Buffett neemt afstand van Salomon Brothers

NEW YORK, 21 OKT. Laat Warren Buffett de bank Salomon Brothers aan zijn lot over? Belegger Warren E. Buffett verkoopt een deel van zijn preferente aandelen in plaats van ze om te zetten in gewone aandelen. Analisten speculeren erover dat Buffett zich op den duur geheel uit de bank terugtrekt.

Buffett, een van de rijkste Amerikanen, kocht zijn preferente aandelen Salomon Brothers in 1987, vlak voor Black Monday, voor 700 miljoen dollar. Hij voorkwam daarmee een overnamepoging van Revlon. Buffett heeft over zijn preferente belang een dividend van 9 procent. De aankondiging van Buffett houdt in dat hij zijn belang in het bedrijf vermindert van 20,4 naar 17,6 procent.

De beslissing van Buffett is een enorme klap voor Salomon, dat deze week goede kwartaalcijfers bekendmaakte, omdat Buffett de grootste aandeelhouder is en een soort Godfather van de bank. Hij redde de bank eigenhandig na een omvangrijk obligatieschandaal in 1991. De bank werd ervan beschuldigd de markt voor staatsobligaties te manipuleren en prijzen op te drijven door valse biedingen te doen. Salomon Brothers betaalde daarvoor in 1992 een schikkingsbedrag van 290 miljoen dollar. Dat gebeurde na onderhandelingen van Warren Buffett, die tot interim-directeur was benoemd. Hij zond de top (onder meer John Gutfreund) weg en beloofde tegenover een Congrescommissie dat het nooit meer zou voorkomen. Het was ook Buffett die een nieuwe topman, Deryck Maughan, en een nieuwe voorzitter, Robert Denham, aanstelde.

Na lamentabele cijfers in 1994 ontwierp Buffett eerder dit jaar een omstreden salarisplan, dat een eind maakte aan de miljoenensalarissen van handelaren. Een aantal werknemers koos ervoor te vertrekken. Salomon heeft na het obligatieschandaal van augustus 1991 ook veel mensen zien vertrekken, onder wie topanalisten en managers. Dat had toen overigens ook voor een deel te maken met de herziening in het beloningssysteem.

Maughan, die pas net was aangetreden, erkende in het voorjaar van 1992 dat de bank schade ondervond van de ontslagnemingen. Tussen augustus 1991 en maart 1992 vertrokken 434 werknemers en werden er 150 ontslagen. De aantallen van dit jaar zijn nog niet zo hoog als in 1991-92 maar opnieuw wordt de bank nu met het vertrek van een twintigtal topmensen een slag toegebracht. Salomon heeft ongeveer 8.500 man in dienst, evenveel als in 1988.

Veel beleggers interpreteren de beslissing van Buffett als een motie van wantrouwen. Het aandeel Salomon Brothers zakte ondanks de goede winstcijfers, terwijl de beleggingsfirma van Buffett, Berkshire Hathaway, in koers steeg. Buffett heeft de komende vier jaar de kans om de rest van zijn preferente aandelen in gewone aandelen om te zetten dan wel te verkopen. Op dit moment heeft hij naast zijn preferente belang nog 6 miljoen gewone aandelen. Salomon heeft 106 miljoen aandelen uitstaan.

In een verklaring bij zijn beslissing zei Buffett: “Het besluit om niet te converteren zegt niets over wat ik de volgende vier keer zal doen. Ik heb nu een op zichzelf staand besluit genomen over of ik 140 miljoen dollar in Salomon-aandelen à 38 dollar wil steken of dat ik liever iets anders doe met het geld van Berkshire.”