Virenque wint koninginnerit

CAUTERETS, 19 JULI. Richard Virenque heeft gisteren de konininginnerit in de Tour de France gewonnen. De 25-jarige Fransman zegevierde na een solotocht van 211 kilometer. In het algemeen klassement blijft Miguel Indurain onbedreigd lijstaanvoerder. Niet alle coureurs waren tijdens de koers op de hoogte van de dood van Fabio Casartelli.

De vijftiende etappe van Saint Girons naar Cauterets leidde over zes Pyreneeëncols, met de Peyresourde en de Tourmalet als zwaarste beklimmingen. Voor Virenque stond gisteren alleen de ritzege op het spel. De leider van het bergklassement maakt geen kans meer op een plaats bij de beste drie in Parijs. In zijn alles-of-niets-poging hield de kopman van Festina meer dan een minuut voorsprong op de Italiaan Chiappucci, de Colombiaan Buenahora en de Spanjaard Escartin.

De Deen Bjarne Riis eindigde op de vijfde positie en boekte belangrijke tijdwinst op zijn Franse rivaal Laurent Jalabert, die meer dan twee minuten verspeelde op Riis. Beide renners zijn in de slag voor de derde plaats in het eindklassement. Voorlopig maakt Riis de meeste aanspraak op de bronzen plak. Hij heeft bijna een halve minuut voorsprong en bovendien is hij een betere tijdrijder dan Jalabert.

Alex Zülle slaagde er gisteren niet in gele-truidrager Indurain te verontrusten. In eerdere vraaggesprekken heeft de Zwitser al duidelijk gemaakt dat hij meer waarde hecht aan het consolideren van de tweede plaats dan aan een wanhopige poging Indurain van de troon te stoten. In Cauterets kon Zülle tevreden vaststellen dat zijn voorsprong op de nummer drie inmiddels is opgelopen tot meer dan drie minuten.

Virenque steeg door zijn fraaie zege naar de tiende plaats in het algemeen klassement. Hij is volledig hersteld van zijn griepaanval, die hem in het begin van de Tour parten speelde. In de etappe van gisteren werd hij hartstochtelijk toegejuicht door duizenden supporters, die net als Virenque niet op de hoogte waren van het dodelijke ongeval dat eerder op de dag plaats vond.

Na afloop van de race stond Virenque met een grote glimlach op het podium. Pas toen hij even voor de persconferentie melding kreeg van Casartelli's overlijden, veranderde zijn juichstemming. “Als ik dit eerder had geweten, had ik minder risico's genomen in de afdaling en was ik ook niet op het erepodium gaan staan”, vertelde hij met een droevig gezicht. Maar even later stond hij de Franse televisiejournalisten al weer lachend te woord. Zijn overwinning werd uitgebreid gevierd.