'Super Mario' altijd in kaarsrechte lijn naar finish

LE HAVRE, 6 JULI. Mario Cipollini zag nog net kans de valpartij te ontwijken. Na een behendige zwenk naar links kon hij zich opmaken voor een nieuwe massasprint. De Italiaanse kopman van Mercatone Uno werd eerst in een goede uitgangspositie gereden door zijn ploeggenoten, waarna hij op eigen kracht de Duitser Erik Zabel vlak voor de eindstreep passeerde.

De 28-jarige Cipollini is een opvallende verschijning, met zijn koddige zakdoekje om de lange, blonde krulharen. Super Mario is in Italië even populair als de skiër Alberto Tomba, met wie hij een aandoenlijke ijdelheid deelt. De vrouwen staan in de rij voor de man met de blauwe ogen en de hese stem. In het peloton wordt zijn zelfverzekerde houding minder gewaardeerd. Maar zijn collega-sprinters kunnen Cipollini niet betichten van een roekeloze stijl. In vergelijking met de immer zwierende Abdoesjaparov gaat hij in een kaarsrechte lijn naar de finish. In de laatste meters lijkt het alsof hij veel meer omwentelingen kan maken dan zijn concurrenten.

Voor Cipollini is 1995 een uiterst succesvol jaar. Hij won dit seizoen al zestien massasprints en het einde lijkt voorlopig nog niet in zicht. In totaal heeft hij 78 profkoersen gewonnen. De overwinning van gistermiddag was pas zijn derde zege in de Ronde van Frankrijk. In het verleden gaf hij steevast de voorkeur aan de Giro. In 1993 debuteerde hij in de Tour met een ritzege. Bovendien droeg hij twee dagen de gele trui. “Als het zelfvertrouwen er is, ben ik de beste van de wereld”, verklaarde hij in dat jaar.

Het geloof in eigen kunnen werd vorig seizoen heel even ondermijnd toen Cipollini zwaar ten val kwam in de Vuelta. In de eerste etappe werd hij door zijn ploeggenoot Baffi omver gereden. De kopman had een zware hersenschudding, waardoor hij de Tour de France moest missen. Cipollini had de schrik goed te pakken en zocht raad bij een psycholoog. “Ik heb de dood in de ogen gezien”, zei hij destijds. Hij moest vier maanden revalideren, zonder zich ook maar een moment te vervelen. De Italiaanse papparazzi konden lekker werken aan de Adriatische kust, waar de beroemde levensgenieter zich ogenschijnlijk opperbest vermaakte op het strand. Critici betwijfelden of de maestro op zijn oude niveau zou kunnen komen, maar het herstel verliep vlotter dan verwacht. Sinds september '94 is hij weer de plaag van het peloton.

Dit seizoen heeft Cipollini andermaal bewezen dat hij 's wereld snelste sprinter is. Vandaag rijdt hij in de groene trui maar de eigenwijze 'Cipo' hecht geen waarde aan het tricot voor de leider in het puntenklassement. “Ik ga me niet inspannen voor een paar bonificatieseconden, als ik dezelfde dag een massasprint kan winnen.