Duitse coureur prolongeert in Japan wereldtitel Formule I; Schumacher foutloos kampioen

ROTTERDAM, 23 OKT. Na 83 ronden van 3,7 kilometer elk spoot Michael Schumacher de champagne gisteren op het erepodium in het Japanse Aida alle kanten op. Behalve in de richting van de man die hem vrijwel elke race dwarszat, soms letterlijk, de Brit Damon Hill. Eindelijk had de Duitse Formule I-coureur zijn kwelgeest dit seizoen voorgoed van zich afgeschud. Een imposante overwinning in de Grand Prix van de Pacific leverde de 26-jarige Schumacher zijn tweede achtereenvolgende wereldtitel op.

Voor de start, met nog drie races te gaan, was Schumacher al vrijwel zeker van de titel. Het was alleen nog maar de vraag wanneer hij zich opnieuw wereldkampioen zou kunnen noemen. Gisteren, in de heuvels bij Aida, volgende week, in datzelfde Japan op het circuit van Suzuka, of over drie weken in het Australische Adelaide. Er was Schumacher veel aan gelegen om het niet tot een herhaling van het scenario van vorig jaar te laten komen. Toen veroverde de Duitser in zijn vierde Formule I-seizoen zijn eerste wereldtitel in een bloedstollende finale.

In de laatste wedstrijd van het vorig seizoen, die eveneens op Australische bodem werd verreden, zou uitschakeling van de één, Hill of Schumacher, de wereldtitel voor de ander hebben opgeleverd. Zo dicht zaten zij de twee rivalen nog bij elkaar, alsof ze elkaars schaduw waren. Het puntenklassement gaf echter een vertekend beeld van de ware krachtsverhoudingen in dat jaar, onder meer omdat Schumacher zijn zege in de GP van België werd ontnomen en omdat hij na een sanctie twee races aan de kant moest blijven. Schumacher won zijn titel vorig jaar verdiend, al was het op het nippertje.

Deze keer was er geen ruimte voor twijfel. Wel voor een flinke marge: met nog twee races te gaan staat Schumacher onaantastbaar bovenaan in het klassement met 92 punten, onder meer dankzij acht zeges in de laatste vijftien races. De 35-jarige Hill staat op 59 punten, gevolgd door de koelbloedige David Coulthard. De Schot, slechts 24 jaar oud, behaalde de laatste maanden veel punten en toonde zich vooral een specialist in het veroveren van de pole-position.

Schumacher ging gisteren van start in de betrekkelijk geruststellende wetenschap dat hij in drie races genoeg zou hebben aan drie punten. Zelfs als Hill alle resterende wedstrijden op zijn naam zou schrijven. Alleen een wonder had Schumacher van de wereldtitel kunnen afhouden. Het probleem van Hill was echter dat de Duitser met niets minder dan de eerste plaats genoegen wenste te nemen. In die zin is Schumacher geen calculerende coureur, maar een fanatieke kampioen voor wie alleen het hoogste telt.

Niet zonder reden ruimde Schumacher in zijn dankwoord na afloop van de GP van de Pacific een aanzienlijke plaats in voor het Benetton-team onder aanvoering van de Italiaan Flavio Briatore. De race van gisteren werd grotendeels in de pitstraat beslist. Het mooiste moment van de wedstrijd brak aan toen Alesi, Hill en Schumacher in die volgorde als de nummers 2, 3 en 4 de pitstraat binnenreden. David Coulthard kon op dat moment zijn voorsprong uitbouwen, al werd het hem niet lang gegund om dat genoegen te smaken. Schumacher, die als laatste de pitstraat binnenkwam, schoot vooral dankzij de snelle handelingen van zijn monteurs de baan op. Een daaropvolgende pitstop van Coulthard en het feilloze stuurmanschap van de Duitser zorgden er voor dat Schumacher onbedreigd naar de zwart-wit geblokte vlag reed. De perfectionist uit Kelpen die in Monaco woont is de zesde coureur in de Formule I die twee jaar achtereen de wereldtitel heeft gewonnen. De Italiaan Albert Ascari, de Argentijn Juan Manuel Fangio, de Australiër Jack Brabham, de Fransman Alain Prost en de Braziliaan Ayrton Senna gingen hem voor.

Terwijl Schumacher gisteren als een gelouterd kampioen zijn rondjes reed, beleefde Jan Magnussen zijn Formule I-debuut in Aida. De 23-jarige coureur uit Denemarken reed in zijn McLaren-Mercedes op een zelfverzekerde wijze naar de tiende plaats. Hij nam de plaats in van Mika Häkkinen, die wegens een blinde-darmoperatie ontbrak.

Het feest van Schumacher en zijn renstal Benetton was ook een beetje dat van de Ferrari-stal, die gisteren met Jean Alesi en Gerhard Berger respectievelijk een vierde en een vijfde plaats behaalde in Japan. Schumacher rijdt volgend seizoen bij Ferrari. Hij staat er voor twee jaar onder contract (à 40 miljoen gulden per jaar) en start op 10 maart tijdens de openingsrace in Melbourne onder nummer 1. De Italianen kunnen wel weer eens een succesje gebruiken. Met Michael Schumacher verwacht de renstal volgend jaar een geslaagde gooi naar het wereldkampioenschap te kunnen doen.

Damon Hill stond er gisteren tijdens de prijsuitreiking beteuterd bij. De trofee die hij kreeg, behorend bij zijn derde plaats in de race, verschafte hem weinig lol. Terwijl Schumacher beide handen nodig had om zijn reusachtige trofee in bedwang te houden, kon de gedesillusioneerde Hill zijn kleinood met één handje aan.

Schumacher liet David Coulthard, gisteren tweede, onder een verkwikkende champagnedouche meedelen in de feestvreugde. Het tafereel was symbolisch voor de wijze waarop de aartsrivalen Hill en Schumacher dit seizoen tegenover elkaar stonden. Hill, die ook gisteren met de neus van zijn Williams-Renault de nodige plaagstootjes uitdeelde, kende op het erepodium zijn plaats. Uit zijn champagnefles dropen slechts twee slappe straaltjes champagne in de richting van de nieuwe wereldkampioen, die hem geen blik waardig keurde.