Bill Gates koopt groot commerciëel fotoarchief

NEW YORK, 12 OKT. Bill Gates, de topman van Microsoft, heeft voor een onbekend bedrag het Bettmann foto-archief gekocht. De collectie wordt eigendom van Corbis, een particulier digitaal mediabedrijf dat Gates in 1989 oprichtte.

In het Bettmann Archive, de grootste commerciële fotocollectie ter wereld, zitten miljoenen nieuwsfoto's, waaronder een aantal van de bekendste van de twintigste eeuw. Het naakte Vietnamese meisje dat over straat rent na een napalm-aanval, een saluerende John F. Kennedy junior aan het graf van zijn vader, en Churchill die het V-teken maakt zijn maar enkele van de 16 miljoen beelden die het Bettmann-archief in zijn bezit heeft.

John Bettmann vluchtte in 1935 uit nazistisch Duitsland. Hoewel Bettmann wel wat filmmateriaal bij zich had toen hij in de VS aankwam, begon hij zijn fotoarchief pas toen hij in New York woonde. Hij had het geluk dat juist in de jaren dertig foto's in dag- en weekbladen populair werden. Het Bettmann-archief heeft later de collecties van onder meer persbureau UPI, de krant de New York Daily Mirror en Acme News Pictures overgenomen. De collectie was in handen van de Kraus Organization in New York. Corbis is een particulier bedrijf van Bill Gates. Financiële details van de verkoop zijn dan ook geheimgehouden. Dat het in de vele miljoenen dollars loopt, is duidelijk.

Corbis zal het Bettmann-archief digitaliseren zodat de foto's elektronisch beschikbaar zijn. Een uitgeverij van boeken, kranten en tijdschriften zal in de toekomst de benodigde foto's gewoon downloaden. Ook particulieren zouden heel goedkoop voor privé-gebruik foto's kunnen downloaden uit een beeldbibliotheek op Internet. Het gemak waarmee, en de lage prijs waarvoor dat straks kan zal het op professioneel niveau werken met foto's sterk veranderen.

Corbis loopt op dat gebied voorop. De aankoop van het Bettman-archief past in Gates' plan om een database van digitaal gereproduceerde afbeeldingen aan te leggen. Gates, die volgens het tijdschrift Forbes de rijkste man ter wereld is, richtte daartoe in 1989 het bedrijfje Continuum op, later omgedoopt tot Corbis. Het bedrijfje, dat vestigingen heeft in Bellevue (Washington State) en Londen, heeft ongeveer honderdentien mensen in dienst en legt zich toe op het in licentie geven van digitale beelden aan uitgevers. Voordat de transactie met het Bettman-archief tot stand kwam had Corbis reeds de digitale auteursrechten op 500.000 afbeeldingen.

Corbis werd enkele jaren geleden nog met groot wantrouwen bekeken, toen het de digitale beeldrechten van kunstwerken in allerlei grote musea ging opkopen. Eind vorig jaar kwam daar ook de Codex Leicester van Leonardo da Vinci bij, die door Gates voor 30,8 miljoen dollar werd gekocht.

Met de overname van het Bettmann Archive verveelvoudigt het bedrijf zijn beeldbestand. Volgens een woordvoerder van Corbis richt het bedrijf zich op alle soorten beelden die maar te bedenken zijn. Corbis heeft een archief van honderdduizenden digitaal opgeslagen beeldjes die op aanvraag binnen enkele seconden per telefoonlijn over de wereld kunnen worden gezonden. “De schone kunsten maken er ongeveer tien procent van uit”, aldus Corbiswoordvoerder Laurie McEachron.

bpCorbis ontwikkelt sinds eerder dit jaar CD-Roms en andere consumentenprodukten. Eind februari kwam 'A Passion For Art: Renoir, Cézanne, Matisse en Dr. Barnes' uit. Deze eerste CD-Rom gaat over de Barnes-collectie in Philadelphia en de totstandkoming ervan. Het produkt heeft juichende kritieken gehad als een van de mooiste CD-Roms ooit verschenen. Dit najaar komen er meer titels uit. Wellicht zal Corbis ook ooit een CD-Rom maken van Da Vinci's manuscript maar daar zijn volgens McEachron nog geen concrete plannen voor. Wel worden de bladen van Da Vinci digitaal toegankelijk gemaakt. Een voorproefje daarvan is te zien op de expositie van de Codex Hammer, op dit moment te zien in Venetië.

bpxpDe Codex Hammer zal na Venetië een toernee maken langs andere Europese steden. “Vanaf november zijn we in Milaan, in januari in Rome en voor de rest houden we alle opties nog open”, aldus Fred Schroeder van Resnicow Schroeder, een zaakwaarnemer van Bill Gates. Schroeder, partner van het Newyorkse kunstadviesagentschap, zegt dat het vanzelfsprekend is dat het manuscript allereerst naar Venetie ging. “Het is de stad van het water”, aldus Schroeder, “en daarnaast was het Gates' wens om de Codex met de Italianen te delen.”