Als het meezit vliegt Rominger in het geel naar de Alpen

ROTTERDAM, 1 JULI. De Ronde van Zwitserland, twee weken geleden. Versie 1: Tony Rominger verlaat de koers, omdat hij zich wil sparen voor de Tour de France. Versie 2: Tony Rominger heeft last van zijn gezondheid en wil geen enkel risico nemen met het oog op de Franse ronde. Ogenschijnlijk verschillen de journalistieke berichtgevingen niet veel van elkaar. Maar wie Rominger kent en wie begrijpt wat er allemaal nodig is om Miguel Indurain te verslaan, beseft dat Romingers lichamelijke en vooral ook geestelijke gesteldheid van grote invloed is op het verloop van de 82ste editie van de Ronde van Frankrijk.

De 34-jarige Rominger is in theorie de enige coureur die in staat is Indurain van een bijzonder record af te houden. Nog nooit won een wielrenner vijfmaal achtereen de Tour. Zowel Anquetil, Merckx als Hinault won vijf keer, maar de drie coryfeeën zagen hun zegereeks onderbroken door een mindere prestatie. Voor Rominger is het dit jaar erop of eronder, want zijn leeftijd gaat steeds zwaarder tellen. Hoewel de Zwitserse coureur op de fiets een laatbloeier is en pas een jaar of vijf aan de internationale top staat, heeft hij zelf toegegeven dat het de komende maand moet gebeuren. Na de Vuelta, de Giro en het werelduurrecord is de Tour zijn laatste grote uitdaging.

De geschiedenis lijkt zich te herhalen. Twee jaar geleden was Rominger de enige coureur die Indurain van een derde achtereenvolgende zege kon afhouden. De Zwitser deed zijn best, hij versloeg zijn rivaal zelfs in de laatste tijdrit, maar echt bedreigen kon hij Indurain niet. Dat Rominger door een lekke band en een slechte ploegentijdrit ongelukkig van start was gegaan in 1993, gold niet als een geldig excuus. Materiaalpech en een sterke ploeg horen nu eenmaal bij 'la Grande Boucle'. Net als een goede gezondheid.

Vorig jaar staakte Rominger al na anderhalve week de ongelijke strijd met Indurain. Hij had ernstige maagklachten en werd in de Pyreneeën op een onoverbrugbare achterstand gereden. Wederom sprak het Zwitserse wielerkamp van pech, maar het is geen toeval dat Indurain nog nooit ziek is geweest in de Tour de France. El Rey is zowel fysiek als mentaal een ware kampioen. Hij kan zich als geen ander opladen voor de belangrijkste wedstrijd van het jaar.

Indurain won dit voorjaar zowel de Midi Libre als de Dauphiné Libéré, waarmee hij zijn stijgende vorm voldoende heeft aangetoond. In de voorbije jaren kwam hij meestal trager op gang. Op het eerste oog is het routeschema niet in zijn voordeel. In de afgelopen vier edities nam hij in de eerste individuele tijdrit telkens een voorsprong die hij vervolgens in het hooggebergte met succes verdedigde. Dit jaar zijn de ritten tegen de klok enigszins ingekort. Maar Indurain hoeft zich nu geen zorgen meer te maken om een klimtijdrit, de discipline waarin hij vorig jaar teleurstelde.

Het peloton krijgt dit jaar eerst te maken met de Alpen, daarna met de Pyreneeën. Bij de Frans-Spaanse grens ligt het zwaartepunt van de komende Tour. Vorig jaar nam Indurain in de Pyreneeën een beslissende voorsprong, die hij in de Alpen zonder problemen vasthield. Dit jaar is de vraag of Rominger gebruik kan maken van zijn uitstekende ploeggenoten. De kopman van Mapei kan in de ploegentijdrit naar Alençon tijd winnen op Indurain, die over een beduidend mindere ploeg beschikt. Als Rominger deze voorsprong in de individuele tijdrit naar Seraing weet te behouden, dan is de kans groot dat de Zwitser in de gele trui naar de Alpen vliegt. Voor de wedstrijdspanning is het van belang dat Indurain gedwongen wordt aan te vallen. Dat is niet zijn sterkste punt.

In de Ronde van Italië bewees Rominger vorige maand zijn kwaliteiten door Evgeni Berzin en Pjotr Oegroemov met ogenschijnlijk speels gemak te verslaan. De Rus Berzin zal zijn ploeggenoot Oegroemov in Frankrijk moeten missen. De Let die vorig jaar als tweede eindigde in Parijs, trok zich deze week terug wegens een ribblessure. De 25-jarige Berzin is de grote internationale wielerbelofte. Vorig jaar versloeg hij Indurain in de Ronde van Italië, waarna hij de Tour nog een jaar aan zich voorbij liet gaan. De kleine renner met de blonde haren heeft dit seizoen nog niet de grote vorm getoond. Houdt hij zich schuil of kan hij niet beter?

Behalve de opgave van Rominger, bleek in de Ronde van Zwitserland eens te meer dat de Oosteuropese renners extra kleur geven aan de wielersport. De Rus Pavel Tonkov won de etappewedstrijd nadat hij in de Giro als zesde was geëindigd. In Zwitserland versloeg Tonkov publiekslieveling Alex Zülle, die na twee mindere jaren in staat lijkt in de top-vijf te eindigen. Voor Tonkov geldt hetzelfde, maar hij stelt waarschijnlijk meer belang in een ritzege.

En de Italianen dan? Zij vormen zonder twijfel de sterkste wielernatie van de jaren negentig, maar hun kracht uit zich in de breedte. Een potentiële Tour-winnaar zit er niet bij. De pas 25-jarige Marco Pantani was vorig jaar met zijn aanvallende rijstijl de revelatie van de Tour. Hij is een klimspecialist. Maar in de tijdritten komt Pantani veel tekort tegen Indurain en Rominger. Zijn landgenoot Claudio Chiappucci heeft zich de laatste jaren sterk verbeterd in de tijdrit, wat weer ten koste ging van zijn klimmerskwaliteiten.

De Franse wielerfans heben hun hoop gevestigd op Richard Virenque, die in de Tour van vorig jaar het bergklassement won en als vijfde eindigde. De 25-jarige Virenque moet het dit keer stellen zonder de steun van zijn vroegere ploeggenoot Luc Leblanc, de wereldkampioen die zich met zijn nieuwe sponsor Le Groupement heeft teruggetrokken. Laurent Jalabert toont steeds meer klimmerscapaciteiten, maar of hij zes dagen achter elkaar in het hooggebergte in het voorste gelid kan meedraaien wordt door de insiders sterk betwijfeld.

Aan Nederlandse kant resteert de hoop op een ritzege. Voor een hoge positie in het algemeen klassement komt geen enkele Oranje-coureur in aanmerking. Erik Breukink rijdt in dienst van Once-kopman Zülle, Steven Rooks verschijnt niet aan de start, Gert-Jan Theunisse is gestopt en Eddy Bouwmans blijft een eeuwige belofte. De TVM-coureurs Jelle Nijdam en Jeroen Blijlevens lijken nog de meeste kans op een etappe-overwinning te maken.