Ritwinnaar Zabel zoent zijn helpers

CHARLEROI, 8 JULI. Twee keer was hij heel dicht bij een etappezege, gisteren is het hem dan eindelijk gelukt. Erik Zabel was op zijn vijfentwintigste verjaardag net iets sneller dan Jalabert en Abdoesjaparov. De Duitser behaalde in de straten van Charleroi zijn eerste ritzege in de Tour de France. Eerder deze week was de Telekom-coureur al een keer als tweede en eenmaal als derde geeindigd in een massasprint.

Meteen na afloop bedankte Zabel zijn resterende ploeggenoten voor hun voorbereidende werk. Met een zoen op de wang onderstreepte hij het teambelang in de wielersport. Vooral Olaf Ludwig bedankte hij hartstochtelijk voor zijn inspanningen. De 35-jarige Ludwig is in de Duitse Telekom-formatie de meest ervaren coureur, die Zabel kan helpen met het aanscherpen van zijn sprint.

Ludwig heeft als Oostduitse staatsamateur bijna alles gewonnen wat er te winnen viel, maar de olympische kampioen van Seoel werd te laat overgeheveld naar de profs om ook als beroepsrenner een grote erelijst op de bouwen. Dit seizoen rijdt hij meer en meer in dienst van zijn jonge ploeggenoot Zabel. Die won deze competitie twee etappes in de Ronde van Zwitserland en de Ronde van Duinkerken, een rit in de Tirreno Adriatico en ook nog een dagprijs in Tour d'Aragon. Vorig jaar was hij de sterkste in de najaarsklassieker Parijs-Tours.

De derdejaars prof Zabel had het geluk gehad dat hij op heel jonge leeftijd naar het westen verhuisde. De geboren Oostberlijner woont tegenwoordig in Dortmund. Vorig seizoen kwam hij negatief in de publiciteit, toen hij in de semi-klassieker Veenendaal-Veenendaal bestrapt werd op doping. Zabel werd slechts voorwaardelijk geschorst en hij moest alleen een paar UCI-punten inleveren. Volgens onbevestigde bronnen hadden de lichte sancties te maken met de bemoeienis van UCI-commissielid Göhner en dopingarst Donike. Twee heren met een Duitse nationaliteit.

De overwinning van gisteren had een ironische betekenis. Telekom was aanvankelijk gepasseerd door de Tour-directie, die de voorkeur gaf aan de veel minder sterke Franse Chazal-formatie. De beslissing van Jean-Marie Leblanc werd fel aangevochten door Telekom-ploegleider Walter Godefroot. De Belg was van mening dat de Tour-bazen uit chauvinistisch beweegredenen Chazal hadden aangewezen.

Godefroot eiste een gesprek met Leblanc en hij behaalde uiteindelijk een Pyrrus-overwinning. Hij mocht alsnog mee naar de Tour, maar dan met een gedevalueerde ploeg. Zes coureurs van Telekom en drie renners van de ZG-ploeg werden samengevoegd tot een equipe. Toen Le Groupement zich een paar dagen voor de start terugtrok uit de Tour, besloot Leblanc als plaatsvervanger een voltallige AKI-selectie uit te vaardigen.

Godefroot voelde zich belazerd en liet zich in het Belgische dagblad Het Nieuwsblad weinig genuanceerd uit. “Ik voel me bekocht. Ik dacht dat de Fransen geen hekel meer hadden aan de Duitsers, maar deze week ben ik tot inkeer gekomen.” De verwijzing naar de Tweede Wereldoorlog stuitte Leblanc tegen de borst, maar hij gaf wel toe dat hij Chazal beter geen wild card had kunnen geven.

Intussen had Godefroot het deze week slecht naar zijn zin. In een vraaggesprek met de Franse sportkrant L'Equipe verklaarde de ploegleider dat de samenwerking tussen de Telekom-renners en die van ZG aanvankelijk moeizaam verliep. “Wij hebben gevraagd of ZG mee wilde helpen om de sprint aan te trekken voor Zabel, maar dat wilden ze eerst niet. Pas toen onze mannen Rodriguez hielpen na een valpartij, kwamen ze tot inkeer. De laatste dagen gaat het steeds beter.” Toch was het drietal van ZG aan aan de finish in Charleroi in geen velden of wegen te bekennen. De publicitaire waarde van Zabels zege gaat alleen naar Telekom.