Leger Sri Lanka rukt op in strijd tegen de Tijgers

NEW DELHI, 31 OKT. Het Sri-Lankese regeringsleger is vandaag opgerukt tot vlakbij Jaffna, de hoofdstad van de separatistische Tamil Tijgers in het uiterste noorden van Sri Lanka.

Intussen hebben tienduizenden burgers een goed heenkomen gezocht in andere gebieden onder controle van de Tijgers. Een strategisch kruispunt op acht kilometer van Jaffna viel gisteren na harde gevechten in handen van de regeringsstrijdkrachten.

De val van de stad lijkt nog slechts een kwestie van dagen, al is het moeilijk een exact beeld van het strijdverloop te krijgen omdat journalisten niet op het gelijknamige schiereiland Jaffna worden toegelaten. Vliegtuigen van de regering hebben naar verluidt al bombardementen uitgevoerd op de buitenwijken van de stad.

Het zou voor het eerst in vele jaren zijn dat de regering de stad Jaffna in handen heeft. De Tijgers zijn er heer en meester geweest sinds 1990 en voordien stond de stad enkele jaren onder toezicht van een Indiase interventiemacht.

Reizigers berichtten dat met hulp van de Tijgers zo'n 20.000 mensen per boot uit Jaffna waren geëvacueerd naar de andere kant van de Jaffna-lagune in het plaatsje Killinochi, dat nog vast in handen van de Tijgers is. Daarnaast probeerden vanmorgen duizenden vanuit Jaffna naar het veiliger geachte dorp Chavakacheri te reizen. In totaal zijn volgens sommige schattingen sinds het begin van het regeringsoffensief twee weken geleden zo'n 400.000 mensen op het schiereiland op drift geraakt.

De regering heeft bij haar offensief op het schiereiland zeker 21.000 man ingezet en is erin geslaagd de Tijgers geleidelijkaan terug te dringen. Aan beide kanten zijn daarbij al vele honderden doden gevallen. De Tamil Tijgers hebben intussen jongeren gemaand om mee te vechten voor het behoud van Jaffna.

Eind vorige week circuleerden er berichten dat de leider van de Tijgers, Vellupillai Prabhakaran, Jaffna had verlaten. Hij zou de jungle in zijn gevlucht. Anderen meenden te weten dat hij naar een geheime lokatie in het buurland India was gevlucht.