Wijziging kabinet Major: Heseltine wordt vice-premier

LONDEN, 6 JULI. De als leider van de Conservatieve partij herkozen Britse premier, John Major, heeft gisteren Michael Heseltine, minister van handel en industrie, benoemd tot vice-premier met de titel van eerste minister.

Malcolm Rifkind, minister van defensie, werd gepromoveerd tot minister van buitenlandse zaken om Douglas Hurd te vervangen die ontslag had genomen om met pensioen te gaan.

In totaal heeft Major negen van zijn bewindslieden een andere functie gegeven en vijf andere vervangen in de meest ingrijpende kabinetswijziging sinds hij vijf jaar geleden is aangetreden als premier. De sanering van gisteren herinnerde aan de 'nacht van de lange messen' in 1989 toen de toenmalige premier Margaret Thatcher de helft van de kabinetsleden ontsloeg of verschoof.

De promotie van Heseltine wordt gezien als beloning voor zijn loyaliteit tijdens de leiderschapsverkiezing. Maar 'Hezza' zoals de minister met de grijze leeuwemanen vaak wordt genoemd, zei dat de eerste gesprekken over een vice-premierpost al van mei dateren. Hij krijgt een zware stem bij de formulering van nieuwe regeringsinitiatieven, zal ten minste tien kabinetscomités presideren en moet een belangrijke rol spelen bij de presentatie van het kabinetsbeleid.

Heseltine gold als favoriet van de linkervleugel indien Major de eerste ronde van de leiderschapsverkiezing niet zou hebben overleefd. Michael Portillo (werkgelegenheid), de gedoodverfde tegenkandidaat van Heseltine als het tot een tweede ronde in de leiderschapsverkiezing zou zijn gekomen, zag zijn portefeuille gisteren opgedeeld tussen de ministeries van onderwijs en handel en industrie. Hij wordt minister van defensie, een post waar hij zijn rechtse opinies over sociaal beleid en Europa niet gemakkelijk kan ventileren.

Major heeft er bij de herschikking van zijn kabinet voor gewaakt om de delicate balans tussen links en rechts te verstoren. De Eurosceptische aanhangers van John Redwood, Majors rivaal, zijn nadrukkelijk genegeerd. In de regering zijn alleen vertegenwoordigers van de rechtervleugel opgenomen die Major de afgelopen twee weken hebben gesteund.