Met veel verlof naar Atlanta

Ron Michels en Erica van den Heuvel waren ruim een jaar van elkaar gescheiden. Na de Europese Kampioenschappen in 1994, waar het badmintonduo brons won, konden ze lange tijd niet samen spelen. Een achillespeesblessure hield Erica buiten het veld. In mei van dit jaar maakte het koppel zijn rentree. In juli leidde dat tot twee kwartfinaleplaatsen bij de Malaysian Open en de Indonesian Open. Vorige week behaalden Michels en Van den Heuvel in Denemarken opnieuw een plaats in de kwartfinale. Daarmee plaatsen ze zich voor de Olympische Spelen in Atlanta. Ze hadden immers voldaan aan de eis om zich driemaal voor kwartfinales te plaatsen. Afgelopen weekend boekten de twee - 27ste op de wereldranglijst - hun laatste succes. Zij schreven in Leverkusen de Duitse Open op hun naam. Ron Michels, verkoper van shuttles, stond vanochtend weer op het trainingsveld.

Wat is het geheim van jullie succes?

“Goeie trainingen en een goeie begeleiding. Drie keer in de week trainen we samen. Soms doen we dat in het buitenland, zoal onlangs twee dagen in Saarbrücken. Toen Erica geblesseerd was hebben we een jaar op elkaar moeten wachten. Dat maakte ons beiden mentaal sterker. De vechtlust bleef ook bij haar, omdat ze steeds Atlanta voor ogen had.”

Behoren jullie tot de absolute wereldtop?

“Dacht ik wel. Voor Erica geblesseerd raakte, stonden we op de achtste plaats op de wereldranglijst. We zakten naar de 27ste plaats, na Denemarken en Duitsland zijn we weer gestegen.”

Zit er in Atlanta een medaille voor jullie in?

“Dacht ik wel. Ik schat dat we een kans hebben van zeventig procent.”

In Duitsland was er in totaal 100.000 dollar aan prijzengeld. Is badminton op topniveau een lucratieve sport?

“Dat valt nogal tegen. Het gaat ons om de punten en Atlanta, de rest in meegenomen. Erica heeft haar baan opgegeven om zich goed op de Spelen te kunnen voorbereiden, ik moet veel onbetaald verlof nemen. Binnenkort zitten we weer twee weken in Hong Kong en China.”