'De top van Northwest is gemeen en bloeddorstig'

NEW YORK, 2 NOV. “Dit zijn de twee meest meedogenloze, gemene en bloeddorstige kerels die er in het Amerikaanse bedrijfsleven rondlopen. Als ik de KLM was, zou ik me ook zorgen maken”, zegt een Amerikaanse luchtvaartspecialist die per se anoniem wil blijven.

Hij heeft het over Gary Wilson (55) en Alfred Checchi (47), de topmannen en grootaandeelhouders van Northwest Airlines, de Amerikaanse partner van KLM. Volgens dezelfde luchtvaartkenner hebben Wilson en Checchi het bedrijf Northwest Airlines, “een gezonde, goedgeleide luchtvaartmaatschappij aangerand en verkracht met als enige doel er zoveel mogelijk geld aan te verdienen.”

Een dag na het bekend worden van de frictie tussen KLM en Northwest is het de vraag of Wilson en Checchi vooruitlopen op een overname van Northwest door een andere maatschappij of dat zij KLM echt zien als de grote boze wolf en hun dierbare Northwest daartegen willen beschermen. “KLM's belangen als strategische belegger zijn geheel anders dan de belangen van speculatieve beleggers, wat de heren Checchi en Wilson nu eenmaal zijn”, verklaarde Jon Ash van Global Aviation Associates.

De heren Checchi en Wilson zijn opgegroeid met het sluiten van deals. Hun achtergrond is niet de luchtvaartindustrie, maar de financiële kant van het bedrijfsleven. Wilson werkte elf jaar lang voor de hotelketen Marriott en klom daar op tot financieel topman. Hij wordt beschouwd als een van de architecten van de bloei van het bedrijf tussen 1974 en 1984. Wilson heeft zelfs geprobeerd de bazen van Marriott ervan te overtuigen Disney eind jaren zeventig over te nemen.

Wilson en Checchi kennen elkaar al sinds halverwege de jaren zestig, via een oom van Checchi. Alfred Checchi kwam met uitstekende papieren van Harvard en werkte voor de Texaanse belegger Sid Bass. Hij hielp zijn vriend Gary Wilson complexe onroerend-goeddeals voor Marriott in elkaar te zetten. Bass had een belang van 25 procent in Disney genomen en Checchi diende Disney met financiële adviezen. Ook Wilson kwam bij Disney in dienst en moest daar de financiële voorbereiding doen van onroerend-goedtransacties voor de amusementsparken. “Wilson werd zeer hoog ingeschat vanwege zijn financiële inzicht”, schrijft Ron Grover in zijn boek The Disney Touch. “Meer nog dan dat hield Gary Wilson ervan om concrete deals in elkaar te zetten.”

Wilson was eind jaren tachtig afgevaardigd naar Londen om voor Disney een Europees amusementspark op te zetten, het latere Eurodisney. Wilson wrong en kneedde de Fransen en het resultaat was een park van 3 miljard dollar waar het bedrijf zelf minder dan 200 miljoen dollar in had gestoken. Intussen was Wilson in de baas z'n tijd een andere deal aan het opzetten samen met zijn oude vriend Alfred Checchi en Frederick Malek. De twee leidden een groep beleggers, waaronder KLM, in een bod op Northwest Airlines. Wilson ging toen weg bij Disney, maar is nog steeds lid van de raad van bestuur.

Zes jaar later, na talloze verschuivingen in de top, moeilijke jaren in de luchtvaartindustrie en een bijna-failliet van het bedrijf staan Checchi en Wilson, co-chairmen of the board, nog steeds aan de top van Northwest. John Dasburg, dagelijks topman van Northwest, was een assistent van Wilson toen hij nog bij Marriott werkte (en is dat kennelijk nog). Het bedrijf is voor 27 procent in handen van het personeel en de KLM heeft een belang van 26 procent (maar 20 procent stemrecht), Wilson en Checchi zijn samen goed voor 21 procent en beleggers als Bankers Trust en Richard Blum zijn goed voor een deel van de overige aandelen.

Nu de Amerikaanse luchtvaartindustrie door het dal is en de cijfers weer goed zijn, denken Wilson en Checchi volgens sommige critici al aan hun volgende deal. Waarom zouden ze hun belang, zodra dat in 1997 is toegestaan, niet aan Delta Airlines verkopen, dat vervolgens ook een bod doet op de rest van de aandelen? Op de vraag of Wilson en Checchi nog toekomst zien voor de alliantie tussen Northwest en KLM, antwoordt een Northwest-woordvoerder: “Ze voelen zich zeer verbonden met de KLM. Mocht daar in Nederland enige twijfel over bestaan dan kan ik die misschien bij deze wegnemen.”