Normaal gesproken had de BA-topman nog drie jaar tot zijn 65ste kunnen doorgaan. Sir Colin zal na dit jaar als niet-uitvoerend voorzitter voor halve dagen aan BA verbonden blijven en wordt binnenkort president van de Confederation of British Industry.

Sir Colins vertrek, dat niets te maken kan hebben met de superieure winstgevendheid van BA, wordt algemeen in verband gebracht met de weinig succesvolle deelname van BA van 24,6 procent in het Amerikaanse USAir.

Colin Marshalls vertrek zou het gemakkelijker maken om het USAir-belang eventueel van de hand te doen. USAir bleef de afgelopen paar jaar ondanks de deelname van BA matige resultaten boeken en bood zichzelf onlangs ter overname aan aan American en United, de nummers één en twee van de Amerikaanse burgerluchtvaart.

Het Britse zakenblad Financial Times speculeerde gisteren dat BA zijn belang in USAir kan inruilen voor dat in een meer rendabele Amerikaanse maatschappij. In Nederland zijn er analisten die menen dat een breuk BA-USAir weer kan leiden tot een toenadering BA-KLM.