Schalken wint in recordtempo eerste toernooi

ROTTERDAM, 9 OKT. Het jongste Nederlandse tennistalent Sjeng Schalken heeft slechts vijftien maanden hoeven wachten op zijn eerste toernooizege. Daarmee verbeterde hij de prestaties van zijn vier collega's. Krajicek en Siemerink deden er twee jaar over, Eltingh vier jaar, Haarhuis zelfs zeven jaar.

De 19-jarige Schalken won gisteren in de finale van een graveltoernooi in het Spaanse Valencia met 6-4 en 6-2 van de Oostenrijker Gilbert Schaller. De wedstrijd vergde 74 minuten. Het was pas zijn vijftiende ATP-toernooi. Hij steeg door zijn zege van de 69ste naar de 44ste plaats op de wereldranglijst. “Het gaat wel hard op deze manier”, glunderde hij. “Ik ben er blij mee, heel blij.”

Hij versloeg in Valencia in de kwartfinale de als eerste geplaatste Berasategui, in de halve finale Mantilla en in de eindstrijd Schaller, nummer 21 op de ranglijst. “Tegen dat soort jongens ben ik kansloos van de baseline”, zei Schalken na afloop. “Tegen Berasategui had ik het gevoel dat ik tegen een muur sloeg. En ook Schaller bracht alles terug.”

Schalken trok de wedstrijden naar zich toe met afwisselend spel. Dat leerde hij deze zomer op gras en hardcourt. “Dat zijn niet mijn favoriete ondergronden. Maar ik heb er wel beter leren volleren, beter leren aanvallen. En tegen echte 'rukkers' van de baseline, zoals Berasategui en Schaller, is het lekker als je kunt variëren.”

In de finale trof hij bovendien een uitgeputte Schaller. “Hij maakte een vermoeide indruk”, zei Schalken over zijn tegenstander. “Hij had misschien wel te veel gespeeld de laatste weken, maar van de baseline was hij gelijkwaardig. Hij had geen antwoord op mijn serve-volley-spel en op mijn forehand langs de lijn. Mijn backhand was solide.”

Schalken, die in het Belgische grensplaatsje Kessenich woont, werd halverwege vorig seizoen professional nadat hij zijn eindexamen had gehaald. Hij begon dit jaar met bescheiden doelstellingen. Hij wilde de top-honderd bereiken en zich daarmee direct plaatsen voor het hoofdtoernooi van Wimbledon. Dat lukte, hoewel hij zowel op Wimbledon als bij de US Open in de eerste ronde verloor.

De afgelopen drie weken heeft hij de juiste slag te pakken. “Het gaat goed, heel goed zelfs”, moest hij toegeven. “Op de US Open verloor ik van Pioline, maar ik had het gevoel dat de vorm er aan kwam. Daarna vloog ik er in Bordeaux in de eerste ronde uit tegen Wayne Ferreira, maar toen ging het alweer iets beter.” Na Bordeaux had hij een rustpauze ingelast, maar in overleg met trainer Van Hulst zag hij daar vanaf. Hij trok naar de challenger in Napels en haalde er de halve finale. In Palermo versloeg hij vervolgens de top-twintig spelers Gaudenzi en Gustafsson.

Voor Schalken betekende zijn eerste ATP-toernooizege de beloning van harde trainingsarbeid. “Ik heb heel veel getraind op mijn voetenwerk. Dat leverde niet direct resultaat op. Op de lange termijn wel. In Valencia speelde ik niet mijn beste tennis, maar het was allemaal wel heel solide. Ik kon mijn forehand aardig doortrekken en de opslag was betrouwbaar.”

Schalken verdiende 46.000 gulden. Hij neemt deze week rust om “feest te vieren”. Daarna gaat hij een maand naar Zuid-Amerika voor toernooien in Lima, Santiago, Montevideo en Buenos Aires. “Ik blijf op gravel spelen”, zei de Limburger. “Dat is beter is voor mijn knieën en rug. Op hardcourt krijg ik last van mijn gewrichten. Op advies van mijn dokter geef ik de voorkeur aan gravel.”