TERUGKEER VAN CATALINA

Jarenlang was de PBY-Catalina een vertrouwd gezicht in het Nederlandse luchtruim. Tot eind jaren '50 vloog de Marine Luchtvaart Dienst (MLD) met enkele tientallen exemplaren van deze tweemotorige lange-afstands verkenningsvliegboot, die zowel in Nederland als in Nederlands-Indië dienst deed. Van de ruim 3.000 Cats die ooit zijn geproduceerd, vliegen er nog slechts 16. En één daarvan is terug in Nederland.

De Stichting Cat Air, een verzameling vlieg-enthousiastelingen met een voorkeur voor deze rondbuikige vliegboot, heeft na een lange speurtocht in Canada een tot blusvliegtuig omgebouwde Catalina gekocht. De tank voor vier ton water heeft inmiddels plaatsgemaakt voor stoelen voor 15 passagiers en het brandweerrood van het exterieur is vervangen door het kleurenschema zoals de MLD dat vroeger in Nederlands-Indië gebruikte, compleet met de opvallende oranje driehoeken.

Achter de Stichting Cat Air verschuilt zich een groep van 75 vrijwilligers, die het toestel in de lucht houden. De meeste van hen zijn in de luchtvaart werkzaam, zoals de piloten en onderhoudsmonteurs. “Wij zijn stuk voor stuk gestoord, maar wel prettig gestoord”, zegt Harry van der Veen van Cat Air, met een knipoog naar Nescio. “Dit soort vliegtuigen straalt alles uit wat vliegen inhoudt. Het echte vliegen zou ik haast zeggen. Wat de Catalina uniek maakt, is de mogelijkheid te landen en op te stijgen op het water. Je weet echt niet wat je meemaakt als zij op het water wordt neergezet.”

Om gelden te verwerven maakt Cat Air (naast vluchten met donateurs van de stichting) vanaf thuisbasis Rotterdam Airport cameravluchten en speciale vluchten voor sponsors. Rondvluchten met de Cat zijn een belevenis, vanwege de lage snelheid en geringe hoogte waarmee het toestel vliegt. Omdat het vliegtuig een hoogdekker is, wordt het zicht naar beneden niet door vleugels geblokkeerd. Bij mooi weer kan de vliegboot een waterlanding en -start maken op het IJsselmeer. Inl 023-5259981