Honkbalteam slaat Broncos zonder probleem van het veld

ROTTERDAM, 29 JUNI. Het Nederlands honkbalteam is gisteren na een probleemloze 15-5 zege op de Amerikaanse Wichita Broncos als tweede geëindigd in de voorronde van het World Port Tournament in Rotterdam. Daardoor speelt het vanavond de halve finale tegen de Red Machine uit Aruba, waarvan Oranje zaterdag nog met 13-3 won. De Broncos wonnen in Rotterdam geen enkele partij en eindigden op de vijfde en laatste plaats. Ciudad Habana finishte in de voorronde bovenaan, Red Machine en Hyundai Phoenix werden respectievelijk derde en vierde.

Nederland speelde tegen de Broncos een goede partij, die zeven innings duurde. Al vroeg in de wedstrijd kwam Oranje op 12-1, mede door homeruns van Edsel Matis en Marcel Kruyt. Het team van bondscoach Leurs haalde achttien honkslagen. Jeffrey Cranston boekte vier honkslagen uit vijf beurten. Hij staat na vier duels op zestien, waarmee hij de beste slagman in het toernooi is.

Het Rotterdamse evenement geldt voor Oranje als voorbereiding op het EK, dat op 7 juli in Haarlem begint. De kampioen van Europa en de nummer twee mogen volgend jaar naar de Olympische Spelen in Atlanta. Bondscoach Jan Dick Leurs heeft zich meer dan eens laten ontvallen dat Nederland de Europese titel kan en moet winnen. Daarmee wilde hij niet zeggen dat zijn ploeg gemakkelijk over de rest van Europa heen kan walsen. Integendeel, steeds meer landen rammelen nadrukkelijk aan de poort. De eeuwige grote concurrent Italië uiteraard, maar ook Zweden en in iets mindere mate Frankrijk zijn titel-kanshebbers geworden.

Volgens Leurs is het EK de enige hoofdprijs die binnen het bereik van zijn team ligt. De wereldtitel of de olympische titel zijn onhaalbaar. “Als we mazzel hebben en in supervorm zijn, halen we in Atlanta de laatste vier”, zei hij vorige week. De opzet van het nationale honkbal is te amateuristisch om meer te verwachten, zegt Leurs. Vrijwel alle spelers en coaches hebben volledige banen. Leurs zelf heeft een tijdrovende 'topbaan', zoals zijn assistent Boudewijn Maat het noemt.

Leurs is na een reeks van buitenlandse coaches in 1993 als bondscoach aangesteld. Zijn taak is simpel: hij moet 'Atlanta' halen. “Ik heb altijd geroepen dat een Hollander de honkbalzaak kon runnen en ik vond dat ik dat dan maar eens moest bewijzen”, zei Leurs bij zijn aanstelling. Hij leidde Nederland in juli 1993 naar de Europese titel in Stockholm. Daar blameerde Oranje zich overigens door een partij tegen Italië weg te geven (21-7!), nadat de titel al binnen was.

Als Nederland zich voor Atlanta plaatst is het nog de vraag of trainer Leurs bij die Olympische Spelen wel als coach zal fungeren. Volgens zijn helper Maat heeft de twijfel daarover alles te maken met Leurs zware baan: “De periode voor en tijdens de Spelen zijn voor Leurs het drukste. Dan moet hij overal contracten afsluiten. Maar als het even kan wil hij natuurlijk graag zijn karwei afmaken in Atlanta.”

Kwalificatie voor Atlanta betekent een stimulans, die het Nederlandse honkbal goed kan gebruiken. Want de sport is in verval. De inkomsten lopen terug, door het afhaken van sponsors. Bovendien nemen de toeschouwersaantallen dramatisch af. Drie topclubs van weleer - Amstel Tijgers, Giants en Haarlem Nicols - zijn verdwenen en bekende verenigingen als de Pirats, ADO en Quick houden het hoofd slechts met moeite boven water.

Desondanks gaat het niveau van het Nederlandse team volgens Maat nog steeds omhoog. De eenvoudig gewonnen partij tegen de Broncos vond hij daarvan weer een bewijs. “Voorheen hadden we de grootste moeite om van dergelijke ploegen te winnen, nu slaan we ze van het veld.” Het Rotterdamse toernooi levert de coaches veel informatie op. Maat: “Je ziet hoe spelers een bepaalde spelsituatie samen oplossen. Bovendien willen ze ook laten zien wat ze allemaal kunnen, zo vlak voor het EK.”

EK-winst heeft volgens Maat een vliegwieleffect, omdat de Europees kampioen overal in de kijker komt. “Het heeft zelfs invloed op de bezetting van bepaalde internationale bestuursfuncties. Daarnaast komen er dan ook interessante toernooi-uitnodigingen binnen, bijvoorbeeld uit Cuba. En ook Jong-Oranje profiteert van een Europese titel.”