Gravelspecialist Muster verrast met hardcourtzege

ESSEN, 30 OKT. Thomas Muster heeft gisteren zijn 35ste titel in tien jaar proftennis gewonnen. De zege in het toernooi van Essen, deel uitmakend van de 'super-negen', was pas zijn tweede op hard-court. Maar wel één waar de 28-jarige Oostenrijker hoop uit putte: “In het voorjaar van 1996 komt mijn kans om de nummer één van de wereld te worden.”

De gravel-specialist Muster, nummer drie van de wereldranglijst, verraste zaterdag op de hard court-baan van Essen de één plaats hoger genoteerde Pete Sampras: 7-6 en 6-2. In de finale versloeg hij Malivai Washington met 7-6, 2-6, 6-3 en 6-4. Behalve de winstpremie van 500.000 gulden, leverde de zege Muster vooral extra zelfvertrouwen op. “Dit is het bewijs dat ik niet zomaar een gravelspelertje ben. Ik kan veel meer”, aldus de Oostenrijker na zijn twaalfde toernooizege van het seizoen.

Tot dusver had Muster alleen in 1990 in Adelaide op hardcourt weten te winnen. De grand-slams uitgezonderd, ondernam hij daarna nauwelijks pogingen op een vervolg op snelle banen.

Begin dit jaar was Muster onoverwinnelijk op gravel. De titel op Roland Garros vormde een logisch gevolg. De linkshander steeg van de zestiende naar de derde plaats op de wereldranglijst, maar miste de erkenning. Dat kwam vooral omdat de Amerikanen hem uitlachten. “Muster, die wint alleen maar kleine graveltoernooien. Hij is geen all-rounder”, zo luidde de kritiek.

Muster ging in de tegenaanval. “De Amerikanen staan alleen maar zo hoog op de ranglijst omdat ze in eigen land of in ieder geval op hun favoriete, harde ondergrond spelen. Hun gravelseizoen duurt een paar weekjes, niet meer dan korte korte voorbereiding op Parijs. Zij zijn evenmin all-round, maar Agassi en Sampras kunnen op hun geliefde baansoort wel zoveel punten verdienen dat ze boven mij staan.”

Afgelopen week lokte het grote geld Agassi en Sampras naar Europa. En omdat Muster nergens op gravel kon spelen, was de top-drie van de wereld in Essen aanwezig. De hele top-tien zelfs. Het sterkste deelnemersveld van het jaar, naast de Grand Slams, zorgde voor enerverende partijen. Chang verloor in de tweede ronde van Vacek, Agassi in de derde ronde van Washington. Ivanisevic was de mindere van Sinner, Becker van Krajicek en Kafelnikov van Boetsch.

Met Sampras-Muster kreeg Essen een verwachte en verlangde halve finale. Aan de andere kant van het schema haalden de geplaatste Krajicek en Enqvist de laatste vier niet, waardoor Washington en Boetsch zaterdag tegenover elkaar stonden.

Muster en Washington redden het tot de finale, die tweeëneenhalf uur duurde. Washington, nummer 54 van de wereld, bood Muster lang goed tegenspel. De 26-jarige Amerikaan toonde in Essen op de weg terug te zijn. In 1992 stond hij elfde. Dankzij de goede reeks in Duitsland krijgt hij weer een plaatsje in de top 30.

Paul Haarhuis en Jacco Eltingh wonnen het dubbelspel in Essen, een serieuze krachtmeting voor het WK-dubbel dat eind november in Eindhoven wordt gehouden. Op de plaatsingslijst in Duitsland stond het beste dubbel van dit jaar, Woodbridge en Woodforde, bovenaan. Maar de 'Woodies' lieten zich zaterdag verrassen door de Tsjechen Suk en Vacek. Tegen Haarhuis en Eltingh, zaterdag overwinnaars van Connell en Galbraith, lukte het Suk en Vacek niet om opnieuw voor een surprise te zorgen: 7-5 en 6-4. (ANP, DPA)