Tabaksindustrie van VS vreest nieuwe regulering

NEW YORK, 15 JULI. Het Amerikaanse bureau voor voedsel en geneesmiddelen (food and drug administration - FDA) is in gesprek met het Witte Huis over nieuwe tabaksregulering. De FDA wil nicotine als verdovend middel reguleren en het uit handen houden van minderjarigen.

Het overleg tussen het federale bureau en bewindsvoerders komt na twee jaar onderzoek door de FDA, die de tabaksindustrie vorig jaar beschuldigde van het manipuleren van het nicotineniveau in sigaretten. De tabaksproducenten verdedigden zich met te zeggen dat er alleen correcties werden aangebracht om het gehalte aan nicotine in alle sigaretten constant te houden.

De American Medical Association (AMA) kwam gisteren uit met een rapport dat de tabaksindustrie ervan beschuldigt wetenschappelijk onderzoek naar nicotine achter te houden. Documenten van het bedrijf Brown & Williamson die al eerder naar buiten zijn gekomen zouden bewijzen dat de industrie zich al decennia geleden bewust was van de schadelijkheid van roken maar de resultaten achterhield. Medische onderzoekers zouden 'gemuilkorfd' zijn door advocaten die gerechtelijke stappen moesten voorkomen.

Tijdens hoorzittingen vorig jaar voor het Congres, geinitieerd door afgevaardigde Henry Waxman uit Californie werden topmanagers uit de tabaksindustrie gevraagd of nicotine verslavend was. Het antwoord was steevast; “Volgens mij niet” of “ik denk van niet”. De FDA denkt dat nicotine wel verslavend is, wat tabaksprodukten in een geheel andere categorie zou doen belanden dan nu het geval is.

Het grootste Amerikaanse tabaksbedrijf Philip Morris, producent van onder meer Marlboro, reageerde op felle toon tegen het bekendworden van het FDA-standpunt. “De FDA heeft geen bevoegdheid om sigaretten te reguleren”, zo liet het bedrijf weten in een verklaring. “Zowel het Congres als de FDA zelf hebben bij herhaling gesteld dat de FDA die bevoegdheid niet heeft en die positie is bevestigd voor de rechtbank.” Philip Morris begrijpt niet dat de FDA in een tijd dat de kiezers de regering willen inkrimpen probeert zijn eigen rol uit te breiden op een terrein waar het niets te zoeken heeft.

De verklaring van de tabaks- en voedingsmiddelengigant richt zich persoonlijk op bureauhoofd David Kessler, wiens management en besteding van “schaarse belastingdollars” volgens Philip Morris “ernstige vragen over zijn prioriteiten” oproept. Kessler heeft, aldus de tabaksproducent, “kennelijk een geheime agenda om meer en meer overheidsregulering uit Washington op te leggen”.

De aandelen van diverse grote tabaksfabrikanten daalden deze week als gevolg van de tabaksplannen. Dat gold voor Philip Morris, RJR Nabisco, American Brands en Loews. Analisten zien echter geen gevaar voor werkelijke aantasting van tabaksregulering in het verschiet. “Er is het Congres geen meerderheid te vinden voor regulering die nicotine tot verdovend middel klassificeert”, verklaarde Roy Burry van Oppenheimer & Co. Burry denkt dat Kessler, op wie van Republikeinse zijde al veel kritiek was, met deze vergaande voorstellen zijn eigen doodvonnis heeft getekend.

Kessler heeft in het hetzelfde pakket voorstellen aanbevelingen gedaan die het roken onder minderjarigen moet terugdringen. Volgens de FDA beginnen er elke dag drieduizend Amerikaanse jongeren met roken en een derde van hen zal overlijden aan een met tabak verbonden ziekte. Om hier iets tegen te doen zouden sigarettenautomaten moeten worden verboden en zouden winkeliers die sigaretten verkopen aan minderjarigen strenger moeten worden gestraft. Voorts zou volgens de FDA de reclame voor tabaksprodukten nog verder aan banden moeten worden gelegd. De tabaksindustrie heeft herhaaldelijk verklaard dat het fel tegen tabaksreclame is die zich richt op jongeren.

In de VS rookt ongeveer 25 procent van de bevolking. De tabaksindustrie, die zijn winsten vooral uit het buitenland haalt, heeft een omzet van ongeveer 43 miljard dollar. Ondanks het groeiende verzet in de laatste decennia tegen alles wat met roken te maken heeft, krijgt de tabaksindustrie desondanks nog steeds overheidssubsidie, in totaal 12 miljoen dollar. Dit betreft vooral de kleine tabaksboertjes. Tabaksbouw heeft plaats in 23 staten en de Congresleden uit die staten houden veranderingen zoveel mogelijk tegen.