'Een tweede plek is waardeloos, zeker voor Amerikanen'

GUZET-NEIGE, 17 JULI. Het Russisch-Amerikaanse sprintduel van afgelopen zaterdag liep voor Lance Armstrong uit op een enorme deceptie. De kopman van Motorola werd in het Zuidfranse Revel verrast door de vinnige spurt van Sergei Outschakov. De renner van de Italiaanse Polti-ploeg sprintte van kop af en bleef zijn medevluchter twee fietslengtes voor.

De 27-jarige Outschakov is zonder twijfel een groot wielertalent. De in Oekraïne woonachtige Rus won twee maanden geleden een etappe in de Giro d'Italia. Vorig jaar behaalde hij ook al een ritzege in de Vuelta. Bij Polti heeft hij een vrije opdracht, bij gebrek aan een echte kopman. In het algemeen klassement staat Outschakov op de 69ste plaats.

Zijn rivaal Armstrong had na afloop zwaar de smoor in over zijn nederlaag. “Een tweede plaats is waardeloos, zeker voor een Amerikaan.” Zijn ploegleider Hennie Kuiper wilde hem niets verwijten, maar het leek alsof de voormalige wereldkampioen zich had verkeken op het lichtere verzet van Outschakov. Die stelde de spurt zo lang mogelijk uit, waardoor Armstrong geen tijd meer had om voldoende op gang te komen.

De Texaan had zich in de relatief vlakke etappe van Mende naar Revel willen revancheren voor zijn teleurstellende optreden in de Tour de France. Armstrong boekte zaterdag forse tijdwinst, maar gisteren verloor hij bijna een half uur op de Italiaan Pantani. In het algemeen klassement staat hij momenteel op de 34ste plaats. Voor de Tour had hij stilletjes gehoopt op een positie in de top tien.

De hoge verwachtingen worden veroorzaakt door de wereldtitel die Armstrong in 1993 veroverde. In Oslo behaalde hij als 21-jarige beroepsrenner een sensationele triomf. Daarmee was hij de een-na-jongste wereldkampioen sinds de Tweede Wereldoorlog. Alleen de later verongelukte Belg Jean-Pierre Monséré was nog jonger toen hij in 1970 de regenboogtrui won.

Armstrong was vastbesloten zijn wereldtitel extra glans te geven. Maar na het WK van '93 zijn de grote successen uitgebleven. In 1994 werd hij tweede in de voorjaarsklassieker Luik-Bastenaken-Luik en eveneens tweede in de Clasica San Sebastian. In de Tour kon hij vorig jaar de ritzege van 1993 niet herhalen. Hij stapte teleurgesteld af. Dit seizoen won hij een etappe in Parijs-Nice, zijn eerste zege in Europa sinds hij wereldkampioen was geworden. In de Amerikaanse Tour Du Pont bleek Armstrong twee maanden geleden de sterkste ronderenner, maar de winnaar besefte zelf hoe weinigzeggend deze triomf is. “Het is goed voor mijn zelfvertrouwen, meer niet.”

In de Tour komt Armstrong vooral in het hooggebergte nog veel tekort. Ook in de tijdritten kan de Amerikaan zich nog niet meten met de klassementsleiders, ondanks zijn intensieve trainingen voor de races tegen de klok. Het lijkt er sterk op dat Armstrong zich moet gaan toeleggen op de eendaagse wedstrijden, zoals het WK of een klassieker. Met zijn brede dijen heeft hij nu eenmaal niet het ideale lichaam voor een klimmer.

Hennie Kuiper blijft benadrukken dat Armstrong nog veel te jong is om aan alle verwachtingen te kunnen voldoen. De Twentse ploegbaas refereert aan de loopbaan van Miguel Indurain, die zich pas op latere leeftijd ontwikkelde tot de perfecte ronderenner. Een gemiddelde coureur is pas tegen zijn dertigste levensjaar op zijn sterkst, luidt een onomstreden wielertheorie. Vandaar dat de 23-jarige sprinter Jeroen Blijlevens nog steeds omzichtig wordt begeleid.

Van de even oude Armstrong wordt verwacht dat hij sterker is dan het gemiddelde wielertalent. Niet voor niets noemde Kuiper zijn pupil twee jaar geleden “een ongeslepen diamant”. Sindsdien zijn de ruwe kantjes enigszins gepolijst. Armstrong beseft dat een gedoseerde manier van rijden op de lange duur efficiënter is dan de krachtenverslindende rijstijl die zo typisch Amerikaans is. Maar tot een glanzende overwinning heeft de aangepaste tactiek voorlopig nog niet geleid.