IJverige discipelen doen ogen van Raas glinsteren

VITRÉ, 4 JULI. Op het terras voor het rennerskwartier glinsteren zijn ogen. Eindelijk heeft Jan Raas weer plezier in zijn werk, krijgt hij die guitige blik die hem zoveel jaren heeft gekenmerkt. Hij is tevreden over de manier van rijden van zijn ploeg, alleen de overwinning ontbreekt nog. “Ze hebben van voren gereden, dat heb ik de afgelopen drie jaar maar bitter weinig gezien.”

Raas is tegenwoordig gerustgesteld als zijn coureurs een voorbeeldige inzet aan de dag leggen. Alle beetjes helpen om de Nederlandse wielersport uit het dal te halen. De ploegleider van Novell heeft de laatste dagen vastgesteld dat de vorm van zijn renners stijgende is. Zondag zag hij Erik Dekker alleen op kop rijden. Zijn vlucht had meer publicitaire dan sportieve waarde, maar Raas is realistisch genoeg om ook aan het geld te denken.

Gisteren deed Frans Maassen een vergeefse poging om een ritzege te bewerkstelligen. Hij beantwoordde een demarrage van de Belg Eric Vanderaerden. Het tweetal werd in de laatste kilometers voorbijgereden door het peloton. In de eindsprint bleek Mario Cipollini iets sneller dan Raas' kopman Djamolodin Abdoesjaparov, die voor de tweede keer binnen 24 uur op de derde plaats eindigde. De groene trui betekende voor 'Abdoe' een lucratieve troostprijs.

De donkere man uit Oezbekistan kan een aardig potje breken bij zijn ploeggenoten. Hij is de inspirerende leider die de laatste jaren node werd gemist bij Novell. Hij is de kopman voor wie de waterdragers extra hard willen trappen. “Die man is zo verschrikkelijk sterk. Als je in het peloton effe niet oplet, is hij meteen veertig renners voorbij gefietst”, vertelde Dekker gisteren na de finish. “Met Abdoe erbij heeft het ook zin om iets te ondernemen. Je hebt als jonge coureur iemand nodig waar je naar op kijkt”, zo verklaarde de 24-jarige Dekker zijn betere vorm.

Door ziekte en blessures is Abdoesjaparov nog niet in het ritme van de voorbije jaren, toen hij zich kon meten met 's werelds beste massa-sprinters. Hij heeft dit seizoen alleen in de Amerikaanse Tour Dupont gezegevierd. Raas ontkent dat de 32-jarige Abdoe over zijn hoogtepunt heen zou zijn. De ploegbaas verwacht dat zijn duurbetaalde kopman in de laatste week de meeste kans op succes heeft. Zijn concurrenten zouden minder goed herstellen van de berg-etappes, die volgende week op het programma staan.

Voorlopig heeft Raas nog niets gewonnen en dat is in het verleden wel eens anders geweest. Als coureur won hij onder meer de wereldtitel, tien Tour-etappes en vijftien klassiekers. Als ploegleider heeft hij zich de laatste jaren moeten neerleggen bij een ondergeschikte rol. Jelle Nijdam was in 1991 de laatste renner van de ploeg die een ritzege behaalde. Maar Raas heeft de moed nog niet helemaal opgegeven. “Iedereen doet zijn stinkende best, de sfeer is goed, de renners hebben weer wat voor elkaar over. Het vlammetje brandt weer een beetje.”

Ondertussen is Raas op zoek naar een nieuwe sponsor. Sinds hij ruim tien jaar geleden in de ploegleiderswagen stapte, heeft hij al vijf geldschieters versleten. Na Kwantum, Superconfex, Buckler en WordPerfect kreeg hij dit voorjaar te horen dat ook Novell een langdurig contract niet ziet zitten. Met als gevolg dat zijn werknemers voorlopig in het ongewisse blijven over hun sportieve toekomst. Het enige dat ze kunnen doen is afwachten en hard doortrappen. Raas ziet een parallel tussen de nakende werkloosheid en de stijgende prestatiecurve. “De motivatie om extra hard te rijden is zeker aanwezig. Maar om de boel niet te forceren, houd ik er bewust mijn mond over. De renners beseffen dat ze zich in de kijker moeten rijden. Is het niet voor mij, dan is het wel voor een andere ploeg.”

Hij denkt dat de nieuwe sponsor zich nog wel zal aandienen. “Er moet toch een bedrijf zijn dat geld in de wielersport wil stoppen. Als je ziet dat Dekker en Maassen een half uur lang naast de televisie-camera's rijden, dan is dat toch geweldige publiciteit. Als sportman heb ik liever een ritzege dan een lange ontsnapping, maar in commercieel opzicht is het laatste veel interessanter. Dat levert minstens tien keer zoveel geld op.”

De komende dagen zullen nog veel van zijn coureurs een uitvalspoging wagen. Mochten ze net als Dekker en Maassen achterhaald worden, dan moeten Abdoe en de Rus Vjatcheslav Ekimov naar de streep worden begeleid. De twee rappe Oosteuropeanen vormen de krenten in de pap van de Novell-formatie. Raas is tevreden over de inzet van beide coureurs, maar het is uiterst twijfelachtig of Abdoe en Ekimov volgend jaar onder zijn hoede zullen rijden.

Mocht de nieuwe sponsor akkoord gaan, dan zou de oude rot uit 's Heerenhoek het liefst met jonge Nederlandse coureurs willen werken. Jongens die uit een goed nest komen en misschien liever met een jonge ploegleider willen werken. Raas zelf prefereert in dat geval een soort managementsfunctie, in navolging van zijn oude rivaal Peter Post. Verder hoeft de vergelijking niet te gaan, want Post is al ruim een jaar vergeefs op zoek naar een sponsor. “Eerlijk gezegd moet ik er niet te veel aan denken dat ik de Tour volgend jaar thuis vanaf de televisie moet bekijken.”