Vredesproces bedreigd; Rellen Ulster na vrijlating Britse militair

LONDEN, 4 JULI. In Noord-Ierland zijn gisteren rellen uitgebroken na de vervroegde vrijlating van de Britse paratrooper Lee Clegg. Ook de afgelopen nacht en vanmorgen was het zeer onrustig.

Het geweld begon in de nationalistische wijken in West-Belfast en sloeg al snel over naar Lurgan en Londonderry. Meer dan honderd auto's werden in brand gestoken. Betogers bestookten patrouillerende agenten met benzinebommen. Een demonstratie van meer dan duizend woedende mensen werd door de oproerpolitie tegengehouden. Bij de ernstigste ongeregeldheden sinds het staakt-het-vuren van het Ierse Republikeinse Leger, ruim tien maanden geleden, raakten zeven mensen licht gewond.

Sinn Fein, de politieke vleugel van het Ierse Republikeinse Leger, waarschuwde gisteren dat het op vrije voeten stellen van Clegg ernstige gevolgen kan hebben voor het vredesproces in Noord-Ierland. Partijvoorzitter Mitchell McLaughlin ziet de vrijlating als “het zoveelste bewijs dat er een wet is voor de Britse troepen en een wet voor alle anderen”. Clegg was tot levenslang veroordeeld omdat hij vijf jaar geleden de 17-jarige joy-rijdster Karen Reilly bij een controlepost had doodgeschoten. Hij heeft inmiddels vier jaar van zijn straf uitgezeten. Britse parlementsleden en Britse kranten hebben uitgebreid actie gevoerd voor zijn vrijlating.

De Ierse regering heeft met verontwaardiging gereageerd op het Britse besluit. Premier John Bruton vindt dat de aanpak die in de Clegg-zaak is gevolgd ook van toepassing moet zijn op andere, soortgelijke gevangenen. Dat zou tot de vervroegde vrijlating van republikeinse en loyalistische paramilitairen kunnen leiden.

Functionarissen van Sinn Fein zeiden gisteren dat Major de vrijlating van Clegg, aan de vooravond van de leiderschapsverkiezing in de Conservatieve partij, zou gebruiken om stemmen te winnen van parlementsleden op de rechtervleugel van de partij. Een woordvoerder van de Britse premier deed die suggestie af als “baarlijke onzin”.

De belangrijkste reclasseringsambtenaar van Noord-Ierland, Breidge Gadd, heeft uit protest bedankt voor de commissie die levenslange gevangenisstraffen kan herzien. Ze zegt dat bij de behandeling van de Clegg-zaak in juni de gebruikelijke procedure met voeten is getreden. John Hume, leider van de Noordierse Social Democratic and Labour Partij noemt de vrijlating “een daad van ongevoeligheid”, die de tegenstellingen in Noord-Ierland opnieuw kan vergroten.