Eltingh biedt Agassi geld voor de tennisles

LONDEN, 6 JULI. Het mooiste toernooi uit zijn carrière eindigde in de kwartfinale met een kansloze nederlaag tegen Andre Agassi. Jacco Eltingh had op Wimbledon twee top-tien-spelers verslagen. Hij kreeg geen vat op het wonderbaarlijke tennis van de nummer één van de wereld. “Ik ben je vijftig dollar schuldig”, zei Eltingh toen hij Agassi de hand schudde. “Hoezo?”, vroeg Agassi. “Voor een tennisles hoor je te betalen”, antwoordde Eltingh.

Agassi werd tot zijn verbazing deze week in de Engelse kranten omschreven als klein, vet, kaal en lelijk. Als een oud mannetje. Maar het tempo waarmee hij gistermiddag op het volgepakte centre court over het gras dribbelde en het tempo waarmee hij de bal over het net ranselde, lag zo moordend hoog dat Eltingh in vrijwel iedere slagenwisseling een stap te kort kwam. Hij verloor met 6-2, 6-3 en 6-4. Tussen de eerste en de laatste buiging naar de Royal Box lag slechts één uur en drie kwartier. Agassi kon zich verheugen op een rustige afternoon tea, Eltingh was ruim op tijd voor de vlucht van zes uur naar zijn woonplaats Monaco.

Het eerste speldeprikje was voor Eltingh. Zijn vader en zijn moeder zaten al om kwart voor één vooraan op de spelerstribune. Ze verdrongen Brooke Shields, het glamoureuze vriendinnetje van Agassi, naar de tweede rij. Op de tennisbaan deelde Agassi de klappen uit.

Er zijn twee dingen nodig om een topspeler te verslaan, zei Eltinghs coach, Alex Reijnders na afloop. Je moet zelf uitstekend serveren, met een hoog percentage geslaagde eerste services. En je tegenstander moet een mindere dag hebben. Dat was bij Agassi niet het geval. Eltingh voelde in zijn arm en schouder mogelijk de last van vijf zware sets dubbelspel op dinsdag en serveerde niet vlekkeloos. Agassi, de beste retourneerder aller tijden, maakte daar genadeloos gebruik van. Hij won eenderde van de punten op Eltingh's eerste service; tweederde van de punten op zijn tweede service.

“Ik kon niets anders dan genieten van Agassi”, zei Reijnders. “Het was echt ongelofelijk wat hij vandaag liet zien. Hij wist van te voren dat Jacco gevaarlijk was. Dat hebben zulke jongens nodig, dan zijn ze geprikkeld, willen ze wat laten zien en is het onmogelijk ze te verrassen.”

Ondanks de eenvoud van de zege, toonde Agassi na afloop groot respect voor zijn tegenstander. Hij speelde gisteren een versnelling hoger dan in de vorige ronde tegen de Duitser Alexander Mronz. “Zo goed als vandaag heb ik de bal nog nooit geraakt”, zei de Amerikaan. “Ik had deze wedstrijd ook niet onderschat. Er bestaat een groot verschil tussen een speler als Mronz en een speler als Eltingh. Mronz gelooft niet dat hij een belangrijke wedstrijd kan winnen. Eltingh heeft genoeg topspelers verslagen om te geloven dat hij dat wel kan, als hij de kans krijgt. Ik gaf hem geen kans.”

Agassi overdreef. Eltingh kreeg vijf en een halve kans; hij benutte er één. In de eerste set, bij 1-0 en 30-30 op de service van Agassi, kreeg Eltingh de halve kans. In een van de zeldzame baseline-rally's in de wedstrijd vertraagde Eltingh subtiel het tempo en bouwde hij de aanval bedachtzaam op. Hij stond op het juiste moment aan het net. Agassi klopte hem met een onwaarschijnlijk nauwkeurig geslagen passeerslag, won de game met een ace en de set met 6-2. Eltingh kreeg drie breekpunten in de derde game van de tweede set. De eerste ging verloren door een netbal, de tweede door een slappe geblokte return die buiten de lijnen belandde, de derde in een rally die Agassi domineerde.

In de eerste game van de derde set kreeg Eltingh een break cadeau. Agassi sloeg bij 30-0 een eenvoudige forehand uit. Zo'n fout is de Amerikaan niet gewend. Hij trekt dan het gezicht van een klein kind dat zijn ijsje op de grond heeft laten vallen. Zo'n fout blijft hem minuten lang door zijn hoofd spoken. Agassi verloor vier punten op rij en leverde de game in met een dubbele fout. Maar Eltingh vergooide, bij 3-1, de kans op een tweede break. Tot zijn grote woede wederom met een verkeerde geblokte return. Agassi brak terug naar 3-3 en even later naar 6-4.

Tot aan het einde van de wedstrijd volhardde Eltingh in zijn aanvallende tactiek. Hij stormde achtenzestig keer naar het net. “Dat is Jacco”, zei Agassi. “Hij zet de sirene aan en komt naar voren. Het maakt hem niet uit of je het weet of niet. Hij probeert je niet te verrassen.” Achtendertig keer passeerde Agassi hem met bijna klinische precisie, links en rechts, cross of rechtdoor en als afwisseling een enkele lob. “Als Eltingh meer op de baseline was blijven staan, had hij nog meer problemen gekregen”, zei Agassi. “Hij speelt zijn eigen spel en doet dat uitzonderlijk goed. Als ik iets minder had gespeeld, had hij een set gewonnen. Dit keer was ik de dictator op de baan, omdat ik de ballen zo goed raakte.”