Canadezen spelen mee in Amerikaans profbasketbal

NEW YORK, 2 NOV. Hakeem Olajuwon is precies op tijd speelklaar. Shaquille The Shaq O'Neal is twee maanden uit de roulatie met een gebroken duim. Charles Barkley is verlost van zijn rugklachten. Michael Jordan gloeit van ambitie. Rik Smits mist de eerste twintig wedstrijden door een enkeloperatie.

Het Amerikaanse profbasketbal (NBA) opent morgenavond het seizoen, maar niet alle sterren zijn aanwezig. Evenmin als de vaste scheidsrechters. Die hebben een arbeidsconflict. Zij eisen 22 procent loonsverhoging. Het laatste bod van werkgever NBA gaat niet verder dan 15 procent met jaarlijkse procentuele verhogingen. Voorlopig, in afwachting van het compromis, worden ze vervangen door arbiters uit Continental Basketball Association, het kleine broertje van de NBA.

Nieuw in het Amerikaanse profbasketbal zijn twee Canadese ploegen: de Toronto Raptors en Vancouver Grizzlies. Zeven coaches veranderden van werkgever. Onder wie Pat Riley, die de New York Knicks inruilde voor de Miami Heat en in Florida meteen maar hoofdcoach, algemeen manager en deel-eigenaar werd.

Tweevoudig NBA-kampioen Houston Rockets begint met Hakeem Olajuwon, de beste speler van het vorige seizoen. De 32-jarige center kwam in de aanloop niet in actie door elleboog- en rugproblemen. Zijn grote tegenstrever O'Neal van Orlando Magic liep een gecompiceerde duimfractuur op in een oefenwedstrijd tegen de Miami Heat. Hij wordt begin januari terug verwacht.

Voor Geert Hammink, de tweede Nederlander in de NBA, heeft de blessure wellicht mooie gevolgen. Hij ging akkoord met een gegarandeerd eenjarig contract van de Magic en werd daarna gepasseerd door de aankoop van center Koncak, een NBA-veteraan met tien jaar ervaring. Door het uitvallen van 'The Shaq' schuift Hammink voorlopig een plaatsje op in de pikorde en begint hij als back-up voor Koncak.

Met O'Neal ontbreken meer sterren bij de opening. Danny Manning van de Phoenix Suns zal minimaal nog acht weken nodig hebben voor het herstel van zijn knie. Chris Webber, die bij de Washington Bullets een contract van 57 miljoen dollar tekende, mist zes weken door een ontwrichte schouder. Derrick Coleman van de New Jersey Nets, 68 miljoen dollar in tien jaar, ontbreekt door hartritmestoornissen.

De opvallendste transfer betrof de overgang van Dennis Rodman van de San Antonio Spurs naar de Chicago Bulls. 'His Hairness' (Rodman) gaat samen spelen met 'His Airness' (Jordan). Rodman is met zijn tatoeages, piercings en dagelijks veranderende haarkleur de meest excentrieke speler in de NBA. Bij elke club waarvoor hij uitkwam had hij disciplinaire problemen. (ANP/Reuter)