HEERLIJK OM DE FANS WEER TE HOREN

Monica Seles is weer terug op de tennisbaan. De 21-jarige speelster, die op 30 april 1993 met een mes in haar rug werd gestoken, liet zaterdag na een afwezigheid van ruim twee jaar in een demonstratiewedstrijd in Atlantic City zien wat ze waard is. Ze versloeg Martina Navratilova in twee sets met 6-3 en 6-2.

Seles is echt helemaal terug. Vanaf het begin van de tweede set liet ze zelfs haar karakteristieke kreuntjes horen. Ook de hoge giechel van de inmiddels iets zwaardere, iets grotere spring-in-'t-veld klonk na afloop als vanouds. Tegenstander Navratilova, die officieel geen enkelwedstrijden meer speelt, was vol lof over de prestaties van Seles. “Ze heeft mij vierkant verslagen en ik ben toch geen doetje op de baan”, aldus Navratilova. Ze voegde eraan toe dat Seles volgens haar even goed, zo niet beter is dan voor haar periode van afwezigheid.

Seles werd op 30 april 1993 in de rug gestoken door de Duitser Günther Parche, die niet kon verkroppen dat de Joegoslavische zijn idool Steffi Graf van de eerste plaats op de wereldranglijst had verdrongen. Seles raakte bij de aanslag licht gewond maar de dolkstoot bleek vooral psychologische schade te hebben aangericht. Begin 1994 was Seles van plan al mee te doen aan de Australian Open, maar ze merkte dat ze de mentale kracht niet meer kon opbrengen. Het hielp ook niet dat de messentrekker weer vrij rond liep. De rechter in Hamburg achtte Parche verminderd toerekeningsvatbaar en liet het bij een voorwaardelijke veroordeling. In hoger beroep werd dat vonnis bevestigd. Seles schreef onlangs een brief aan de rechbank met het verzoek de zaak opnieuw te bekijken.

Haar terugkeer naar de baan ging langzaam. Seles was altijd al schuw geweest en volgens sommigen zelfs paranoïde. Om niet herkend te worden droeg ze buiten de baan pruiken en werden hotelkamers en vliegtickets vaak onder een valse naam geboekt. De aanval in Hamburg was een klap die haar over de rand duwde. “Ik had me altijd thuisgevoeld op de tennisbaan”, zei ze. “Dat was mijn domein en dat werd me afgenomen.”

Dit voorjaar pas ging ze serieus aan een rentree denken. Ze had een afspraak met haar managers van IMG in Orlando, niet ver van haar huis in Sarasota, Florida. In april kwam Navratilova langs om een balletje te slaan en kreeg ze er weer zin in. Dat haar come-back bekend werd tijdens de open Franse kampioenschappen was volgens Seles toeval. Het nieuws was uitgelekt en ontkennen had geen zin. De aanslag in Hamburg is niet vergeten, maar Seles zegt door het incident niet anders over Duitsland te denken dan voorheen. “Ik heb enkele van mijn grootste tennissuccessen in Duitsland behaald.”

Eergisteren in de grote hal van het Convention Center leek Hamburg ver weg. 'Return of the Champions' heette het tennisspektakel en er waren zeveneneenhalf duizend toeschouwers op af gekomen. Beide speelsters zouden naar verluidt 250.000 dollar ontvangen voor hun optreden. Het network CBS, dat de strijd rechtstreeks uitzond op televisie, zou 700.000 dollar hebben betaald. De enorme hal is vooral bekend van de Amerikaanse Miss-verkiezingen en grote bokswedstrijden. Het treffen van zaterdag was georganiseerd door de International Management Group (IMG) van Mark McCormack en Caesar's Palace. McCormack behartigt de sponsorbelangen van beide speelsters en Caesar's is een hotel annex gokpaleis. Atlantic City staat dan ook bekend als het Las Vegas van de Amerikaanse oostkust. Voor de gelegenheid had Caesar's een twintigtal Romeinse legionnairs op de tribunes geposteerd en Cleopatra begeleidde Seles naar de baan.

Seles, gekleed in een gestippelde jurk van haar nieuwe sponsor Nike, speelde ontspannen en naarmate de eerste set vorderde ook steeds scherper. “Ik voelde dat ik helemaal terug was toen ik door Martina's service brak”, zei ze na afloop. Haar passeerslagen trokken strepen over de baan. Seles en Navratilova waren complimenteus en vriendelijk voor elkaar. Beiden maakten applausbewegingen en buiginkjes.

Vooraf is wel gespeculeerd dat de partij afgesproken werk was, maar Navratilova, die enkele dagen tevoren nog met een liesblessure kampte, wekte de indruk volwaardig partij te bieden. In de vierde game van de tweede set bijvoorbeeld sprintte ze uit alle macht de hoek in om een backhand te halen. Ze sloeg nog wel, maar de bal ging uit. Het duurde even voor ze weer overeind kwam. Ook had Seles drie matchpoints nodig om het beslissende punt te kunnen maken.

Seles had een uiterst sterke service, maar sloeg toch zes dubbele fouten. Daar stonden twee aces tegenover. “Ik moet nog hard werken aan mijn tweede service”, zei ze na afloop. Seles zei verrast te zijn door het succes van haar passeerslagen en vond ook dat ze het goed deed vanaf de base-line. Ze was tevreden over haar eerste service en Navratilova was ervan overtuigd dat die aan kracht had gewonnen. Navratilova: “Ik heb begrepen dat Monica in de afgelopen twee jaar vijf centimeter is gegroeid. Haar rechterarm is volgens mij ook vijf centimeter langer geworden.”

Seles was op haar zeventiende jaar al nummer één van de wereld. Voor haar gedwongen onderbreking had ze net een periode achter de rug, waarin ze zeven van de acht grand-slamtoernooien won. Alleen Wimbledon bracht haar nooit succes. Ze is nu, mede dankzij Navratilova, in ere hersteld en deelt de nummer één positie op de wereldranglijst met Steffi Graf, wiens zaakgelastigden nog even hebben geprotesteerd tegen deze gang van zaken. Op dit moment denkt Seles alleen maar aan het eerstvolgende toernooi. Ze vindt dat ze nog wat sterker moet worden en ze werkt aan haar conditie door hard te lopen. Seles wil officieel terugkeren in het proftennis in Los Angeles (7 augustus) of Toronto (14 augustus), alvorens eind augustus naar de US Open te gaan. “Ik weet nog niet hoe het zal voelen om een toernooi te spelen”, zei Seles. “Het is heel anders om dagen achter elkaar wedstrijden te tennissen. Ik moet er weer in komen.”

Meteen na afloop van de wedstrijd zaterdagmiddag liep Seles naar de eretribune om haar managers en familieleden te omhelzen en te bedanken. Een man die even verderop vanaf de tribune de baan op kwam werd achter Seles' rug hardhandig beetgepakt door een agent. Gezette mannen in gele T-shirts keken nors het publiek in. Seles kreeg een CBS-microfoon onder haar neus en zei: “Ik kan nog steeds niet geloven dat ik terug ben.”

Arantxa Sanchez en Graf zullen het spoedig merken. Seles, die vorig jaar is genaturaliseerd tot Amerikaanse, straalde en bedankte het publiek dat van achter een hek de kans kreeg haar om handtekeningen te vragen en de hand te schudden. Ze zei later dat het heerlijk was om de fans weer te horen en zich verzekerd te weten van hun steun. “Toen ik van de kleedkamer naar de baan liep, voelde ik me fantastisch”, aldus Seles. “Het was geweldig. Ik kan het niet onder woorden brengen. Alles loopt geweldig vandaag. Vooraf had ik vlinders in mijn buik, maar iedereen was zo aardig voor me. Het voelt net zo goed als vroeger.”