Irak laat twee Amerikaanse gevangenen vrij

BAGDAD/WASHINGTON, 17 JULI. Irak heeft gisteren twee Amerikanen die tot acht jaar gevangenisstraf waren veroordeeld wegens illegale grensoverschrijding vanuit Koeweit, vrijgelaten.

Volgens een woordvoerder van het Witte Huis zijn de twee vanmorgen aangekomen in Jordanië. De 39-jarige William Barloon en de 42-jarige David Daliberti werden op 13 maart gearresteerd door de Iraakse grenspolitie. Volgens de Iraakse autoriteiten voerden de twee een spionagemissie uit voor de Verenigde Staten maar Washington heeft dat steeds ontkend. De twee zelf hebben steeds gezegd dat zij een bezoek wilden brengen aan “vrienden” die deel uitmaakten van de groep militaire waarnemers van de Verenigde Naties in het grensgebied tussen Koeweit en Irak.

De vrijlating had plaats tijdens een bezoek van Bill Richardson, een Democratisch lid van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden, aan Bagdad. Volgens het officiële Iraakse persbureau had Richardson “een humanitaire oproep bij zich van president Clinton, het Amerikaanse Congres, en het Amerikaanse volk aan president Saddam Hussein om zijn constitutionele volmachten te gebruiken om, op grond van humanitaire overwegingen, gratie te verlenen aan de twee Amerikaanse gevangenen”.

Volgens de Amerikaanse minister van buitenlandse zaken, Warren Christopher, is er echter geen sprake van toezeggingen in ruil voor de vrijlating. “Er is geen brief overhandigd en er zijn geen concessies gedaan. Richardson ging naar Bagdad in het kader van een niet-officiële humanitaire missie. Hij had geen mandaat om te onderhandelen.” De leiding van de regerende Baath-partij in Irak heeft gisteren de Iraakse minister van defensie, generaal Ali-Hassan al-Majid, van zijn functie ontheven en aan het hoofd gesteld van de organisaties van de partij in Bagdad, aldus het officiële Iraakse persbureau. Voor het ontslag van al-Majid, die wegens zijn rol in de onderdrukking van het Koerdische separatisme de bijnaam 'de slager van de Koerden' kreeg, werden geen redenen gegeven. Het is nog onduidelijk wie de generaal, een neef van Saddam Hussein, zal opvolgen. (AP, AFP, Reuter)