Offensief leger Sri Lanka bij Jaffna

NEW DELHI, 10 JULI. Sri-Lankese regeringstroepen hebben gisteren een groot offensief ingezet tegen de separatistische Tamil Tijgers in het uiterste noorden van het land. Bij de operaties op het schiereiland Jaffna, dat grotendeels onder controle staat van de Tijgers, vielen enkele tientallen doden. Tienduizenden burgers zijn op de vlucht geslagen voor de strijd.

Twee legergroepen rukten gisteren bij het krieken van de dag vanaf de luchtmachtbasis Pallaly enkele kilometers op in de richting van de zwaar gehavende hoofdplaats Jaffna, waar de Tijgers hun hoofdkwartier hebben ingericht. In totaal nemen er zo'n 10.000 manschappen deel aan 'Operatie Sprong Voorwaarts', die wordt ondersteund door tanks en vliegtuigen.

Volgens militaire bronnen hebben tot dusverre tien burgers, twee militairen en elf guerrillastrijders het leven verloren bij de gevechten. Het radiostation van de Tamil Tijgers meldde echter dat er bij een bombardement op een kerk in een dorpje ten noorden van de stad Jaffna 65 doden waren gevallen. Ook zouden er 105, dikwijls zwaar verminkte, stoffelijke overschotten liggen in het mortuarium in Jaffna, volgens de radio vooral slachtoffers van het offensief.

Het is verreweg de grootste militaire operatie sinds het aantreden van president Chandrika Kumaratunga vorige herfst. Tot april van dit jaar onderhandelde Kumaratunga met de Tijgers over een vreedzame oplossing voor de strijd in het noorden en oosten, die sinds 1983 al aan zo'n 35.000 mensen het leven heeft gekost. De Tijgers braken echter het overleg af en hervatten in april hun aanvallen op de Sri-Lankese militairen. Sindsdien zijn al weer ruim duizend mensen om het leven gekomen. Kumaratunga wil overigens nog deze maand een plan presenteren dat voorziet in een grotere mate van autonomie voor de Tamils, zonder dat het tot een volledige afscheiding zou hoeven te leiden.

In de hoofdstad Colombo gingen gisteren drie bommen af, die echter geen schade van betekenis aanrichtten. Daags tevoren had een kleinere Tamil-groep, die vermoedelijk met de Tijgers is geaffilieerd, al gedreigd met bomaanslagen in Colombo.