Beste pitcher op deze planeet mist kans op de beslissende worp

De beslissing in de World Series, de finale van de Amerikaanse honkbal- competitie, valt pas vanavond of morgen. De Atlanta Braves rekenden tevergeefs op werper Greg Maddux.

ROTTERDAM, 28 OKT. Hij wierp zeker geen slechte wedstrijd, afgelopen donderdagavond in Cleveland, Ohio. 'Superman', zoals pitcher Greg Maddux van de Atlanta Braves in de Amerikaanse media regelmatig wordt genoemd, was in het vijfde duel van zijn club om het Amerikaans kampioenschap tegen de Indians echter minder op dreef dan gewoonlijk. De 'beste rechtshandige werper die de afgelopen honderd jaar is geboren' werd op de heuvel overtroffen door Orel Hershiser, de geroutineerde pitcher van de Indians. Hershiser leidde zijn club naar de overwinning, waardoor de Indians de achterstand in de best-of-seven terugbrachten tot 3-2.

Het succes van een honkbalteam wordt voor een groot deel bepaald door de kwaliteiten van de pitching-staff. Een goede werper legt de slagman tegenover hem zijn wil op, bij voorkeur door hem met drieslag terug te sturen naar de bank. Maar zelfs wanneer hij de kwaliteiten van zijn tegenstander vreest en een 'eerlijke' confrontatie liever uit de weg gaat, kan hij als regisseur van het spel de slagman frustreren met vier wijdballen. Niet voor niets memoreren coaches regelmatig dat niet honkbal, maar pitching de werkelijke naam van de sport is.

Met de naam van Maddux als startende werper op het wedstrijdformulier begonnen de Braves - nog één overwinning verwijdert van de eindzege in de strijd om de World Series - donderdag als favoriet aan het vijfde duel. Als er één pitcher in de Major League is die er een gewoonte van heeft gemaakt wedstrijden voor zijn club te winnen, is het Maddux. Dat het duel voor de Braves een uitwedstrijd betrof voor ruim veertigduizend uitzinnige supporters van de Indians, leek een bijkomend voordeel: de club presteert doorgaans beter op vreemd terrein dan in het eigen stadion.

Donderdagavond ging dat niet op. De Indians wonnen met 5-4, waardoor pas vandaag of morgen in Atlanta de beslissing valt over het officieuze wereldkampioenschap. Maddux speelde goed in Cleveland, daar was iedereen het na afloop over eens. Hij was alleen niet goed genoeg. Of, zoals een Amerikaanse verslaggever schreef: “De beste pitcher van de planeet was voor één keer de op één na beste”.

Maddux zelf bleef laconiek onder het feit dat hij geen beslissende rol in het duel had kunnen spelen. “Ik was behoorlijk goed vanavond, alleen profiteerden de Indians optimaal van mijn mindere worpen. Dat kan gebeuren.”

Het was de pitcher ten voeten uit. Als er iemand is die de al jaren durende lofzang over zijn kwaliteiten weet te relativeren, is het Gregory Alan Maddux zelf. Hij doet gewoon zijn werk, niets meer en niets minder. Dat de Amerikaanse honkbalsupporters en media doorgaans superlatieven tekort komen, ervaart hij eerder als een last dan als een zegen. Het liefst zou hij willen dat zijn werkzaamheden op de heuvel onopgemerkt bleven. “Ik sta daar echt niet in de hoop dat de slagman tegenover me nog lang zal terugdenken aan zijn duel met mij”, zei hij onlangs.

Meestal is dat wel het geval. Maddux beschikt niet over een extreem hard geworpen fastball, maar zodra de bal zijn rechterhand verlaat, begint het leder te dansen. Tot ontzetting van de slagman tegenover hem, die meestal het antwoord schuldig moet blijven.

“Maddux is een geboren werper”, zegt Charlie O'Brien, catcher van de Braves. Helemaal waar is dat niet, want Maddux begon pas met pitchen toen hij zestien was. Tot die leeftijd had hij het altijd veel leuker gevonden om de bal als slagman een goeie mep te geven. Pas toen een jeugdcoach in zijn woonplaats Las Vegas hem op zijn mogelijkheden als werper wees, ging hij zich daarin specialiseren.

Maddux, die in Atlanta een jaarsalaris van ruim vijf miljoen dollar verdient, had donderdag geschiedenis kunnen schrijven. De grootheid van een sporter wordt bepaald door de prijzen die hij binnenhaalt. En het winnen van de World Series geldt in de honkbalsport als het hoogst haalbare. De Braves kunnen nog altijd winnen, maar dat zal naar alle waarschijnlijkheid niet gebeuren met Maddux op de heuvel. Pitchers hebben gewoonlijk vier, vijf dagen nodig om van hun inspanningen te herstellen. Daardoor zal een ploeggenoot van Maddux de Braves naar de wereldtitel kunnen leiden. Die pitcher, en niet 'Superman', wordt dan de held van Atlanta. Misschien wel tot tevredenheid van Maddux zelf.

    • Paul de Lange