Spoedcursus Amerikaan worden

“Als je in Amerika een avond uitgaat met een meisje betekent dat niet automatisch dat je seks met haar mag hebben.” Ook deze ochtend wordt weer aan de buitenlandse studenten verteld hoe ze zich in de Verenigde Staten moeten gedragen. Voorafgaand aan het studiejaar houdt de University of Memphis een introductieweek voor alle uitwisselingsstudenten om ze de Amerikaanse levensgewoonten bij te brengen. De voornamelijk uit Azië afkomstige studenten luisteren gefascineerd, ondanks het feit dat ze nauwelijks Engels spreken of verstaan.

“Wij Amerikanen meten meteen geluk af aan financieel en materieel succes. We worden gekenmerkt door onafhankelijkheid, mobiliteit en een zeer kort concentratievermogen. We houden van risico's nemen, hebben meer respect voor ervaring dan voor opleiding en zijn er trots op dat iedereen in dit land met hard werken miljonair kan worden.”

De docent van de spoedcursus 'hoe word ik Amerikaan' gaat nu over op het onderwerp hygiëne. “In dit land hebben wij de gewoonte om iedere dag te douchen, onze tanden te poetsen en ons ondergoed te verschonen. We vinden het belangrijk om veel deodorant te gebruiken. Ik raad jullie aan dit ook te doen. Want mensen als jullie, die veel knoflook eten, hebben een andere lichaamsgeur dan wij Amerikanen.” De voorlichter kijkt hierbij naar de buitenlandse studenten alsof buiten de Verenigde Staten geen beschaving bestaat.

De voorlichter behandelt vervolgens enkele bijzondere Amerikaanse gewoonten. “Maak geen seksueel getinte opmerkingen tegen medestudenten of professoren en laat altijd de deur open als je alleen met iemand in een kamer bent. We hebben de afgelopen jaren op de universiteit tientallen klachten over seksuele intimidatie gehad. Vermijd ook de gespreksonderwerpen religie, ras, abortus en politiek. Ik begrijp dat deze regels weinig ruimte openlaten voor diepgaande contacten, maar wij Amerikanen voelen ons gemakkelijker bij oppervlakkige conversatie. Ik raad jullie aan om veel over het weer en over sport te praten.

“Vooral in dit gedeelte van het land moet je goed oppassen wat je zegt. We zijn hier in het Zuiden, in de Bible Belt. Een grote meerderheid van de bevolking is streng gelovig. Er zijn in Memphis meer kerken dan pompstations. Jullie zullen wel merken dat de meeste studenten die uit dit deel van het land komen iedere zondag naar de kerk gaan. Een ander gevolg van het religieuze klimaat hier is dat het drinken van alcohol op het universiteitsterrein verboden is. De hele universiteit is drooggelegd, ook op jullie eigen kamers op de campus is geen drank toegestaan.”

Sommige van de Europese studenten kunnen bij het aanhoren van deze woorden moeilijk een glimlach onderdrukken, denkend aan de feesten van de afgelopen dagen. Iedere ochtend liggen de straten van de campus bezaaid met lege bierblikjes. “Uiteraard zijn drugs verboden op de campus”, gaat de voorlichter verder. “Vorige week hebben we een paar studenten van de universiteit verwijderd wegens drugsbezit. Bij een inval in hun kamer werden enkele grammen marihuana aangetroffen. Ook andere misdragingen zullen ernstige gevolgen hebben. We willen op het universiteitsterrein geen geweld en geen illegale activiteiten hebben. Sommige regels zullen jullie misschien overdreven vinden, maar we moeten streng zijn. Vorig jaar hebben we een student geschorst nadat hij betrapt was op het verspreiden van pornografische foto's op Internet.”

Ten slotte wordt er een video vertoond over een typische Amerikaanse familie. We zien een gelukkig blank gezinnetje gezellig rond de tafel zitten. Terwijl iedereen zijn junkfood naar binnen werkt gaat het gesprek over sport en het weer. De voorlichter vertelt de studenten dat ze nu weten hoe ze zich moeten gedragen als ze bij een Amerikaanse familie te eten worden uitgenodigd.

Zoals iedere ochtend deze week wordt de bijeenkomst om tien uur besloten met een ontbijt van mierzoete donuts en cola. De buitenlandse studenten happen de eerste dag nog verbaasd in dit voor hen ongebruikelijke ochtendmaal. Maar daarna raken ze er al snel aan gewend en bij sommigen neemt de vraatzucht al Amerikaanse vormen aan. 's Avonds zijn er pizza's en hamburgers.

    • Robert Vuisje