'Duo Wilson/Checchi legt rookgordijn om Northwest kaal te plukken'; Strijd om invloed KLM in Northwest

ROTTERDAM, 2 NOV. Op 16 november aanstaande moet tijdens de aandeelhoudersvergadering van Northwest Airlines (NWA) in het hoofdkantoor in Minneapolis een besluit vallen over het voorstel van NWA-voorzitters Gary Wilson en Alfred Checchi om de zeggenschap van aandeelhouders, waaronder de KLM, te beperken tot maximaal 15 à 20 procent.

De KLM, die nu 22 procent van het stemrecht en 25 procent van het economische belang in NWA bezit, heeft daarover bij partner Northwest geprotesteerd en gedreigd met een rechtszaak. Ook heeft de KLM zich beklaagd bij de Amerikaanse beurscommissie (SEC). Daardoor is de maatschappij nu, volgens een zegsman in Amstelveen, beperkt in het doen van uitlatingen over het hoog opgelopen geschil.

Verder stoort de KLM zich aan het voornemen van het duo Wilson/Checchi om een bedrijfsregel af te schaffen volgens welke bij belangrijke besluiten de steun nodig is van tenminste 60 procent van de oorspronkelijke aandeelhouders die in 1989 waren betrokken bij de uitkoop van NWA. Daar zit de KLM ook bij.

De grootste aandeelhouder bij Northwest is tot op heden het eigen personeel, dat 27 procent bezit. De 45.000 werknemers verwierven dat belang in ruil voor loonsverlagingen van 8 à 15 procent in de (bedrijfsmatige) rampjaren 1993 en 1994. Volgens het akkoord van destijds tussen de NWA-leiding en de vakbonden mogen de werknemers op enig moment na morgen, vrijdag 3 november, hun aandelen verkopen. Daarvan komen er, volgens verwachting van een NWA-zegsman, binnenkort zo'n 4,2 miljoen, ofwel 4,5 procent van het totaal, beschikbaar. Aandeelhouder Bankers Trust gaat nog eens eenzelfde hoeveelheid aanbieden, zodat weldra 9 procent van de NWA-aandelen boven de markt zal hangen. Gevraagd of de KLM daarvoor belangstelling heeft, zei een woordvoerder van het bedrijf vorige maand omzichtig: “Wij zijn niet uit op een meerderheidsbelang in NWA.”

Op dit moment is de KLM met 22 procent van het stemrecht en 25 procent van het economisch belang NWA's tweede aandeelhouder, op de voet gevolgd door NWA's co-voorzitters Gary Wilson en Alfred Checchi. Dat zijn financiers uit Californië die in 1989 de leveraged buy-out (uitkoop uit het moederbedrijf) van NWA arangeerden. Op 26 mei j.l. meldde de Wall Street Journal dat het belang van beide heren in NWA in 1993 door de concessies aan het personeel was teruggelopen van 44 naar 27 procent en nu ongeveer 21 procent bedraagt. Volgens hetzelfde Amerikaanse zakenblad leverde de hele NWA-saga het duo Wilson-Checchi tot op heden een (papieren) winst van 700 miljoen dollar op. Wat “formidabel” wordt genoemd, omdat zij zelf in 1989 “minder dan 40 miljoen” in NWA hebben gestoken.

Een van de Amerikaanse adviseurs van de KLM, die onbekend wil blijven, verzekert dat Checchi en Wilson als beroepsinvesteerders nu plannen hebben ontwikkeld om nog veel meer aan het weer goed renderende Northwest Airlines te verdienen. “Wat je nu ziet”, aldus deze zegsman, “is een poging van het duo Wilson/Checchi om het KLM-belang in NWA zodanig terug te brengen dat zij verder hun gang kunnen gaan bij het uitmelken en kaalplukken van het bedrijf. Daar gaat het om. De aantijging van het duo dat de KLM streeft naar een dominerend NWA-belang en daarom aan banden moet worden gelegd, is alleen maar een rookgordijn. Pieter Bouw maakt deze buy-out-artiesten nu met de dreiging van gerechtelijke actie duidelijk dat ze niet om de KLM heen kunnen.”

De zegsman erkent dat de ruzie tussen de KLM en NWA-voorzitters Wilson en Checchi schade toebrengt aan de relatie tussen beide partners. “Maar als op wat langere termijn duidelijk wordt dat een verantwoord en vooruitziend management van NWA zijn vruchten blijft afwerpen, zullen speculanten waarschijnlijk vertrekken en echte zakenlieden bijdraaien.” Hij wijst er overigens op dat de “operationele” relaties tussen de KLM en het door Wilson/Checchi geïnstalleerde NWA-management van uitvoerend directeur John Dasberg en financieel directeur Mickey Foret goed zijn gebleven.

Een eveneens anonieme manager op het NWA-hoofdkwartier in Minneapolis beoordeelt het conflict met de KLM duidelijk anders. “Onze ervaringen van de laatste jaren tonen aan dat de KLM steeds meer invloed in ons bedrijf wil”, zegt hij, “ook al ontkennen ze dat in Holland.” Hij ziet nu weer aanwijzingen daarvoor, zoals het “gepronk” van de KLM met een “oorlogskas” van 3,5 miljard dollar om nieuwe acquisities uit te voeren, terwijl over enkele dagen 9 procent van de NWA-aandelen te koop wordt aangeboden. De NWA-manager wijst er verder op dat de KLM volgens de huidige regels haar stemrecht in Northwest kan opvoeren naar 25 procent en haar economisch belang naar 49 procent. “Daarmee kan de KLM feitelijk een dominerende positie binnen NWA krijgen en daar passen wij voor.”

Suggesties dat het duo Wilson/Checchi de KLM-invloed in NWA wil beteugelen om met het bedrijf te kunnen “rotzooien”, omschrijft de NWA-manager als rookgordijnen. “Beide investeerders hebben juist heel goed geopereerd. Zij toonden sinds 1989 ondanks hun achtergrond een coherente strategische visie en dat werpt nu zijn vruchten af. En onze aandeelhouders hebben nu het volste recht daar ook van te profiteren.”