Vierdaagse nu ook voor rolstoelers en op Internet

NIJMEGEN, 18 JULI. Drie heren op leeftijd staan ongedurig op hun horloge te kijken. “Kom op, Bertus”, zo klinkt het, “waar blijf je nou?” Bertus laat op zich wachten. Het duurt tot kwart over zes voor de man - eveneens op leeftijd - zich bij de drie voegt. Dan kunnen ze op pad: veertig kilometer lopen door de Over-Betuwe.

De vier behoren tot de ruim 33.000 lopers die vanochtend van start gingen in de negenenzeventigste editie van de Vierdaagse van Nijmegen. Dat aantal is iets lager dan vorig jaar en fors lager dan de ruim 38.000 van het topjaar 1991. Toch had de organisatie wel een record te melden: de deelnemers komen uit 46 landen, meer dan ooit tevoren.

Nieuw dit jaar is de aanwezigheid van deelnemers in rolstoelen. Nadat de organisatie rolstoelers jarenlang had geweerd (het zou onveilig zijn en het was toch een wàndelvierdaagse), ging men ditmaal overstag - ondanks gemopper uit het peloton der wandelaars. Het vergde een speciaal verzoek van staatssecretaris Terpstra voordat de Vierdaagse-leiding overging tot een experiment: twaalf rolstoelers mogen bij wijze van proef aan de mars meedoen. Een aantal proefritten enkele weken geleden overtuigde de organisatie ervan dat ook rolstoelers wel een heuvel kunnen opkomen.

Dat de organisatie met de tijd wil meegaan, blijkt ook uit de aanwezigheid van de Vierdaagse op Internet, het wereldwijde netwerk van computernetwerken. Daar bezit men, zoals dat in het Net-jargon heet, een eigen 'site' waar informatie over de meerdaagse mars te verkrijgen is. Via World Wide Web is de informatie verkrijgbaar op twee adressen: http://www.telebyte.nl/knooppunt en http://www.antenna.apc.org/knooppunt.

Eigenlijk begon de Vierdaagse al afgelopen zondag met een zeer druk bezochte mis in de Sint Stevenskerk. Daarvoor was zoveel belangstelling van Vierdaagse-gangers, dat de deuren op zeker moment op slot moesten om problemen te voorkomen. De officiële opening vond gisteravond plaats in het Goffertstadion, waar bijna 28.000 aanwezigen de traditionele vlaggenparade bijwoonden. Vanochtend om vier uur vertrokken de eerste vijftig-kilometerlopers, die traditiegetrouw de laatste seconden voor de klok van vier uur 'afriepen'. In de uren erna vertrokken ook de deelnemers die de tocht van veertig en die de tocht van dertig kilometer liepen. Voor de klok van zes uur was er al een langgerekt lint van deelnemers te zien die over de Waalbrug richting Bemmel, Elst en Valburg liepen.

De deelnemers aan deze van oorsprong militaire prestatietocht, waren vanochtend over het algemeen zomers gekleed - en dat terwijl het tegen acht uur begon te regenen. Zoals de vrouw met het T-shirt van Amnesty International met de opdruk 'Wij lopen in vrijheid'. Gezien de drukte en de enorme stoet wandelaars was er van echte wandelvrijheid echter weinig sprake. Een vijftiger uit Rotterdam in knielange jagersbroek stak vlak voor de start nog maar een sigaret op. “Je moet de boel onder stoom houden, nietwaar?” Maar drank, nee, daar wilde hij niet van weten. “Niet voor ik het finish-doek zie, tenminste.” Hij liep de Vierdaagse voor de vierenveertigste keer mee.

De Vierdaagse wordt dit jaar voor de zesentwintigste keer gecombineerd met de zogeheten Internationale Zomerfeesten in Nijmegen. Daar komen jaarlijks zo'n 100.000 mensen op af. Voor een deel zijn dat de wandelaars, voor een deel zeker ook niet - tegen vijf uur vanochtend liepen er nog verscheidene jongeren met bierblikjes in de hand door de binnenstad. De tocht van vandaag ging door de Over-Betuwe, morgen lopen de deelnemers naar Wijchen, donderdag naar Groesbeek en vrijdag gaat het via Cuijk naar de intocht te Nijmegen. Eén vrouw loopt de tocht voor de negenenvijftigste keer mee en is daarmee recordhoudster.